*Nettavisen* Nyheter.

Fasts planer om verdensherredømme

Fast-sjef John M. Lervik må ha tre timers søvn i døgnet. Ellers jobber han knallhardt for å få Fast opp som et av verdens ledende programvareselskaper. Her får du et intervju iMarkedet har gjort med Lervik

19.05.08 00:42

John M. Lervik og resten av Fast jobber på høygir for å virkeliggjøre sin visjon om å bli et av verdens ledende programvareselskap. Men vil norske investorer skjønne hvorfor en signifikant del av inntektene må pløyes tilbake i innovasjon og markedsutvikling i den fasen selskapet er i nå? iMarkedet har intervjuet Lervik om Fasts visjoner og hvor langt de har kommet.



Omgitt av et halvtomt kontorlandskap tar John M. Lervik imot iMarkedets utsendte medarbeider noen dager etter at resultatet for tredjekvartal ble lagt frem.



Og tallene imponerte alle. Nesten.



Alle analytikere lot seg imponere over topplinjeveksten, som har vokst 17% siden andre kvartal og 51% prosent siden samme periode i fjor. Alle er enige om at dette er imponerende. Bunnlinjen har vokst tilsvarende, men noen av analytikerne hadde forventet enda høyere marginer - enkelte analytikere har derfor aksjen på hold eller selg.



- Marginene kunne vært enda høyere, men da hadde vi latt det gå utover den langsiktige utviklingen av selskapet. Vi må investere både i innovasjon og utbygging av markedsapparat, sier Lervik, og påpeker at uten dette så ville selskapet vokst med en lavere takt. Det er ikke et alternativ for Lervik & Co. Selv jobber han nær sagt døgnet rundt, og hevder selv at han bare trenger tre-fire timers søvn for å klare strabasene.



Men at selskapet trenger å tjene penger er Lervik beinhard på.



- Det er svært viktig for oss å vise en positiv og voksende bunnlinje. Både med tanke på investorene, men også kundene og partnerne våre, sier Lervik.



Et norsk IT-eventyr

Et problemet for Fast er at de ofte blir sett på som et Internett søkemotorselskap, som man nevner i samme åndedrag som Google og Yahoo. Men Fast er noe helt annet enn dette. De ønsker å ta søk og søketeknologi til nye og ukjente områder.



Ett av de mest spennende satsingene er koblingen mot søk i databaser. Databaser kan ses på som siloer med data, der en har lagret store mengder strukturert informasjon som kan trekkes ut som forhåndsdefinerte rapporter. Det er flere store spillere på dette området, som for eksempel Oracle og Microsoft.



Søkemotorer har tradisjonelt ikke vært en del av dette markedet. Mens man har benyttet søkemotorer for ustrukturerte (tekstlige) data, som for eksempel Web-sider og Microsoft Office dokumenter, mener Lervik og Fast at søketeknologi også kan skape uante muligheter for utnytte databaseverktøy på en langt bedre måte.



Dersom de lykkes med å overbevise databaseaktørene om at Fast sin programvare vil kunne gjøre deres verktøy bedre, mer effektive og kostnadsbesparende for sine kunder, kan Lervik & Co. sitte på et milliardmarked i dollar.



- Disse (databaseaktørene. jour. anm) har ikke forstått at søketeknologi - dvs. å spørre og finne informasjon - også kan benyttes meget effektivt for informasjon i databaser, sier Lervik som ser nok et område der Fasts teknologi kan anvendes.



- De siste 10 til 20 årene har det meste innen software handlet om å lagre data, og da typisk i databaser. Vi tror fremtiden vil handle om hvordan du henter frem informasjon, sier Lervik som røper den helt nye visjonen selskapet har formulert: "Powering the information consumption age."



Fasts grunnmur

Fasts grunnmur er det såkalte "enterprise search software"-markedet; eller søkeprogramvare til bruk internt eller eksternt i bedrifter. For eksempel drives Dell sine nettsider, dell.com, med søketeknologi fra Fast. Det vil si at dersom du søker på dell.com eller ibm.com for den del (IBM er også Fast-kunde) og skal spørre etter et produkt eller support, så er det Fast sine algoritmer som gjør at du finner frem til det du skal ha.



Dette området er utvidet betraktelig de siste årene. Ikke bare har bedrifter innsett at dersom du har store mengder informasjon på dine nettsider - enten ren informasjon om bedriften, eller også tilbud av produkter og tjenester - så er det utslagsgivende at de som skal bruke dette finner effektivt frem. Søkefunksjonalitet har blitt den viktigste framgangsmåten for oss som brukere å finne fram til informasjon online. Innen dette området er Fast verdensledende med mange av de største bedriftene i verden som kunder.



