– I dag er vi alle veldig begeistret over å kunngjøre at vi har gitt SpaceX oppdraget med å fortsette utviklingen av vårt integrerte menneskelandingssystem, sier Nasas programsjef for menneskelandingssystemer (HLS), Lisa Watson-Morgan, fredag.

SpaceX konkurrerte med Jeff Bezos' Blue Origin og forsvarsleverandøren Dynetics om kontrakten for å være eneste leverandør av systemet, som inngår i Nasas Artemis-program.

Les mer: NASA puster lettet ut: - Vi er trygge i 100 år til

Det er en overraskende vending for Nasa, som tidligere har pleid å velge flere leverandører i tilfelle en av dem skulle få problemer med å oppfylle kontrakter.

Nasas beslutning understreker at SpaceX er Nasas mest pålitelige partner i den private sektor, mener industrianalytikere.

Ny æra

Ifølge The Washington Post er kontrakten verdt over 24 milliarder kroner.

– Nasa har valgt Starship til å lande de første astronautene på månens overflate siden Apollo-programmet. Vi er ydmyket over å kunne hjelpe NASA Artemis med å innlede en ny æra i menneskehetens utforskning av verdensrommet, skriver SpaceX på Twitter.

SpaceX ble grunnlagt av Musk i 2002 med et langsiktig mål om å kolonisere Mars.

Les også: Grimes vekker oppsikt med «alien-arr» på ryggen

Starship

I fjor ble SpaceX det første private selskapet som klarte å sende mannskap til Den internasjonale romstasjonen (ISS). Med det ble også USAs evne til å sende astronauter fra amerikansk jord, for første gang siden romferjeprogrammet ble avsluttet, gjenopprettet.

Ferden til ISS gikk med romkapselen Dragon, som med sitt interiørdesign i manges øyne kan se ut som noe tatt fra Star Trek. Kapselen ble skutt opp med en gjenbrukbar SpaceX-rakett av typen Falcon.

Men til måneoppdraget er det SpaceX-fartøyet Starship som skal benyttes.

Les mer: Dette svarte hullet forbløffer forskerne - suser gjennom verdensrommet

Fartøyet er for tiden under uttesting på selskapets anlegg sør i Texas. Så langt har SpaceX testet fire prototyper, som alle har eksplodert. Men selskapet har understreket at testene tross alt har vært vellykket, siden de har bidratt til å innhente mye nyttig og viktig kunnskap som brukes til å forbedre hver versjon av Starship.

Starship er laget for å kunne frakte et stort mannskap samt last for romferder til det ytre rom og lande i stående stilling både på jorda og overflaten på månen og Mars.

Fire astronauter

Imidlertid er det kun fire astronauter som skal være med på Nasas første bemannede måneferd under Artemis-programmet.

Planen er å bruke Nasas egen rakett Space Launch System (SLS), et prosjekt som har vært under utvikling siden 2011. Denne raketten skal sende opp de fire astronautene, som sitter i en kapsel av typen Orion, til en romstasjon som skal gå i bane rundt månen og som har fått navnet Gateway.

Det er her SpaceX kommer inn i bildet. Selskapets Starship-rakett skal vente der og ta med seg to av de fire astronautene på den siste ferden til månens overflate.

Les også: Astronautens tre tips: Slik blir du Europas neste romfarer

Nasas tanke er at Gateway skal, som navnet indikerer, være en mellomstasjon, men Watson-Morgan sa fredag at dette første oppdraget kan komme til å få en annen form ved at Orion-kapselen kobler seg direkte til Starship.

Astronautene skal deretter tilbringe en uke på bakken på månen før de går om bord i Starship igjen. Den skal frakte dem opp til Gateway-stasjonen, og så går ferden videre med Orion-kapselen til jorda.

Fast tilstedeværelse

SpaceX har separate planer om å kombinere Starship med selskapets egen Super Heavy-rakett. Det vil i så fall skape et fartøy som rager 120 meter over bakken og bli det største oppskytningsfartøyet som noensinne er tatt i bruk av mennesker.

Siste gang mennesket satte sine bein på månen, var under Apollo-programmet i 1972.

Nasa ønsker å opprette fast tilstedeværelse på månen, inkludert romstasjonsprosjektet Gateway, for å kunne teste ny teknologi som senere skal rydde veien for bemannede reiser til Mars.

Les mer: Elon Musk gjorde én endring: Da eksploderte bitcoin-kursen

Daværende visepresident Mike Pence utfordret i 2019 Nasa til å sette den første kvinnen og den neste mannen på månen innen 2024, men det er sannsynlig at dette tidsskjemaet kan bli overskredet under president Joe Biden.

Biden-administrasjonen har på sin side fremmet et mål om å sette den første fargede personen på månen under Nasas Artemis-program.

(©NTB)