En ny studie fra Hongkong bringer positive nyheter som antyder at omikron-varianten trives bedre i de øvre luftveiene (nese, munnhulen og hals) enn i lungene.

Funnene fra studien, som er basert på laboratoriske undersøkelser, antyder at omikron forårsaker mindre alvorlig sykdom enn de tidligere variantene.

Forskerne har påvist at omikron kopierer seg 70 ganger raskere i vevsprøver fra luftrørene (24 timer etter smitte) enn både delta-varianten og den opprinnelige SARS-CoV-2-varianten som ble oppdaget i Wuhan. Dette kan forklare hvorfor omikron-varianten er betydelig mer smittsom enn tidligere varianter.

Les også: Professor: - Ville ikke overrasket meg om man i framtiden sier at pandemien tok slutt i 2021

«Derimot kopierer omikron-varianten mindre effektivt (mer enn ti ganger lavere) i lungevevet hos mennesker enn det originale SARS-CoV-2-viruset, noe som kan antyde mindre alvorlig sykdom,» lyder studien som er gjennomført ved det medisinske fakultet på University of Hong Kong.

- Studien antyder at viruset har mindre evne til å formere seg i de nedre luftveiene, sier associate professor (tilsvarer førsteamanuensis) Michael Chi Wai Chan ved University of Hong Kong, som har ledet arbeidet, til Nettavisen.

Studien er omtalt i en rekke norske og internasjonale medier. Den anerkjente immunologiprofessoren Anne Spurkland sier til VG at funnene i studien kan tyde på at «omikron i mindre grad kommer lenger i lungene der det er duket for lungebetennelse».

- Omikron ser ut til å ligne mer på forkjølelse? spør VG.

- Det går i retning av forkjølelse, sier Spurkland til avisen.

Gunnar Stavrum: Her er de gode korona-nyhetene som kan redde julen og bety slutten på pandemien

- Ikke enig i forkjølelse-analyse

Forskeren bak studien fra Hongkong, Michael Chi Wai Chan, er ikke enig.

- Jeg er ikke enig. Omikron er en helt ny korona-variant med mutasjoner på piggproteinet som gir den evnen til å delvis unnslippe immunitet hos vaksinerte og dem som har tidligere gjennomgått infeksjon, og den sprer seg helt vilt. Selv hvis det skulle vise seg at omikron er mildere enn andre varianter, vil det likevel bli ufattelig mange som blir smittet, sier Chan til Nettavisen.

- Jeg tror omikron vil bli den dominerende varianten i verden. Trusselen fra omikron vil trolig være svært betydelig, sier han.

- I desember vil det vanligvis være mange som blir smittet av sesonginfluensa. Selv om sesonginfluensa er relativ mild, er det fortsatt folk som blir innlagt på sykehus og dør av det. En andel av alle som blir smittet med omikron vil bli innlagt på sykehus, så sykdomsbyrden vil bli stor, sier Chan.

En prosentandel av forkjølelsessykdommene forårsakes hvert år av andre koronavirus som lenge har vært endemiske virus i befolkningen. En endemisk tilstand vil si at sykdommen til stadighet opptrer i begrensende geografiske områder i varierende omfang.

Les også: WHO: Spredningen av omikron er uten sidestykke

- Kan omikron være begynnelsen på en slags endemisk tilstand på pandemien, eller tror du det vil komme nye bekymringsvarianter og overta?

- Vi kan ikke si med sikkerhet hva som skjer videre med omikron-varianten, mye avhenger av hvordan omikron vil sirkulere i befolkningen. Og det er ingen som kan forutse hva som blir den neste varianten. Jeg vet virkelig ikke, men vaksinen virker mot alvorlig sykdom, understreker Chan.

- Viruset er fortsatt farlig

Nettavisen har også snakket med Jörn Klein, som er professor i mikrobiologi og smittevern ved Universitetet i Sørøst-Norge.

- Tror du omikron går i retning av en forkjølelse, Klein?

- Nå har jeg stor respekt for Anne Spurkland. Jeg tror mer at hun har blitt misforstått enn at hun har sagt dette. Omikron er like farlig som delta-viruset. På et eller annet tidspunkt kan vi si at det blir en type forkjølelsesvirus, men ikke fordi viruset har endret seg, men fordi det er god nok immunitet i befolkningen. Og det får vi gjennom vaksineringen. Nå er det mange som får en tredje dose, og til sommeren blir det kanskje en fjerde dose som virker mot alle variantene, sier Klein til Nettavisen.

- Viruset er fortsatt farlig, og spesielt for de uvaksinerte. SARS-CoV-2 og omikron-varianten vil etter hvert kunne bli betraktet som en forkjølelse, men kun fordi det er nok immunitet i befolkningen. Men der er vi ikke ennå. Den største gruppen uvaksinerte i Norge er barn og ungdom, sier Klein.

Les også: Sørafrikanske studier: To pfizer-doser gir 70 prosent beskyttelse mot omikron

Forskerne bak studien fra Hongkong påpeker at funnene må tolkes med varsomhet.

«Det er viktig å merke seg at sykdommens alvorlighetsgrad blant mennesker avgjøres ikke alene av virusets formeringsevne, men også av vertens immunresponser på infeksjonen, som kan føre til dysregulering av det medfødte immunsystemet, som for eksempel cytokinstorm,» skriver forskerne i en pressemelding.

- Hva er en cytokinstorm, Klein?

- Det er at immunsystemet overreagerer og angriper deg selv. Det har hele tiden vært et problem med SARS-COV-2. Først kommer viruset og ødelegger kroppen din, og etterpå kommer ditt eget immunforsvar og gjør resten. Derfor er det viktig at immunsystemet blir kjent med SARS-CoV-2, også denne omikron-varianten, gjennom vaksinasjon, sier Klein.

Les også: - Omikron-situasjonen er absurd. Det er åpenbart mye snobberi

- Omikron kan bli en del av løsningen

Helsedirektør Bjørn Guldvog sier følgende om Hongkong-studien til NRK Radio torsdag morgen:

- Det kan bety at omikron ikke bare er det store problemet for oss, men kan også bli en del av løsningen framover, nemlig at viruset endrer egenskaper sånn at det formerer seg i de øvrige luftveier og ikke nedover i lungene. Og i så fall vil det minne mer om et forkjølelsesvirus som en del av de andre lignende virusene er, sier Guldvog.

- Og på den måten kan alvoret av det å bli smittet av dette viruset bli vesentlig mindre i tiden framover. Men jeg vil understreke at dette foreløpig er veldig usikre funn. Vi vet ikke så mye om det, men det er også kommet resultater fra Storbritannia som antyder noe av det samme. Og som viser at viruset har kanskje ikke en like stor tendens til å formere seg i lungene, og det er jo veldig gledelig, sier helsedirektøren.