Offensiven mot Tabqa, som også huser Syrias største demning, startet tidligere i juni og er et ledd i frammarsjen mot IS' hovedsete Raqqa.

Søndag gjenerobret president Bashar al-Assads styrker oljefeltet Thawra i nærheten, ifølge journalisten Eyad al-Hosain, som reiser med den syriske hæren.

Samtidig ble byen Tabqa, som ligger åtte kilometer nord for flybasen med sammen navn, utsatt for luftangrep, opplyser aktivistgruppa Raqqa is Being Slaughtered Silently.

Klasebomber

Gruppa, som smugler nyheter ut av IS-kontrollert område, rapporterer at minst ti sivile ble drept da kampfly angrep byen med klasebomber.

Tabqa-basen ligger bare 45 kilometer vest for storbyen Raqqa, som i praksis har fungert som ekstremistgruppa IS' hovedstad i to år. Flybasen har stor strategisk og symbolsk betydning i regimets framstøt mot IS-bastionen.

Eksilgruppa Syrian Observatory for Human Rights (SOHR) opplyser at regimets styrker står bare sju kilometer fra basen, som var regimets siste stilling i Raqqa-området før IS erobret hele provinsen i 2014.

Massakre

Flere hundre syriske soldater ble den gang drept i en massakre ved Tabqa som ekstremistene selv dokumenterte på video.

– Det er voldsomme kamper nå, sier SOHR-direktør Rami Abdulrahman søndag kveld.

Han opplyser at minst ni regimelojale krigere ble drept, men kan ikke tallfeste IS' tap.

Regjeringsstyrkene har i over en uke stått fast rundt 15 kilometer fra flyplassen. Helgens utvikling utgjør derfor et betydelig fremstøt i kampen mot IS og forklares av SOHR med opptrappede russiske luftangrep, samt forsterkninger fra Assads elitestyrker.

Retrett

Dersom IS mister Tabqa, ødelegges også en ekstremistgruppas forsyningsrute fra vest. IS er den siste tiden presset på retrett flere steder i Irak og Syria. Før helgen erklærte Iraks regjering seier over jihadistene i byen Falluja, som er den byen som har vært aller lengst okkupert av IS. Nå planlegges en storoffensiv mot millionbyen Mosul i Nord-Irak.

I Syria rykker dessuten USA-støttede syriske opprørere fram mot den IS-kontrollerte byen Manbij. Den ligger rundt 120 kilometer nord for Tabqa, på en sentral forsyningsvei fra den tyrkiske grensa og inn mot Raqqa.

(©NTB)