Konkurrentene på dette området er aktører som Verity og Autonomy, hvor førstnevnte er markedsleder og sistnevnte har blitt klart forbigått av Fast i foregående kvartal; Fast passerte 100 millioner kroner i omsetning i 3. kvartal; knapt 15 millioner mer enn Autonomy. Dette markedet har en verdi på 700 millioner dollar i 2004, og Fast har som målsetting å ta en markedsandel på en fjededel. I dag har de omtrent en markedsandel på 10% prosent.



Et annet område der søk er helt avgjørende er i katalogvirksomheter, som gule sider eller rubrikkannonser på nett. Her har Fast fått en stor kundebase, med alt fra norske Findexa til de to største aktørene i verden: SBC Smartpages og Verizon Superpages i USA.



Fast var først ute med å gjøre det enkelt for folk å søke på gule sider - ved at man bare taster inn produkt og stedsnavn. Fasts teknologi skal ta seg av resten. Men for annonsører og kunder av diverse katalogtjenester er det viktig å være synlig på de rette stedene. Det vil si at den som betaler mest får best plassering på de søkene som er relevante. Fast har bygget programvare for dette også, bygget på sin søkeplattform.



Ønsker å utvide satsingen

Fast ønsker å utvide satsingen.



- Man må utvide sitt marked, sier Lervik og viser til at det ennå er mange nye områder for å ta i bruk selskapets søketeknologi.



- Blant annet har vi et prosjekt med Statoil som skal gå fra Lotus Notes til Microsoft Exchange for alle sine ansatte rundt om i verden. De kom til oss og ville ha hjelp til å få transaksjonen til å bli så smertefri som mulig, sier Lervik.



Et annet eksempel på hvordan Fasts teknologi kan brukes finner man hos DnB NOR, der DnB NOR Markets vil ta i bruk Fast-teknologi for markedsovervåkning.



- Vi har også gjort en avtale med EMC, som vi ikke kan snakke så mye om i detalj ennå, sier Lervik.



Grunnen er at lagringsgiganten har sett at selve lagringen ikke er så viktig lenger. Prisen på gigabyte har falt som en stein - og her kommer vi inn, sier Lervik.



Gjennom en såkalt OEM-avtale har Fast sikret seg innpass hos verdens ledende aktør innen lagring - som er et glimrende sted å være for et selskap som Fast. Lervik & Co skal hjelpe EMC-kundene å få orden og tilgang til all informasjon man har lagret. Fasts InStream-produkt blir integrert i EMCs systemer og sikrer Fast en fot hos kundebasen til EMC.



- Dette er viktig ikke bare med tanke på OEM-royalties, men også ved at vi får mulighet til videresalg inn i EMCs kundebase. Vi blir nevnt som den ledende aktøren innenfor søk av for eksempel industrianalytikergruppen Gartner, og får bekreftelse på det når vi er "embedded" i produktene til aktører som EMC, det skaffer oss nye kunder på andre produkter og løsninger, sier Lervik.



Tilsvarende OEM-avtaler vil være viktig for Fast i fremtiden, sier Lervik, rett og slett for å få den posisjonen i markedet de vil ha.



Drives frem av troen

- Vi kunne ikke hatt den veksten vi har dersom vi ikke hadde reinvestert midlene vi tjente. Bare se på Autonomy. For noen år siden var de ledende, og hadde store overskudd. De investerte derimot ikke nok i R&D, og i dag så stagnerer selskapet, sier Lervik. Motsatt kan en se på hvordan selskaper som Oracle investerte kraftig i innovasjon og markedsaktiviteter da de var i den samme vekstfasen som Fast er nå.



Neste vår lanseres versjon 5.0 av Fasts programvare, med nye muligheter og mer effektive søk. Dette er et produkt av nettopp kontinuerlig fokus på innovasjon, sier Lervik.



For Lervik, som først hadde en kort yrkeskarriere i Nera - men som sluttet til fordel for Fast i juni 1997 - har det vært en lang ferd.



- Det blir lange dager og mye reising, men det er ikke så vanskelig når du virkelig tror på noe. Vi i Fast har veldig tro på dette, og ser at det kan bli noe stort. Stemningen her er god og vi har greid å skape et sterkt team, sier han og brer ut armene i det lille møterommet midt i det åpne kontorlandskapet.



Privatlivet da? Finnes det hos en doktorgradsinnehaver og tidligere forsker fra Trondheim.



- Jeg har en forståelsesfull kone, sier Lervik som viser klart at han er mest komfortabel med å snakke om Fast, ikke seg selv.

Nettavisen ønsker en åpen og levende debatt.

Her kan du enkelt bidra med din mening.