N.Y. RANGERS - VANCOUVER 3-2 (OT):

NEW YORK (Nettavisen): Sesongen startet forrykende for New York Rangers og Mats Zuccarello (28), med tabelltopp i Metropolitan-divisjonen og ett-målpoeng-per-kamp-tempo for nordmannen.

Den gode formen forsvant i desember, både for Rangers og Zuccarello. Sånn er det jo ofte – lag sliter gjerne når nøkkelspillere gjør det, og omvendt.

Viktig egenskap

I løpet av de 20 siste kampene før møtet med Vancouver Canucks natt til onsdag, hadde den 28 år gamle nordmannen bare gjort fem mål og elleve poeng. Altså hadde han vært halvparten så produktiv den andre fjerdedelen av sesongen som han var i den første.

Én evne har han likevel holdt fast i - og den er ekstremt nyttig for New York Rangers. Zuccarello gjør viktige poeng.

32 av hans 34 poeng denne sesongen har kommet mens Rangers enten har ligget under med ett mål, hatt uavgjort eller ledet med ett mål.

- Det er litt tilfeldigheter, sier Zuccarello til Nettavisen.

Mot Vancouver gjorde han det igjen. Nordmannen utlignet til 2-2 drøyt halvveis i tredje periode og sørget for at New York Rangers fikk sjansen til å vinne kampen i overtidsperioden.

Det klarte broadwaylaget, takket være J.T. Millers scoring 3,54 minutter ut i tre-mot-tre-bonanzaen.

Se Zuccarellos mål her:

- Vi burde ha scoret tidligere i kampen. Vi dominerte. Å gi dem ett poeng, er egentlig surt, men sånn er det. Keeperen deres sto en kanonmatch. Vi har vel 3-4 i stengene også. Dette var kanskje en av de beste kampene vi har spilt denne sesongen, sier Zuccarello etterpå.

- Hvor deilig var det for deg personlig å bidra igjen etter en svak periode?

- Det er alltid ålreit å bidra, men når man vinner er det det samme hvem som scorer målene. Det er når du taper du tenker på det. Vinner man, så blåser man i det.

Tilbake på andreplass

New York Rangers har ikke vunnet to kamper på rad siden 23. november, men sikret nå sjansen til å gjøre det borte mot Carolina Hurricanes førstkommende fredag.

Gjennom 3-2-seieren mot Vancouver tok Rangers tilbake andreplassen i Metropolitan-divisjonen med sine 55 poeng på 46 kamper.

Håpet om en oppvåkning mot Vancouver ble svekket av at Zuccarellos gode venn og faste rekkekamerat Derick Brassard måtte stå over matchen på grunn av influensa.

Trener Alain Vigneault måtte dermed omrokere på linjekombinasjonene sine.

Rangers-coachen satte sammen en helamerikansk andrerekke med Chris Kreider, Derek Stepan og J.T. Miller, samt en helsvensk tredjerekke, med Viktor Stålberg, Oscar Lindberg og Jesper Fast, mens Zuccarello fikk med seg Rick Nash og Kevin Hayes i førsterekka.

Storspill av Miller

Vancouvers veterankeeper Ryan Miller storspilte innledningsvis og reddet 2-3 meget gode målsjanser fra å materialisere seg til scoringer for New York Rangers.

Typisk nok ble det i stedet Vancouver Canucks som scoret 1-0-målet, etter at Rick Nash rotet bort pucken i offensiv sone og Sven Bäertschi avsluttet en kontring med å styre pucken forbi en utspilt Henrik Lundqvist.

Spillemessig var det likevel ingen tvil om at Rangers var toneangivende i åpningsperioden. Hele 17 skudd måtte Ryan Miller stoppe i første periode. Totalt ble han pepret med 49 skudd i denne kampen.

- I dag var vi gode. Vi hadde pucken hele tiden. Vi spilte som et lag og hadde det gøy hele tiden, sier Zuccarello til Nettavisen.

- Hvordan fungerte din egen rekke, synes du?

- Jeg synes vi skapte mye. Vi var utrolig bra i dag, faktisk. Hele laget dominerte. Det var en komplett match, til tross for at vi slipper inn noen mål.

Stjernene underpresterer

Det holder selvfølgelig ikke for New York Rangers at Zuccarello og de andre nøkkelspillerne er gode spillemessig. Rick Nash tjener 7,8 millioner dollar per sesong, hovedsakelig fordi han er god til å score mål, men denne sesongen har han bare scoret tolv mål.

Hovedproblemet har vært at overtallsspillet ikke har levert. Bare ett mål på de siste ti kampene, i løpet av til sammen 27 overtall, er altfor svakt.

Den største skuffelsen er kanskje Derek Stepan, som hadde gjort beskjedne 17 poeng å 35 kamper før han utlignet til 1-1 rundt fem minutter ut i andre periode.

Stepan drar inn 6,5 millioner dollar årlig, så hans produksjon er også under forventning. 25-åringen har imidlertid gjort poeng i tre strake kamper nå, hvilket gir Rangers-fansen håp om at han er i ferd med å finne tilbake til formen fra forrige sesong, da han leverte 55 poeng på 68 kamper.

Utligningen mot Canucks kom mens Rangers hadde en utespiller ekstra på isen fordi bortelaget hadde en avventende utvisning på seg. Zuccarello hadde pucken ved vantet, spilte den til Chris Kreider, som slo den videre foran mål til Rick Nash. Miller stoppet Nash, men var sjanseløs da Stepan kom til returen som førstemann.

Vancouver tok tilbake ledelsen da Alexander Burrows styrte inn 2-1 etter en pasning fra den nyankomne Emerson Etem, som kom fra nettopp New York Rangers i bytte mot Nicklas Jensen for et par uker siden.

Nok en gang gikk Vancouver til pause med ledelse, denne gang med 2-1, til tross for at Miller ble pepret med skudd. Amerikaneren reddet alle 13 i midtperioden.

Som nevnt sørget Mats Zuccarello for utligningen i tredje periode. Scoringen kom etter forarbeid av Keith Yandle og Rick Nash.

Kygo på tilskuerplass

Og som Zuccarello sier: Hadde det ikke vært for Ryan Miller, hadde Rangers avgjort denne kampen mye tidligere. Det var på grensen til utrolig at hjemmelaget måtte vente til J.T. Miller scoret nesten fire minutter ut i overtidsperioden.

Det viktigste var likevel at det ble seier. Det satte nok også mamma Anita Zuccarello pris på. Hun så kampen fra tribuneplass, stasjonert på samme rad som den norske musikkstjernen Kygo.

Zuccarello fikset billett til bergenseren, som skal ha konsert i Brooklyn førstkommende torsdag (Kygo ønsket ikke å stille opp på intervju med norsk presse i Madison Square Garden).

- Har dere utvekslet billetter, så du er sikret plass på konserten?

- Jeg er ikke her. Det skulle jeg gjerne gjort. Han sa jeg skulle få være med på en tour til Ibiza og være DJ sammen med ham i sommer, sier Zuccarello.

På fleip, selvsagt.

Det er nok best at han holder seg til hockeykøller enn så lenge.

Se høydepunktene fra matchen her: