STOLT IRE: En ung Dundalk-supporter løfter stolt flagget i forkant av Champions League-kvalifiseringskampen mot Legia Warsawa i 2016. Irene tapte mot det polske laget, men tok seg likevel til gruppespillet i Europa League i fjor.
STOLT IRE: En ung Dundalk-supporter løfter stolt flagget i forkant av Champions League-kvalifiseringskampen mot Legia Warsawa i 2016. Irene tapte mot det polske laget, men tok seg likevel til gruppespillet i Europa League i fjor. Foto: Niall Carson (Pa Photos)

Dundalks utrolige historie: - Vi var et par dager fra konkurs

Rosenborgs CL-motstandere har hatt en utrolig forvandling på noen få år.

Høsten 2016: Dundalk FC-fansen er i ekstase. Ciarán Kilduff har nettopp scoret kampens eneste scoring i 1-0-seieren over Maccabi Tel Aviv, og det irske laget har fått den starten på Europa League som de bare kunne drømme om. En sen utligning i bortekampen mot nederlandske AZ i åpningskampen i gruppe D, i tillegg til seieren over israelerne, har gitt irene fire poeng på to kamper.

Det er nesten ikke til å tro. Dundalk FC er på god vei mot utslagsrunden i europacupen. Går vi fire år tilbake i tid, er scenarioet rett og slett uvirkelig.

LIVE: Følg kampen mellom Rosenborg og Dundalk her fra klokken 20.45!

19 kamper uten seier

Høsten 2012: Ting går, mildt sagt, ikke på skinner i Dundalk.

Laget har gått 19 kamper på rad uten seier i ligaen. Nylig har laget blitt utklasset med sifrene 0-7 av Shamrock Rovers, og fulgt opp med 0-4-tap for Derry City. I sesongens nest siste kamp må laget se seg slått 0-3 av Cork City.

Endelig, i sesongens siste kamp, kommer lagets fjerde seier for året: 2-1 over Bray Wanderers, foran 260 tilskuere hjemme på Oriel Park.

I en normal sesong ville Dundalk forsvunnet fra den irske toppserien, med fem poeng opp til nettopp Bray Wanderers på plassen foran. 

Men den irske ligaen er ikke blant de mest pengesterke. Midtveis i sesongen har Monaghan United trukket seg fra ligaspillet av «hovedsakelig, men ikke utelukkende, finansielle grunner», og resultatene deres er blitt strøket.

Reddet plassen med et nødskrik

Dermed redder Dundalk kvalikplass med et nødskrik. Der spiller de 2-2 hjemme mot Waterford United i første kamp, men vinner 2-0 i bortekampen. Waterford legger inn klage etter den andre kampen, ettersom Dundalk har benyttet seg av en spiller som ikke er riktig registrert, men det irske fotballforbundet avviser klagen.

Dundalk er sikret fornyet spill i den øverste, irske divisjonen.

Et nedrykk ville vært «kroken på døra» for klubben, sier daglig leder Martin Connolly til magasinet In Bed With Maradona.

- Et par dager fra konkurs

Allerede sommeren 2012 var klubben farlig nær å slå følge med Monaghan United inn i konkursens verden. De forferdelige resultatene hadde gjort at publikum sviktet Irlands mest tradisjonsrike klubb. Finanskrisen, som fortsatt lot seg gjelde på den grønne øya, betydde dessuten at flere spillere ikke fikk lønnen når de skulle, mens andre rett og slett måtte gå. Ubetalte strømregninger førte til at flomlyset på Oriel Park måtte slås av umiddelbart etter kampslutt. 

MANAGER: Stephen Kenny har løftet Dundalk ut fra skyggen i irsk fotball.

- Vi var bare et par dager unna å være ute av spillet, sier Connolly, når han ser tilbake på marerittsesongen.

Men så fikk klubben vind i seilene.

- Et virkelig fattig lag 

To lokale forretningsmenn, Andy Connolly - Martin Connollys bror - og Paul Brown kjøpte opp klubben i august 2012, og betalte umiddelbart ned klubbens gjeld på 192.000 pund. Etter sesongen satte deretter eierne seg ned og så på hvilken manager som kunne ta den gamle storheten opp mot tidligere høyder igjen.

Valget falt på Stephen Kenny, mannen som hadde vunnet titler med Bohemians og Derry City, kvalifisert seg til Uefa-cupen med Longford Town og tatt seg til finalen i den irske cupen med Dunfermline Athletic i 2007.

