Gå til sidens hovedinnhold

- Bedre enn Ronaldinho

For to år siden var han ikke en gang på laget. Nå er Juan Roman Riquelme Argentinas viktigste spiller.

27-åringen har alltid blitt sett på som en god fotballspiller, men de fleste har ment at han er for treg. Det mente også Argentinas trenere. Derfor fikk Juan Roman Riquelme bare 13 landskamper i løpet av sju år frem til 2004.

Den første kom da han slo gjennom som Boca Juniors-spiller på slutten av 90-tallet. Men så gikk det trått. Det var dette halvsekundet alle snakket om. Dette halvsekundet Riquelme var for treg.

Argentinas forrige trener, Marcelo Bielsa, tenkte det samme, og vraket ham til VM 2002. Men det å bli vraket - det var Riquelme vant til. Han ble også oversett av Daniel Passarella til VM i 1998. Han kunne spille en "uviktig" treningskamp her og der, men ble vraket til alle kvalifiseringskamper.

Det eneste store han fikk være med på for Argentina var Copa America i 1999, men det var ikke fordi man mente at han var så super. Det var fordi Argentina sendte et eksperimentelt lag.

Så sent som i juli 2004 ble han også oversett til Copa America.

Se her for den argentinske VM-troppen, og når de skal spille sine gruppekamper.

Inn i varmen
Men etter den turneringen trakk Bielsa seg. Jose Pekerman overtok. Det ble vendepunktet for Riquelme.

Pekerman hadde trent Argentina til tre VM-titler på juniornivå, og da han gjorde det i 1997 var det med Riquelme sentralt. Og viktigst: 56-åringen tenkte ikke som alle andre.

- Noen sier at Riquelme er for treg, men det er ingenting tregt over ham når han har ballen. Det er ballen som bør løpe. Ikke spilleren, sa Pekerman da han overtok som landslagstrener.

Vil ha ballen hele tiden
Pekerman ville nemlig tilbake til den tradisjonelle argentinske fotballen. Den som består av pasninger, pasninger og så enda en pasning. Det er et enkelt poeng med fotballen - å ha kontroll over ballen hele tiden.

Fotballen bryter voldsomt med Drillo-skolen, og all statistikk som tross alt viser at for mange pasninger innen laget svekker sjansene for å score. Pekerman mener imidlertid at jo mer et lag har kontroll over ballen, jo mer må motstandernes forsvarsspillere bevege seg rundt. Dermed blir også sjansen til å score større.

For den jobben var Riquelme perfekt, og etter at Pekerman overtok har Villarreals playmaker startet alt for Argentina.

- Pekerman vil egentlig at vi skal ha ballen i laget gjennom samtlige 90 minutter. Min jobb er å hele tiden være spillbar for lagkameratene, sier Riquelme selv.

Slo gjennom i Boca
Han ble født i San Fernando, et lite sted nær Buenos Aires, og spilte juniorfotball i Argentina Juniors. Der ble han oppdaget bortimot samtidig av River Plate og Boca Juniors. Som 17-åring, i 1995, forlot han Argentina Juniors til fordel for Boca. Overgangssummen var 800.000 dollar.

Han debuterte først på A-laget som 18-åring, men to uker etter debuten scoret han sitt første mål. Da la også Pekerman merke til ham, og i 1997 vant han junior-VM-gull med Argentina. Med Pekerman som trener.

Etter sju suksessrike år i Boca, forlot han så klubben for Europa i 2002. Stoppestedet ble enorme Barcelona. Overgangssummen var ni millioner euro.

Problemet var bare at den katalanske klubben slet fælt da han kom, og forventningene var skyhøye. Riquelme klarte ikke å levere de varene fansen og klubben forventet. Ett år etter ankomsten ble han derfor leid ut til Villarreal. Der var kravene mindre. Ingen forventet heller noen topplassering. Riquelme kunne prestere i fred og ro. Han fikk tid til å etablere seg.

«Vil man fra A til B vil de fleste av oss ta motorveien for å komme seg så raskt som mulig frem. Riquelme derimot ville valgt den svingete veien over fjellet med den nydelige utsikten som tar seks timer i stedet for to »

Jorge Valdano, argentinsk legende

- Bedre enn Ronaldinho
Etterpå er alt en eneste lang suksesshistorie også for Riquelme i Europa. Sportsavisen Marca kåret ham til den mest kunstneriske spilleren etter 2004/05-sesongen. Han ble også nominert til kåringen "FIFAs beste spiller i verden". Samtidig kjøpte Villarreal 75 prosent av Riquelme for å sikre seg hans tjenester også videre.

Med argentineren som playmaker har Villarreal tatt steget opp i toppen av spansk fotball. Laget kvalifiserte seg for Champions League, og ble kun stoppet av Arsenal i Champions League-semifinalen i år. Da ble for øvrig Riquelme syndebukken. Arsenal vant 1-0 hjemme, og det stod 0-0 i returkampen. Så fikk Villarreal straffe. I sluttminuttene. Men Riquelme bommet, og drømmen om en sensasjonell Champions League-seier gikk i vasken.

Pekerman tviler uansett ikke på sin playmaker.

- Hadde Riquelme vært brasiliansk ville han blitt kalt Riquelminho, og han ville vært regnet som verdens beste spiller. Måten han håndterer ballen er bare utrolig. Det samme er den roen han har når han spiller lagkameratene fri på. Dessverre er brasilianere høyere verdsatt. Det var urettferdig å velge Ronaldinho som verdens beste spiller, sier treneren.

Manchester United og italienske Inter har begge blitt koblet til et kjøp av Riquelme, men Villarreal sier nei. For å få ham må klubbene i så fall punge ut med 350 millioner kroner. Klausulen for å kjøpe ham fri fra kontrakten er nemlig på over 40 millioner euro.

(Kilder: FIFA.com, World Soccer, Wikipedia, www.romanriquelme.tk)

Kommentarer til denne saken