Drømmen om å leve evig (dersom du drømmer om det, da) har aldri vært nærmere enn nå. I hvert fall om vi skal tro molekylærbiologen David Sinclair ved Harvard Medical School.

På hans laboratorium ved det anerkjente universitetet, har teamet hans nemlig lyktes med å reversere aldringsprosessen hos gamle mus, og dermed gjort dem unge igjen. Neste skritt nå, melder forskeren, er å få til det samme hos mennesker.

– En prosess som kan benyttes i hele kroppen

I det som CNN omtaler som «Benjamin Button»-effekten, etter filmen fra 2008 der hovedpersonens alder reverseres med tiden, har Sinclair og hans team med forskere benyttet seg av proteiner som kan forvandle aldrende celler til stamceller. På den måten har de klart å tilbakestille aldrende celler til tidligere versjoner av seg selv.

Forskningsteamets første gjennombrudd ble publisert allerede sent i 2020, da eldre mus med dårlig syn og skadde netthinner fikk synet tilbake igjen, og ved flere tilfeller et like godt syn som deres avkom.

Nå tror Sinclair at også mennesker snart kan benytte seg av den samme teknologien.

LES OGSÅ: Studie: Kreftmedisin kan forsinke aldringsprosessen

– Det har en permanent virkning, så langt vi kan se, og vi tror det kan være en universell prosess som kan benyttes i hele kroppen for å tilbakestille alderen vår, sier Sinclair ifølge CNN.

– Om vi reverserer aldringsprosessen, vil ikke disse sykdommene ramme oss. I dag har vi teknologien som kreves for at du kan nå 100-årene uten å bekymre deg for å få kreft i 70-årene, hjertesykdommer i 80-årene og Alzheimers i 90-årene, sier han.

– Vil skje i løpet av vår levetid

Og skal vi tro forskeren, er dette slett ikke noen fjern framtidsdrøm.

– Dette er vår verden som kommer. Det er bokstavelig talt et spørsmål om tid, og for de fleste av oss vil dette skje i løpet av vår levetid, legger han til.

Reversering av aldringsprosessen har vært forsket på lenge.

Gjennombrudd støtte på problemer

Sinclair selv har brukt de siste 20 årene på å forske på emnet, og han er ikke den eneste: Den japanske legen og forskeren Shinya Yamanaka mottok i 2012 Nobelprisen i fysiologi eller medisin for sitt arbeid med å omprogrammere modne celler til stamceller. Med det som er blitt kjent som «Yamanaka-faktorene» klarte forskeren allerede i 2007, å reprogrammere menneskelige modne hudceller til å oppføre seg som stamceller som kunne utvikle seg til en hvilken som helst celle i kroppen.

Problemet med «Yamanaka-faktorene» var imidlertid at de modne cellene, som altså ble reprogrammert til stamceller, mistet sin identitet – de glemte at de var blod-, hjerte- eller hudceller, noe som gjorde dem nytteløse i en foryngelsesprosess.

Les også

Studie om grått hår forbløffet forskerne ventet: Kan gjenvinne fargen

For å bruke Benjamin Button som eksempel: Du vil ikke at Brad Pitt i filmen blir en baby med det samme, men at han i stedet gradvis blir yngre mens han fortsatt husker hvem han er.

Forskere over hele verden gjøv straks løs på utfordringen, og en studie publisert i 2016 av forskere ved Salk Institute for Biological Studies i La Jolla i California, viste at aldringstegnene hos genetisk aldrende mus kunne fjernes ved å eksponere dem for fire av de viktigste «Yamanaka-faktorene», uten at cellenes identitet ble slettet.

Ulempen ved disse eksperimentene var imidlertid at i flere av tilfellene utviklet musene kreftsvulster.

– Kroppen har backup-informasjon lagret

Nå har Sinclair-teamet sett på tryggere løsninger. De har valgt ut tre av de fire «Yamanaka-faktorene» og genetisk lagt dem til et harmløst virus. Dette viruset ble designet for å levere de foryngende «Yamanaka-faktorene» til de skadde retinacellene på baksiden av den aldrende musens øye. Etter å ha injisert viruset i øyet, har teamet «skrudd på» genene ved å gi musen et antibiotikum.

– Antibiotikumet er bare et verktøy. Det kan egentlig være hvilket som helst kjemisk stoff som brukes for å forsikre seg om at de tre genene blir skrudd på. Normalt finnes de bare i veldig unge embryoer, og de skrus av når vi eldes.

LES OGSÅ: Forskere knytter covid-19 til neandertal-gener

På utrolig vis ble de skadde nevronene hos de aldrende musene som fikk injisert de tre genene, forynget. Siden det opprinnelige studiet har Sinclairs team reversert aldringen i musklene og hjernene til mus, og jobber nå med å forynge hele kroppen.

– På et eller annet vis vet cellene at kroppen kan tilbakestille seg selv, og de vet hvilke gener som skulle vært skrudd på da de var unge, sier Sinclair, som mener at forskningen indikerer at kroppen har en slags «backup-informasjon» om hvordan den fungerte som ung lagret i seg.

Forskeren tror at teamet hans har funnet en slags hovedkontroll-knapp, en måte å skru klokken tilbake på.

– Da vil kroppen våkne opp, huske hvordan den skal oppføre seg, huske hvordan den regenererer seg, og bli ung igjen – selv om du allerede er gammel og har en sykdom, sier han.