- Jeg var først skeptisk til å dra dit, sier Kenny, som den dag i dag fortsatt er manager for klubben.

- I årene før hadde de hadde problemer med lønningene og banen. Ingenting var blitt gjort med stadion på flere år, de var virkelig et fattig lag, innrømmer han.

Kun tre spillere fortsatte

Likevel lot han seg overtale, etter at de fast bestemte eierne hadde kjørt egen bil i 200 kilometer hjem til Kennys hus for å diskutere mulighetene med ham.

- De var ærlige folk, som ønsket å forbli i bakgrunnen og drive klubben og la meg ta meg av det fotballfaglige. De var gode forretningsfolk og gode mennesker, så de spurte om jeg ville bli med. Jeg bestemte meg for å gå for det, sier Kenny.

Til neste sesong ble bare tre av 2012-lagets spillere værende på laget. Kenny måtte jobbe med spillere som hadde mistet tilliten i andre klubber, eller unge talenter som var blitt rammet av skader tidlig i karrieren. Klubbens budsjett var et av de minste i den irske toppdivisjonen.

- Vi hadde virkelig ingenting til å begynne med, sier Kenny.

Dobbeltmestere

Men Dundalk slo tilbake, under sterk ledelse av den unge iren. Et enestående samhold i laget sikret en overraskende andreplass i serien i 2013-sesongen, og sesongen etter var Dundalk tilbake på tronen som Irlands beste lag:

Seriegullet i 2014 ble sikret i siste kamp, etter en 2-0-seier over Cork City som førte dem to poeng over nettopp Cork City på tabellen.

Et sensasjonelt stykke arbeid av manager Stephen Kenny hadde tatt Dundalk tilbake til toppen av irsk fotball. 

IMPONERTE: Dundalk imponerte mange under fjorårets gruppespill i Europa League, og ga blant annet Maccabi Tel Aviv kamp i Israel. Her jubler laget over scoring.

Sesongen etter tok klubben «The Double», med elleve poengs margin ned til Cork City på andreplass i serien, og plutselig omtalte de irske mediene Dundalk som landets beste fotballklubb noensinne - tre år etter at de var truet av nedrykk og konkurs.

Dobbeltgullet ble fulgt opp med en imponerende Champions League-kvalik året etter, der BATE Borisov ble slått i tredje kvalifiseringsrunde før Legia Warsawa ble for sterke i play-off. Det holdt likevel til gruppespill i Europa League, og dermed ble Dundalk den andre irske klubben i historien til å få til den prestasjonen.

Lagt merke til

Dermed er vi tilbake der hvor denne historien startet, med fire poeng etter to kamper i fjorårets gruppespill i Europa League. Utover høsten tæret imidlertid serieavslutningen på kreftene, og Dundalk endte opp med fire strake tap i gruppespillet - alle med ett måls margin.

Men Dundalks innsats ble lagt merke til av flere og flere i fotballeuropa.

- De forsøkte å spille fotball. I første omgang var de bedre enn AZ, med sine raske kombinasjoner. De hadde ballen mer enn oss, sa AZ-trener John van der Brom etter at nederlenderne hadde spilt 1-1 med Dundalk i første kamp i gruppespillet.

Axel Witsel: - En fantastisk lagånd

Derfor er det ingen grunn for Rosenborg til å undervurdere sine motstandere i Champions League-kvaliken. Laget har vist ved en rekke anledninger at de er i stand til å hamle opp med sylskarp, europeisk motstand.

Vi lar den belgiske stjernen Axel Witsel få siste ord i saken, etter at hans Zenit hadde slått irene 2-1 i bortekampen i fjorårets Europa League:

- Vi er godt vant til en fysisk spillestil, men de spilte god fotball og forsøkte å vinne kampen. Dundalk har mye motivasjon og en fantastisk lagånd.

Følg Nettavisen Sport på Snapchat!

sterke meninger

Nettavisen vil gjerne vite hva du mener om denne saken, og ønsker en frisk debatt i våre kommentarfelt. Vi vil helst at du er med på diskusjonen under fullt navn, men aksepterer at det kan finnes gode grunner for å være anonym. Vær saklig og respektfull. Les mer om Nettavisens debattregler her.

Gunnar Stavrum
sjefredaktør