Tidlige studier fra Sør-Afrika, hvor omikron-varianten først ble oppdaget, viser at risikoen for sykehusinnleggelse blant 78.000 omikron-tilfeller, er 29 prosent lavere sammenlignet med den opprinnelige Wuhan-varianten og 23 prosent lavere enn delta-varianten.

Kun fem prosent av de innlagte omikron-pasientene havnet på intensivavdeling, mens det samme tallet for delta-varianten var 22 prosent, skriver The Telegraph.

- Tiltagende absurd

Professor Robert Dingwall ved Nottingham Trent University er covid-rådgiver for den britiske regjeringen. Han mener tallene fra Sør-Afrika ikke rettferdiggjør panikken som brer om seg.

- Omikron-situasjonen ser ut til å bli tiltagende absurd. Det er åpenbart mye snobberi overfor sørafrikansk vitenskap og medisin, men deres flinkeste folk er vel så dyktige som dem du finner i mer velutviklede land, sier han til samme avis.

- Det er helt klart at de ikke føler at den elitistiske panikken her er berettiget, sier han.

- Magefølelse min er at omikron er veldig lik den influensalignende pandemien som vi har planlagt for, med mye sykefravær fra jobb over korte perioder, noe som vil skape vanskeligheter for offentlige tjenester og økonomisk aktivitet, men ikke i så alvorlig omfang at det blir et stort problem for helsetjenesten og begravelsesbyråbransjen, sier professoren til The Telegraph.

- Den største trusselen mot folkehelsen

Men langt fra alle er enige med Dingwall. Administrerende direktør for UK Health Security Agency, Dr. Jenny Harries, har uttalt til britiske folkevalgte at omikron-varianten er «antakelig den største trusselen mot folkehelsen siden starten av pandemien». Hun påpeker at det foreløpig er for tidlig til å gi noe ordentlig anslag på hvor alvorlig situasjonen vil bli, men understreker at innkommende data de neste dagene vil være «svimlende» når det sammenlignes med tidligere varianter, skriver Sky News.

Danske Peter Reinhard Hansen, som er økonomiprofessor ved University of North Carolina, sier at foreløpige tall fra Statens Serum Institut i Danmark gir liten grunn til optimisme.

«Vi håper alle sammen at omikron er mildere, men tidlig danske bevis er ikke veldig støttende, skriver han på Twitter.

Hansen viser til publiserte tall over sykehusinnleggelser og påviste smittetilfeller i Danmark i tidsperioden 22. november til 12. desember. Rapporten, som ble publisert 13. desember, viser nemlig at 0,8 prosent av samtlige bekreftede omikron-tilfeller i Danmark i denne perioden (3437 tilfeller) havnet på sykehus. Til sammenligning var det 0,7 prosent av samtlige bekreftede tilfeller med andre varianter (88.940 tilfeller) som var innlagt på sykehus, viser rapporten fra Statens Serum Institut.

En ferskere og oppdatert rapport fra 14. desember, som også er utgitt av Statens Serum Institut, viser imidlertid en lavere prosentandel i sykehusinnleggelser blant omikron-tilfeller.

Mens 0,6 prosent av samtlige bekreftede omikron-tilfeller i Danmark i denne perioden (4460 tilfeller) havnet på sykehus, var det 0,8 prosent av samtlige bekreftede tilfeller med andre varianter (90.150 tilfeller) som var innlagt på sykehus, viser rapporten fra Statens Serum Institut.

- Tror ikke omikron er mildere

Dr. Paul Burton, som er medisinsk sjef for vaksineprodusenten Moderna, advarer mot antagelser om at omikron-varianten er mildere og mindre alvorlig enn delta-varianten, skriver The Guardian.

- Jeg tror ikke omikron er en mildere og mindre alvorlig variant enn den nåværende varianten, sier Burton til Vitenskap- og teknologikomiteen i det britiske Underhuset.

Les også: Sørafrikanske studier: To pfizer-doser gir 70 prosent beskyttelse mot omikron

Han sier videre at omikron- og delta-varianten vil trolig sameksistere en god stund framover.

- Tanken om at den (omikron red.anm.) vil dytte delta unna veien og overta, kan skje i framtiden. Men jeg tror disse to virusvariantene vil sameksistere i flere måneder framover. Og omikron, som jeg vil påstå er en alvorlig sykdom, vil nå smitte folk med et enormt sterkt delta-press i bakgrunnen, sier Burton.

- Kan bli smittet av begge samtidig

- Det vil også føre til en situasjon der man kan bli smittet av begge to samtidig, noe som tilrettelegger for at viruset kan utvikles og mutere ytterligere. Dette er en bekymringsfull situasjon, sier han.

- Vi trenger absolutt ikke å få panikk. Vi har mange verktøy tilgjengelig. Vi har lært så mye om dette viruset de siste to årene, og vi kan fortsette å bekjempe det. Men jeg mener omikron utgjør en reell trussel, sier Burton.

Les også: Nye tall: Omikron-relaterte innleggelser i Danmark utgjør over 1 prosent av påviste omikron-tilfeller

- Når man ser på data fra Sør-Afrika er omtrent 15 prosent av sykehusinnleggelsene intensivpasienter. Og selv om det er variasjoner, hvis du ser på data fra tidligere i år i august under delta-bølgen, var disse tallene omtrent det samme som nå, 15 prosent, sier han.

- Selv om tallene for dødelighet ser ut til å være lavere nå, heldigvis, mener jeg sykdomsforløpet er veldig alvorlig, sier han.

Les også: – Det kommer en dag da vi må velge. De uvaksinerte bør ikke stå først i køa

Kan skyldes tidligere gjennomgått infeksjon

Vaksineforsker ved University of the Witwatersrand, Shabir Mahdi, antyder at de forholdsvis lave tallene for sykehusinnleggelser og det relativt milde sykdomsforløpet i Sør-Afrika under omikron-bølgen, ikke nødvendigvis skyldes at omikron er mindre sykdomsfremkallende enn delta-varianten, ifølge The Guardian.

Han tror at tidligere gjennomgått covid-infeksjon i tidligere bølger kan ha styrket immunforsvaret. Mahdi viser til studier som antyder at om lag 72 prosent av befolkningen i Gauteng-provinsen i Sør-Afrika er tidligere smittet med covid 19. Gauteng-provinsen er episenteret for omikron-utbruddet i Sør-Afrika.