NEW YORK (Nettavisen): Mats Zuccarello scoret ett av målene da New York Rangers vant 4-2 og utlignet til 1-1 i kamper i sluttspillserien mot Pittsburgh Penguins lørdag.

28-åringen vant også klubbens interne poengliga denne sesongen, med 61 poeng på 81 kamper i grunnserien.

Nordmannen er god offensivt og alle vet det - endelig. Det er nok ikke alle som vet like godt hvor god han er defensivt. Lagkameraten Marc Staal har vært i klubben enda lenger enn Zuccarello og mener at dette er et område hvor 28-åringen fra Oslo blir undervurdert.

- Ja. Når du er så god offensivt, blir det gjerne sånn, men han stiller opp defensivt, noe alle i dette laget er gode på. Du er nødt til å være tett bakover for å oppnå suksess i denne ligaen, sier Staal til Nettavisen.

Nødvendig i NHL

Mats Zuccarello har ikke alltid vært opptatt av å legge ned en like stor arbeidsinnsats i forsvar som i angrep.

- I starten her i New York var jeg en veldig offensiv spiller, men jeg skjønte fort at det ikke holder hvis jeg skal spille i denne ligaen her. Nå legger jeg veldig stor vekt på det defensive. Spesielt i sluttspillet, sier Zuccarello til Nettavisen.

Saken fortsetter under.

En god defensiv arbeidsinnsats, spesielt hvis det ender med at man avverger scoring for motstanderen, kan også bidra til å øke selvtilliten på de dagene hvor «hodet og hendene ikke henger godt nok sammen til at du klarer å bidra offensivt».

- Man har selvfølgelig lyst til å bidra til scoringer, men når alt kommer til alt er det å vinne hockeykamper som er viktig. Jeg føler at jeg har nådd en litt bedre defensiv standard enn jeg hadde, iallfall.

En av dem som følger Zuccarello tettest, er «beat writer» Pat Leonard i New York Daily News. Han mener at nordmannen har en del å gå på defensivt.

- Jeg mener at han kan bli mye bedre defensivt, og jeg tror at han vil innrømme det. Da vi nominerte ham til Bill Masterton Trophy, spurte jeg blant annet om hvor bra sesong han har hatt. I svaret sitt sa han noe sånt som at «alle snakker om hvor bra sesong jeg har hatt, men jeg mener at jeg kunne ha gjort det mye bedre på mange områder». Jeg tror det er blant annet det defensive han tenker på der, sier Leonard til Nettavisen.

Daily News-reporteren sikter blant annet til desember, som ble en svart måned for både Zuccarello og Rangers. På 13 matcher ble det bare fire seirer. Zuccarello hadde blant annet en kamp med -4 og endte måneden med -2.

- Desember var den verste måneden hans, da han og Brassard og Nash hadde mye av skylden for hvor kraftig Rangers slet defensivt. De spilte ikke som en enhet, støttet ikke hverandre, backchecket ikke. De slurvet med detaljene, erindrer Leonard.

Samtidig nøler han ikke med å påpeke de positive sidene ved Zuccarello.

- Du kan si om enkelte spillere at de ikke alltid jobber like hardt, men Zuccarello gjør det. Han er også fysisk og nøler ikke med å kaste kroppen sin inn i motspillere. Det overrasker mange lag. Når Zuccarello er på sitt beste, overalt på isen, er som regel også Rangers på sitt beste. Du kan som regel spore hvor bra laget har gjort det tilbake til om Zuccarello var god eller dårlig.

60,9 prosent sjanse med seier

Tirsdag møtes Rangers og Penguins til kamp tre, den første i serien som spilles i New York. Vinner Rangers den kampen, er det historisk sett 60,9 prosent sjanse for at Zuccarello og lagkameratene vinner denne sluttspillrunden, ifølge nettstedet whowins.com.

- Jeg følte at vi fortjente å vinne kamp 1 også. Vi scoret ikke på sjansene våre, og det gjorde dem. De har litt spisskompetanse der, kan man vel si, men vi er vanskelige å spille mot når vi gjør de vil skal, sier Zuccarello, som minner om at Rangers lå under 1-3 i kamper mot Pittsburgh ved begge tilfellene hvor Rangers slo ut pennsylvanialaget.

- Men jeg foretrekker selvfølgelig ikke det, smiler han.

P.S. Rundt midnatt tirsdag vil artikkelforfatteren ha en direktesending på Nettavisen-sportens facebookside inne fra Madison Square Garden, som oppvarming til kamp tre mellom New York Rangers og Pittsburgh Penguins.