N.Y. RANGERS - WASHINGTON 3-4 (OT):

NEW YORK (Nettavisen): Mens norsk idrett hyllet seg selv under Idrettsgallaen på Lillehammer, kjempet Mats Zuccarello om viktige poeng for New York Rangers i Madison Square Garden på Manhattan i New York.

Det var en ekstremt viktig kamp, mot NHLs beste lag - Washington Capitals - for et Rangers-lag som har slitt tungt den siste måneden.

Se kampsammendrag nederst i saken.

Fikk beskjed i garderoben

Matchen endte med tap 3-4 etter overtid. Alexander Ovetsjkin ble matchvinner for Washington noen minutter etter at Petter Northug stakk av med prisen som årets mannlige idrettsutøver i Norge.

Mens vi norske journalister intervjuet Zuccarello i garderoben etterpå, kom meldingen fra Norge om at Zuccarello ble kåret til årets lagspiller.

- Det er hyggelig! Jeg setter pris på det! Jeg får takke alle gutta i rommet her, det er dem som bidrar til dette. Det er moro, jeg tar med meg dette! sier Zuccarello til Nettavisen.

Det er tredje år på rad han vinner denne prisen.

- Akkurat nå (etter tapet, red.anm.) er det litt vanskelig å sette pris på det, men når man får tenkt litt, er det utrolig hyggelig å vinne sånne ting, sier 28-åringen fra Oslo.

Etter at garderoben ble stengt for media, kom Idrettsgallaen fram til prisen for Utøvernes utøver, som også gikk til Zuccarello. Petter Northug vant senere også prisen for Årets navn.

Mats Zuccarello er den beste poengplukkeren i New York Rangers denne sesongen. De første 20 kampene denne sesongen produserte Mats Zuccarello 10 mål og 21 poeng. De neste 20 kampene ble det langt mer beskjedne 6 mål og 10 poeng.

Elendig form i desember

Naturlig nok klarte også Rangers seg bedre de første 20 kampene enn de 20 siste før lørdagens møte med Washington Capitals. Broadwaylaget dro i land 15 seirer og 32 poeng på den første fjerdedelen av sesongen, mens det kun er blitt 7 seirer og 16 poeng på den andre fjerdedelen.

Dette har medført et markant fall på tabellen i Metropolitan-divisjonen, som nettopp Capitals har inntatt en dominerende posisjon i.

Trener Alain Vigneault håpet derfor at 6-2-seieren mot Dallas Stars, et annet av topplagene i NHL, tidligere denne uka skulle fungere som en katalysator for en bedre andre halvdel av sesongen.

- Vi er klare. Vi vet at Washington er det beste laget i ligaen akkurat nå og det vil kreve at vi presterer på vårt beste, sa Vigneault ifølge New York Daily News før kampstart.

Vigneault fikk ikke rett, selv om det så sånn ut en stund.

Washington tok ledelsen 2-0, men New York Rangers slo tilbake i tredje periode og snudde matchen til 3-2. Capitals utlignet til 3-3 med 5,6 sekunder igjen av kampen - og vant i overtidsperioden.

- Jeg synes vi spiller en bra match. Det er et tøft lag vi møter. Vi kommer tilbake fra 0-2 og vinner nesten, så dette er tungt, men sånn er hockey, sier Zuccarello til Nettavisen.

- Var dette likevel et skritt i riktig retning, med seieren mot Dallas og en god kamp nå?

- Bortsett fra noen perioder av kampen, føler jeg egentlig at vi er best. Vi gjør noen enkle feil, bare. Rekka vår må også heve seg, men vi fikk iallfall ett poeng og gjorde et sterkt comeback, mener 28-åringen.

Enorm tabbe av Girardi

Washington måtte klare seg uten sin stjerneback John Carlson, mens Rangers spilte uten formsvake Chris Kreider og Emerson Etem, som tidligere denne uka ble byttet bort til Vancouver Canucks for den danske AHL-spilleren Nicklas Jensen.

En jevnspilt og sjansefattig førsteperiode endte med 1-0 i favør Capitals, etter at Rangers’ veteranback Dan Girardi spilte fram Washington Alexander Ovetsjkin for åpent mål med en horribel pasning bare 15 sekunder før den første pausen.

Tidlig i andre periode kom Zuccarello alene med Washingtons keeper Braden Holtby, men Holtby reddet skuddet fra Zuccarello, som ikke ble like rent som nordmannen ønsket fordi Taylor Chorney forstyrret ham bakfra.

- Det er sånt som skjer. Han slår på kølla, så jeg får ikke til avslutningen. Sånn er det. Det er ingenting å gjøre med dette nå, sukker Zuccarello.

Bare noen sekunder senere kom Justin Williams alene med Henrik Lundqvist i den andre enden av isen, og Capitals’ veteranving var mer heldig enn Zuccarello. Williams fintet ut Rangers-keeperen, men satte pucken i stolpen. Den gikk deretter i beina til Lundqvist og skled i mål til 2-0.

Små marginer, i form av den nådeløse kombinasjonen dårlige beslutninger og uflaks, så ut til å ta knekke på New York Rangers.

Men marginene snudde.

Knallsterk tredjeperiode

Rangers reduserte til 1-2 gjennom Oscar Lindberg med 14,06 minutter igjen å spille av tredje periode. Svensken overlistet Holtby med et knallhardt direkteskudd fra knestående.

Fire minutter senere kom Kevin Hayes fra utvisningsboksen og satte inn 2-2 på en retur etter at Holtby stoppet et skudd fra Ryan McDonagh med en benparade. Det fikk desibelnivået i Madison Square Garden til å skyte til værs.

Inspirert av stemningen på tribunen kjørte New York Rangers videre, og fikk sin tredje nettkjenning på ti minutter da Viktor Stålberg styrte inn et slagskudd fra Keith Yandle med 6,49 minutter igjen av tredje periode.

Så fort kan 0-2 bli snudd til 3-2-ledelse!

Washington presset hardt på slutten, og tok ut Holtby for å få en ekstra utspiller. Det er et trekk som ofte fører i et ekstra baklengsmål, men denne gang var det vellykket.

Marginene snudde altså igjen.

Nicklas Bäckström utlignet til 3-3 med 5,7 sekunder igjen av tredje periode.

- Jeg forsøkte bare å holde meg foran mål og skape trafikk. Det var en god jobb av Justin Williams i forkant. Jeg var heldig med at pucken kom til meg og at jeg fikk inn returen, sier Bäckström.

1,25 minutter ut i overtidsperioden scoret Ovetsjkin vinnermålet for Washington. Capitals har dermed 65 poeng etter 41 kamper, mens Rangers står med 49 poeng og er nummer to i Metropolitan-divisjonen.

Se sammendrag av kampen her: (Bilder med tillatelse fra Viasat.)