Faktisk er det slik at strategien til landets de facto leder, kronprins Mohammed bin Salman, MBS, ser ut til å lykkes på mange fronter. Å blankpolere den flekkete fasaden med idrett, underholdning og freshe nye «grønne» byer gir resultater.

Saudi-Arabia er kanskje det landet i verden som har maktet å skape flest nye relasjoner til vestlige superstjerner, politikere og næringsliv de siste fem årene.

Klikk her for å abonnere på nyhetsbrev fra Norsk debatt

Sport gjør glad

Newcastle fotballklubb sin eier i Saudi-Arabia ser et lag som kryper oppover tabellen i England. I starten ble eieren møtt av kritikk, men den har blitt spakere. Gradvis legger kritikken om halshugginger og urettferdige fengslinger seg. Laget bruker drakter som til forveksling likner det saudiske landslaget, og fansen jubler mens de veiver saudiske flagg. Saudi-Arabia har blitt sentral i Formel 1-sirkuset, golf, sjakk, og bryting.

De største stjernene har allerede markedsført ørkenstaten i tråd med det saudiske kongehusets ønsker. Når verden heier på sport, er Saudi-Arabias flagg i TV-ruta. Nå er søknaden lagt inn for VM i fotball i 2030 og målet er å krone det hele med et OL. Idrettsstjernene vi elsker, utløser sterke positive følelser. Og disse følelsene knyttes til eiere, land og merkevare. Kritikken blekner og protestene avtar når vi resignert konstaterer at det meste kan kjøpes.

Det er bare å si til Saudi-Arabias leder:

Gratulerer! Sportsvasking er en effektiv strategi!

Les også: Jo, arv er et godt prinsipp

Underholdning gjør glad

Konserter. Artister. Kunst. Filmindustri. Alt dette var forbudt i Saudi-Arabia før MBS kom på banen. Han har vingeklippet det konservative religiøse establishment. Kvinner får slippe til på tribunene og veiene som aldri før. Det er etterlengtet for saudisk ungdom å få lov å more seg. Og med underholdning kommer turistene. Influensere med millioner av følgere på Instagram. Lionel Messi står lett henslengt på en båt i solnedgangen.

Også her er det bare å gratulere:

Omdømmevasking foregår sakte og systematisk, og den ser ut til å lykkes!

Olje og gass gjør glad

USAs president, Joe Biden, fistbumpa med Mohammed bin Salman for første gang i sommer, etter å ha kalt Saudi-Arabia en pariastat. Nå er det krig og energikrise. Tonen er endret. Verden trenger økt saudisk oljeeksport. Høye oljepriser øker Saudi-Arabias formue og muligheter. Ambisjonene skyter i været for utbygging av spektakulære nye byer i ørkenen i Saudi-Arabia. Det saudiske investeringsfondet øker oppkjøp over hele verden.

Vi ser det samme: fra skarp kritikk, til nye venner i Vesten.

Gratulerer, Saudi-Arabia: Resultatene taler for seg. Venner kan kjøpes!

Grønn fremtid gjør glad

Verden trenger et utstillingsvindu for grønne visjoner. Mohammed bin Salman tegner lukkede, grønne millionbyer i den hete ørkensanden bygget på kunstig intelligens, roboter, overvåkning 24/7, underholdning og fornybar energi. NEOM og The Line.

En kan kalle det utopi eller dystopi, uansett strømmer pengene friskt.

Gratulerer! Også her viser dere at grønnvaskingen kan lykkes!

Les også: Haaland står for menneskerettigheter, på og utenfor banen

Kritikken har forstummet

Hukommelsen er kort. Journalisten Jamal Khashoggi ble partert på et saudisk konsulat i Istanbul i 2018. Han er glemt. Kvinneaktivistene som ble torturert under avhør slapp ut av fengsel og ble tause. Mennene som ble dømt til 10-15 års fengsel fordi de tok til orde for reformer sitter fortsatt bak løs og slå. Men de er brakt til taushet. Familie og venner er skremt til taushet. Internasjonale observatører og etterforskere slipper ikke inn i landet. De som gikk på gata for å protestere, er et hode kortere. Deres stemmebånd ble kuttet.

Gratulerer, taushet er gull!

Les mer fra Norsk debatt her

Men kronprins Mohammed bin Salman er redd. Han tåler ikke mangel på applaus. Han er en eneveldig hersker og vil behandles som det.

Han har tatt kontroll over alle sikkerhetsinstitusjoner. Han beordrer. Han sender ut dekreter. Rettssikkerheten mangler.

Regimet sørger for masseovervåkning av egen befolkning og hacker de som står opp. Mohammed bin Salman er redd for kritikk på Twitter. Nye dommer i august 2022 demonstrerer at straffen for å ytre seg er tidoblet:

Salma al-Shehab viste sympati for kvinneaktivister på Twitter. Småbarnsmoren er nå dømt til 34 års fengsel.

Nourah al-Qahtani ba om løslatelse av samvittighetsfanger. Fembarnsmoren er nå dømt til 45 års fengsel. To representanter for Huwaiti-stammen som protesterte mot å bli fordrevet på grunn av de spektakulære ørkenby-prosjektene til MBS, NEOM og The Line, ble dømt til 50 års fengsel.

Hva blir det neste?

Gratulerer Mohammed bin Salman, du har penger og makt. Men er du redd fordi du vet at du ikke har rett?