Inntil for et par år siden var John Paulson en middels vellykket og ganske anonym hedgefondforvalter. Han hadde drevet fondet sitt i ti år, uten at mange hadde hørt om ham.

Men så tok han et gigantisk veddemål på at det amerikanske boligmarkedet var overvurdert og kom til å falle kraftig.

Det veddemålet gjorde at fondet hans, Paulson & Co, tjente ufattelige 15 milliarder dollar, rundt 85 milliarder kroner, bare i 2007. Av dette satt Paulson personlig igjen med 4 milliarder dollar, eller 10 millioner dollar hver dag hele året.

Dette kommer frem i en ny bok, «The Greatest Trade Ever», skrevet av Gregory Zuckerman, som til daglig er journalist i The Wall Street Journal.

Til nå har en annen hedgefondforvalter, George Soros, vært ansett å ha rekorden for tidenes beste enkeltspekulasjon. Han tjente rundt 1 milliard dollar på å shortselge britiske pund i 1992.

Ikke hjemmebane
Det var i 2005 Paulson begynte å se med økende undring på himmelferden i det amerikanske boligmarked og på stadig mer skjødesløs kredittvurdering av låntakerne..

Men Paulsons fokus var egentlig på en hedgefondstrategi som kalles merger arbitrage, som går ut på samtidig kjøp og salg av aksjer i selskaper som planlegges slått sammen for å utnytte det forvalteren ser som feilprising.

Boligmarkedet hadde han ingen spesiell innsikt i, og i begynnelsen visste han ikke hva han kunne gjøre for å tjene penger på sin overbevisning om at prisene var for høye. Svaret ble såkalte «credit default swaps». Dette er egentlig en slags forsikring mot at en långiver misligholder gjeld. Men man kan også kjøpe slik forsikring uten å være eksponert for den underliggende risikoen. Da tjener man penger på at et lån man ikke har gitt, blir misligholdt.

Paulson kjøpte slik beskyttelse på store mengder verdipapirer basert på boliglån, og annen type beskyttelse på aktører som levde av det samme markedet, som forsikringsselskapet AIG.

Flere tjente
Detaljene er kompliserte, men enkelte sagt tok Paulson samlet sett et gigantisk veddemål på at det ville komme et kraftig og nasjonalt fall i boligprisene, og at dette ville utløse omfattende mislighold av boliglån, spesielt de mest usikre lånene, såkalte subprimelån. I ettertid vet vi at nettopp det skjedde.

Bare i tredje kvartal i år startet kreditorene prosessen med å tvangsselge eller overta 937.840 boliger i USA. Det er en økning på 23 prosent fra samme kvartal i fjor.

Paulson var ikke alene om å tjene penger på dette. Goldman Sachs tok lignende posisjoner, men hadde også eksponering motsatt vei. Andre, mindre aktører tjente gode penger, mens andre hadde den riktige ideen, men manglet den nødvendige kapitalen til å stå løpet ut.

Her er et utdrag av boken.