RING: 02060 E-POST: 02060@nettavisen.no
Ønsker du å sende video eller andre dokumenter? Benytt 02060@nettavisen.no
Kontakt oss
Foto: Justin K. Aller / Getty / All Over Press

- Den mest talentfulle spilleren i historien

Sist oppdatert:
Skader og sykdom prøvde å stoppe ham, men det lot seg ikke gjøre.

Han gråt hele veien hjem. Var det over nå? Alt? Var dette slutten?

Som en av Nord-Amerikas største idrettsstjerner hadde han mange ganger besøkt sykehus, for å muntre opp kreftsyke pasienter. Han hadde aldri visst riktig hva han skulle si til dem, for han kunne ikke forestille seg hvordan det måtte være å se døden i øynene på den måten.

Snart ville han vite det.

Nå skulle han gjøre det selv. Nå var det hans tur til å stirre døden i øynene. Klumpen i nakken var en kreftsvulst, hadde legen fortalt. Bare 27 år gammel hadde han fått lymfekreft.

Diagnosen ble gitt mens Mario Lemieux var på sitt aller beste som idrettsutøver. Utenomjordiske Wayne Gretzkys rekord på 215 poeng på én sesong i National Hockey League (NHL) - som alle mente var uslåelig - virket å være innen rekkevidde.

Han kunne bli tidenes beste spiller.

Mario Lemieux hadde åpnet 1992/93-sesongen med mål i de tolv første kampene. Kanadieren leverte 39 mål og 104 poeng på 40 kamper - et tempo som ville gitt 218 poeng over 82 kamper - før han startet strålebehandlingen på sykehuset.

Men nå handlet det ikke om å sanke poeng i NHL, om å forbløffe fansen med kreativitet eller om å vinne sluttspillet for tredje år på rad.

Nå handlet det om å beseire døden.

12. januar holdt Lemieux en pressekonferanse hvor det ble fortalt at Pittsburgh Penguins måtte klare seg uten sin største stjerne en stund framover.

Snaut to måneder senere gjennomførte Lemieux sin 20. og siste strålebehandling. Legene erklærte ham kreftfri. Samme dag gjorde han comeback for Penguins med ett mål og én assist mot Philadelphia Flyers.

Sykdommen hadde selvfølgelig svekket ham, men Mario var for lykkelig til å la det stoppe ham. Det stoppet ikke med poengene mot Flyers, heller. På de 20 siste kampene den sesongen scoret Mario Lemieux 30 mål og 56 poeng - et snitt på 2,8 poeng per kamp. Han endte grunnserien med 160 poeng på 60 kamper og vant poengligaen i hele NHL tross kreftsykdommen.

- På dette tidspunktet ville jeg overbevise meg selv om at jeg var frisk, at kreften var beseiret. Det er derfor jeg gjorde comeback så raskt. Det var kanskje dumt, men det var dette jeg følte at jeg måtte gjøre, forklarer Lemieux.

Pittsburgh Penguins gikk inn i sluttspillet som en av favorittene til å vinne Stanley Cup. Laget hadde vunnet de to forrige sesongene, selvsagt takket være Mario Lemieux, men formen til Super-Mario dabbet av og Pittsburgh ble slått ut i andre runde av sluttspillet.

Lemieux hadde ikke bare slitt med kreft, men også store smerter i ryggen. Det hadde han gjort i flere år. Sommeren 1993 gjennomgikk han en ny ryggoperasjon.

I tillegg var effekten av strålebehandlingen fortsatt merkbar. Mot slutten av den neste sesongen ville han bare sove hele dagen, hver dag. Kroppen slet med å reprodusere de røde blodlegemene som strålebehandlingen hadde tatt knekken på, noe som er vanlig i disse tilfellene. Det tar tid å bli helt frisk.

Samtidig var ryggen fortsatt så vond at lagkameratene måtte hjelpe ham med å knyte lissene på skøytene før kamper. Han klarte ikke engang å løfte opp datteren Lauren, som ble født i april 1993.

- Jeg måtte ligge på gulvet hvis jeg ville leke med henne.

Han spilte bare 22 kamper den sesongen, men gjorde 37 poeng. Så tok han beslutningen om å stå over hele 1994/95-sesongen, en beslutning som ble gjort enklere av at klubbeierne i NHL var i konflikt med spillerne om en ny arbeidsavtale. Sesongen ble dermed redusert fra 82 til 48 kamper.

Det enkleste hadde vært å legge opp for godt. Mario Lemieux hadde vunnet Stanley Cup to ganger, poengligaen i NHL fire ganger og blitt kåret til ligaens, og dermed i praksis også verdens, beste spiller tre ganger av sine spillerkollegaer og to ganger av journalistene.

Dessuten signerte han en kontrakt i 1992 som garanterte ham 42 millioner dollar over sju år, uansett om han spilte eller ikke.

- Hvis du får en ny sjanse til å gjøre noe du elsker, setter du mer pris på det. Av og til tar man ting for gitt, men når du savner noe i et år og får sjansen til å komme tilbake, føles det annerledes.

Så han kom tilbake. Sesongen 1995/96 scoret han 69 mål og 170 poeng på 70 kamper og vant poengligaen i NHL for femte gang i karrieren. Ingen spillere var i nærheten av å matche hans poengproduksjon.

- Han er den mest talentfulle spilleren i historien, mener backlegenden Bobby Orr, som selv må regnes blant utfordrerne i den kategorien.

Pittsburgh ble sensasjonelt slått ut av Florida Panthers i sluttspillet, men Lemieux fortsatte å storspille. Også neste sesong endte han på toppen av poengligaen, nå med 122 poeng.

Produksjonen i hele ligaen hadde begynt å dale som en følge av at dommerne tillot spillere å holde og obstruere i langt større grad enn under Gretzkys storhetstid.

Dette frustrerte Lemieux, som nå bestemte seg for å legge opp, ikke bare ta en pause. Han hadde spilt 745 grunnseriekamper i verdens beste liga. Han hadde scoret 613 mål. Og han hadde gjort 1494 poeng - så vidt over to poeng i snitt per kamp.

Ingen hadde noensinne lagt opp med et snitt på over to poeng per kamper. En hel hockeyverden sørget over tapet av det kanskje største hockeytalentet i historien.

Året var 1997 og Mario Lemieux var bare 32 år gammel.

Sorgen var størst i Pittsburgh, selvfølgelig. Dette var et lag som knapt hadde livets rett i NHL før Mario Lemieux ble draftet (1984), scoret mål i sitt aller første bytt i ligaen, gjorde 100 poeng i debutsesongen, lokket publikum til arenaen og gjorde Pittsburgh til en hockeyby, ikke bare en fotballby (den amerikanske typen).

Det viste seg snart at det sto svært dårlig til med Pittsburgh Penguins. Eierne hadde brukt penger klubben ikke klarte å tjene inn og Penguins skyldte i 1998 over 90 millioner dollar til sine kreditorer.

Klubben gikk konkurs og det så ut til at ligaen ville bli tvunget til å legge den ned eller flytte den til en annen by.

Mario Lemieux var klubbens største kreditor. Penguins hadde i løpet av årene opparbeidet en gjeld på 30 millioner dollar til stjernen sin, som en følge av at klubben ikke hadde hatt råd til å utbetale lønn.

Lemieux kom med et uvanlig tilbud: Han kunne gjøre om gjelden til egenkapital og overta eierskapet. Samtidig lovte han å beholde klubben i Pittsburgh og betale tilbake alle kreditorene som fremdeles hadde utestående krav. NHL aksepterte planen.

27. desember 2000 gjorde Lemieux i tillegg comeback som spiller, 35 år gammel. Han ble da den første eieren som noensinne har spilt i NHL. Det skjedde selvsagt til stor ståhei.

Det tok ikke mer enn 33 sekunder av hans første skift mot Toronto Maple Leafs før Lemieux fikk registrert en assist. Han endte kampen med ett mål og tre poeng. Magien var fortsatt der. Han gjorde sju poeng på de to første kampene og rundet dermed 1500 poeng totalt.

Super-Mario rakk å spille 43 kamper før sesongen var omme. Han gjorde 76 poeng og endte dermed opp med det høyeste poengsnittet av noen spillere den sesongen.

Økonomien i klubben var imidlertid elendig og ledelsen så seg nødt til å kvitte seg med sine beste spillere, som Jaromir Jagr, noe som stort sett ble gjort med oppsiktsvekkende sportslig tap.

Sesongen 2001/02 var det derfor ingen i Pittsburgh som hadde forhåpninger til. Lemieux gjorde det klart at hans store mål var å spille OL for Canada, noe han aldri hadde fått sjansen til tidligere i karrieren. Han sto derfor over en rekke kamper, for å være i slag til lekene i Salt Lake City.

Dette ble kritisert i Pittsburgh, men selvfølgelig godt mottatt i Canada, som til tross for alle sine stjerner ikke hadde vunnet OL-gull på femti år.

Under lekene i Salt Lake City i USA utmerket Lemiuex seg med seks poeng på fem kamper, men kanskje mest av alt med et trekk som ikke ga ham poeng, men som ga Canada et viktig mål i finalen mot USA.

På stillingen 0-1 fikk han en pasning fra Chris Pronger og var i god posisjon til å skyte. Lemiuex lot også som om han skjøt, men pucken skled mellom beina hans og fram til Paul Kariya, som dermed kunne styre pucken inn i et åpent mål.

Canada vant kampen 5-2 og tok dermed gull, mye takket være sin 37 år gamle kaptein, Mario Lemieux.

Skader forfulgte Lemieux også etter comebacket. Han spilte rett nok 67 av 82 kamper sesongen etter OL-gullet, men deretter ble det totalt kun 36 kamper over de neste to sesongene.

Mario Lemieux la opp for godt sommeren 2006. Da hadde han scoret 915 mål i NHL og gjort 1723 poeng, til tross for at han underveis måtte kjempe mot både kreftsykdom, enorme ryggsmerter og motspillernes mange tjuvtriks.

Han nådde aldri opp til Wayne Gretzkys fenomenale 2857 poeng, men Mario Lemieux reddet i alle fall Pittsburgh Penguins. Først som spiller og deretter som eier.

Han vant Stanley Cup to ganger, poengligaen seks ganger, ble kåret til ligaens beste spiller tre ganger og har det nest høyeste poengsnittet i ligaens historie.

I 2009 ble han også den første noensinne som har vunnet Stanley Cup som både spiller og eier.

Det er ingenting å gråte av.

Kilder: Sports Illustrated, mariolemieux.org, NHL.com, ABC news

Lik Nettavisen her og få flere ferske nyheter og friske meninger!

sterke meninger

Nettavisen vil gjerne vite hva du mener om denne saken, og ønsker en frisk debatt i våre kommentarfelt. Vi vil helst at du er med på diskusjonen under fullt navn, men aksepterer at det kan finnes gode grunner for å være anonym. Vær saklig og respektfull. Les mer om Nettavisens debattregler her.

Gunnar Stavrum
sjefredaktør

comments powered by Disqus

Våre bloggere