Stanken fra Stolt

Aksjekursen til rederiet Stolt-Nielsen har gått til bunns i vår. Med god grunn. Det stinker av selskapet.

10.07.06 06:55

(NA24-KOMMENTAR): Dagens Næringsliv har i flere artikler de siste dagene skrevet om Stolt-Nielsens brudd på amerikansk konkurranselovgivning. Rederiet fremstår som bankerott både juridisk og moralsk. Mer uklart er det om selskapet finansielt sett vil klare seg gjennom stormen.

Aksjemarkedet ser ut til å ha sine tvil. Til tross for store overskudd, har aksjekursen falt til rundt halvparten av toppnivået de siste 12 månedene.

Klikk på bildet for å forstørre.

Det er ikke rart, for investorer er avhengige av å kunne stole på informasjonen fra selskaper hvor de investerer. Ingen kan stole på ledelsen i Stolt-Nielsen etter det som er kommet frem.

Jukset og sladret
Bakgrunnen er at Stolt-Nielsen og andre rederier har innrømmet å ha samarbeidet i strid med konkurranselovgivningen i USA. Kort sagt delte de markedet mellom seg mens de lot som de konkurrerte. Saken er alvorlig, og tidligere konsernsjef Bjørn Sjaastad i Odfjell, ett av de andre rederiene, er blant dem som har sonet fengselsstraffer i USA.

Klikk på bildet for å forstørre.

Etter at Stolt-Nielsens juridiske direktør i 2002 sa opp i protest, ble det klart at saken ville eksplodere, og Stolt-Nielsen forhandlet frem et amnesti med amerikanske myndigheter mot å sladre på de andre rederiene.

Men i mars 2003 varslet amerikanske myndigheter i brevs form at de mente Stolt-Nielsen ikke hadde lagt alle kortene på bordet, og at konkurrentsamarbeidet hadde foregått lenger enn rederiet hadde opplyst. Det ble varslet at dersom man fant ut at dette stemte, aktet man å trekke tilbake amnestiet. Det ble også varslet at Stolt-Nielsens forpliktelser til å samarbeid med myndighetene umiddelbart ble suspendert.

Fortalte ingenting
Dette visste altså ledelsen i Stolt-Nielsen, men det visste ikke investorene som noen måneder senere kjøpte aksjer for over 700 millioner kroner i rederiet. De fikk først vite hva som skjedde i mars 2004, da amnestiet ble endelig trukket tilbake, noe som er et ekstremt uvanlig og alvorlig skritt.

Informasjonen om at amnestiet stod i fare allerede et år tidligere var åpenbart kurssensitiv. Amerikanske myndigheter slår knallhardt ned på økokrim generelt, og konkurransesaker spesielt. Og hvis man, som det her hevdes, har forsøkt å jukse seg til et amnesti, blir det tunge artilleriet rullet ut. Slik utrykkes det i et notat fra det amerikanske justisdepartmentet om Stolt-Nielsen, sitert fra Dagens Næringsliv: «Kriminelle organisasjoner som fortsetter den kriminelle aktiviteten lenge etter at den er avslørt, og som deretter lyver om det, fortjener ingen nåde.»

Amnestibortfallet kan føre til fengselsstraffer for ledere, store bøter for selskapet, og vil også gjøre selskapet mer utsatt for sivile søksmål.

Siden selskapet allerede har innrømmet og dokumentert lovbrudd, er det eneste håpet nå at USAs høyesterett skal gjeninnsette amnestiet.

Stolt-Nielsens advokat har overfor Dagens Næringsliv forsvart selskapet med at det informerte markedet om at amnestiet stod i fare. Men det skjedde i generelle vendinger, og bar preg av de juridiske forbeholdene som alltid blir tatt av børsnoterte selskaper. Det er mulig dette kan berge selskapet juridisk, men ærlig og redelig har man på ingen måte vært.

Ledelsen i Stolt-Nielsen visste utmerket godt at markedet ikke hadde grunnlag for å forstå hvor alvorlig situasjonen var da selskapet valgte å kvitte seg med aksjer for over 700 millioner kroner. Man valgte fortielse fremfor ærlighet.

Dårlig omdømme
Det er neppe tilfeldig at Stolt-Nielsen har rotet seg inn i denne floken. Selskapet har stadig balansert på kanten av loven. Det har vært i juridiske problemer i USA på grunn av hemmelige forretninger med land som Iran og Sudan, det har innrømmet tvilsomheter i måten ledelsesopsjoner ble tildelt på, og styreleder og hovedaksjonær Jacob Stolt-Nielsen har levd et langt liv på flyttefot for å minimere skattebetalinger.

Det kan godt være at Stolt-Nielsen overlever kampen i det amerikanske rettsvesenet, og det kan godt være aksjen er superbillig nå. Men det skal den da sannelig også være. Det skal være en solid rabatt på et selskap hvor man lurer kundene, så lurer sine medsammensvorne, for så til slutt å lure investorene.

Det koster å være kar. Det koster å være kjeltring også.

Are Slettaner tidligere leder for TV 2 Nettavisens økonomiseksjon og redaktør for iMarkedet.no. Han jobber nå for NA24 fra Houston, USA, og skriver blant annet kommentarartikler. Her kan du lese de siste dagenes kommentarer:
Voksende opsjonsskandale
Møttes for å gå rundt grøten
Venstrevind løyet
Rett venstre fra Brasil
Klart for lønnsfest
Leker ikke butikk
Skit i distriktene, leve sjarken!
Si nei til dyr sparing
Enklest ikke best i politikken
Full fiasko – kjører videre
Heldigvis ble Union nedlagt
Dobbeltmoral i Dagbladet
Himmeltittere og radiolyttere
Juksemaker pipelort
Monstre i styrerommet
Vil gjenta fiaskopolitikk
Det lukter krakk
Selg denne galskapen!
Regjeringen ofrer forbrukerne
Hjelp, vi flyr!
Tilfeldig etikk

Nettavisen ønsker en åpen og levende debatt.

Her kan du enkelt bidra med din mening.