Halvannet år med pandemi, sykdom, død, restriksjoner og lockdown har vært en stor påkjenning for verdens 1,3 milliarder katolikker. Dermed er pandemien et viktig tema når Vatikanet denne uken avholder sin 15. eksorsismekonferanse i Roma.

- Sett med kirkens øyne er eksorsisme en begrunnet mistanke om at noen faktisk er besatt eller under påvirkning av en ond kraft. Da er det forskjellige grader av dette med ulike typer prosedyrer for forberedelser, gjennomføring og etterarbeid. Sett utenfra kan dette være en type sjelesorg med rituell, dramatisert praksis for å få folk til å skifte status fra besatt til ikke-besatt, sier professor i religionsvitenskap ved NTNU, Asbjørn Dyrendal, til Nettavisen.

Les også: Fortalte foreldrene om nonnens overgrep: - Du er en pervers, ondskapsfull løgner

Den fem dager lange konferansen, som egentlig heter «Kurs om eksorsisme og frigjøringsbønn», er i utgangspunktet et kurs for dem som ønsker å briljere i djevleutdrivernes kunster. Pandemien skal ha ført til en betydelig økning i antall kursdeltagere. The Italian Insider skriver at årets eksorsismekonferanse har 137 deltakere.

- I dag er det en større bevissthet i Kirken rundt dette temaet, sammenlignet med på 1990-tallet, både blant biskoper og lekmenn, sier koordinator for eksorsistkonferansen, pater Luis Ramirez, i en uttalelse til The Italian Insider.

- Forespørsler om å drive ut covid

Fjorårets konferanse ble avlyst grunnet pandemien. Lockdown og isolasjon har medført at Den katolske kirkens djevleutdrivere ikke har fått praktisert sitt virke i tilstrekkelig grad det siste halvannet året. Paterne har også blitt konfrontert med nye problemstillinger som følge av pandemiens globale herjinger.

- Vi har blitt overveldet med forespørsler om å drive ut covid fra folk som er syke, men vi er blitt beordret til ikke å utføre ritualet på covid-pasienter under noen omstendigheter, sier en spansk eksorsist, pater Miguel Martin, til The Daily Beast.

Kurere covid med eksorsisme

Kursinstruktør Fernanda Alfieri bekrefter at det har vært en massiv økning i antall henvendelser til eksorsister under pandemien. Alfieri forteller at det også har vært tilfeller hvor katolske prester har sendt ut eksorsister for å drive ut og kurere covid-19-sykdom.

Hun viser blant annet til pater Ronaldo Ablong på Filippinene, som beordret sine eksorsister ut i lokalsamfunnet med hellig vann for å drive ut covid.

Pater Ablong har blitt møtt med kritikk fra hellige kretser i Roma, som anklager ham for å krysse grensen mellom psykisk helse og ekte demonisk besettelse, skriver The Daily Beast.

- Det er ulik eksorsismepraksis. Den offisielle varianten tilknyttet katolske institusjoner i for eksempel Roma, er ikke nødvendigvis den samme som praktiseres freelance av blant annet karismatiske katolske miljøer og i ulike regioner i USA, Sør-Amerika, Afrika og ikke minst i Asia, sier Dyrendal.

- Det ville ikke forundre meg om det var mange saker hvor eksorsister forsøker å drive ut covid. I en del religiøse miljøer tenker man at gud har kraft over all sykdom, iblant at en gudgitt tilstand er en tilstand uten sykdom. Og hvis du da er syk med covid, blir en logisk konsekvens fort at sykdommen er et åndelig angrep, eller en svekkelse av den orden gud har gitt, som kan kureres med åndelig behandling, sier han.

- Sårbare og utsatte

Pater Michel de Certeau - som er en fransk prest, antropolog, historiker og lingvist - har ingen tro på at covid er djevelens verk. Men han tror imidlertid at sårbare, isolerte folk som har mistet både sine kjære og levebrødet sitt under pandemien, er mer utsatte for demonbesettelse.

- Problemet blir mer akutt under sosiale kriser, og blir et slags symptomatisk uttrykk for uro som uttrykkes gjennom besettelse, sier han til The Daily Beast.

Andre prester tror at den store pågangen hos eksorsister også skyldes pandemi-restriksjoner som har hindret mange katolikker fra å delta på gudstjenester, og dermed har de søkt støtte hos djevleutdriverne.

Les også: Dette er en ekte eksorsist

Personifisert djevelen

Pave Benedict XVI var i sin tid forsiktig med å uttale seg om djevelen som en konkret kraft, og valgte heller å fokusere på ondskap som et konsept som utfordrer katolikker. Pave Frans har imidlertid i større grad personifisert djevelen.

- Hvis vi inngår i samtale med djevelen, blir vi beseiret. Det er aldri snakk om en dialog når det gjelder djevelen. Når han besetter en persons hjerte, forblir han der og vil ikke forlate det, har pave Frans tidligere uttalt.