*Nettavisen* Sport.

- United er viktigst for Liverpool

Foto: EPA/Scanpix

Nettavisen snakker med legendariske Phil Neal før Manchester Uniteds storkamp mot Liverpool.

14.03.09 13:44

Les lørdagens Premier League-rykter her!

Akt to av Premier Leagues største oppgjør utspiller seg på Old Trafford lørdag formiddag. Det første slaget sto på Anfield i september. Det vant Liverpool.

Nå kan det bli game, set and match til de røde djevlene fra Manchester. Kampen de to gigantene i det britiske fotballimperiet vil gjøre alt for å vinne.

- Vi er nødt til å slå dem, medgir Phil Neal, som var kaptein for Liverpool under store deler av klubbens storhetstid.

LIVE: Følg Manchester United-Liverpool på Nettavisen fra 13.45 lørdag

- Men: Dersom vi taper, er ikke det noe stort problem. Vinner vi, kan vi i hvert fall opprettholde presset på Manchester United ut sesongen, sier han til Nettavisen.

Neal er den eneste som spilte i alle Liverpools europacupfinaler på midten av 70- og starten av 80-tallet. Mannen som ikke mistet én kamp på åtte sesonger, nøler ikke med å kalle nordvestderbyet for det største på britisk jord.

Tragedie og suksess
Men hvorfor har det blitt slik? Det hjelper å ta en litt kikk på historien.

I moderne tider har tragedien gått hånd i hånd med suksessen i de to klubbene. Utenfor Anfield brenner den evige flammen for å minnes ofrene etter Hillsborough-tragedien i 1989.

50 minutters kjøring innover motorveien M62, vil minnene om de fantastiske Busby Babes og åtte av spillernes tragiske skjebne i luftrommet over München, aldri glemmes.

Havnekappløpet
Men rivaliseringen var allerede godt i gang rundt slutten av 1800-tallet. Liverpool hadde som havneby lenge vært innbringende port for verdenshandelen.

Manchester var på sin side mest kjent for tekstilindustrien, men åpningen av skipskanalen i 1894 endret på det. Nå kunne også de importere varer, noe som var med på å føre dem vekk fra den økonomiske depresjonen ved århundreskiftet.

Byen tok for alvor opp kampen med Liverpool om handelsgodene.

Lite visste folk da om hva navn som Cristiano Ronaldo, Fernando Torres, Sir Alex Ferguson og Rafael Benitez ville bety for den oppvoksende generasjonen 100 år etter.

Fortsatt gentlemen?
Og mens dagens unge ser opp til spillere med enorm rikdom, dårlige manerer og stadige utskjellinger av dommerne, vil mange fra den eldre garde drømme seg tilbake til de store heltene fra 50-, 60,-,70- og 80-tallet.

Kanskje har de også et poeng? Nettavisen forsøkte for eksempel å få vite om legendariske Phil Neal hadde noen spesielt gode minner fra møtene mot Manchester United på Old Trafford.

For hans egen del stammer de tross alt fra en periode da de helrøde fra Anfield opplevde sin glansperiode i verdensfotballen.

Slik lød tilsvaret:

- Jeg kan ikke svare på det. Eller: Jeg ønsker ikke å gjøre det, begynner Neal.

- Selv om vi klarte å vinne noen ganger, var jeg mer fokusert på at jeg også skulle gjøre det bra i det neste oppgjøret for Liverpool FC. Og det neste etter der igjen. Jeg ønsker ikke å hovere rundt mine seirer mot Manchester United.

- Jeg hatet Liverpool
Det høres jo ganske gentlemansaktig ut. Kanskje står det litt i kontrast til Wayne Rooneys uttalelser til Uniteds egne nettsider, der han avslørte at han «hatet Liverpool» i sin yngre Everton-dager?

Kanskje står det også litt i kontrast til Javier Mascheranos oppførsel på Old Trafford i fjor, da han kjeftet på seg et rødt kort – og nærmest nektet å forlate banen?

Trolig.

- Jeg forventer meg i hvert fall at Mascherano ikke gjør den samme feilen han gjorde i fjor. Det handler mye om å bevare roen i slike oppgjør.

Neal er klar på at det betyr noe helt spesielt for fotballspillere å entre «Drømmenes Teater».

- Bare å dra til Old Trafford for å spille, er stort nok i seg selv. Det er selvsagt ingenting som kommer i nærheten av å dra derfra med tre poeng. Slik tror jeg det føles for United-spillerne etter en seier på Anfield også.

Ikke Everton, men Manchester
Det har blitt en del oppturer for Manchester United på Anfield også. Før de to lagene møttes i september, hadde ikke Liverpool slått sine argeste rivaler siden 2004.

Totalt har United 58 seirer, Liverpool 50 – mens 43 av oppgjørene har endt med poengdeling.

Bortsett fra en liten periode på midten av 80-tallet, har derfor United vært den viktigste klubben å slå for de røde på Merseyside, ikke naboklubben på den andre siden av Stanley Park.

- Det har nok med å gjøre at United har overtatt hegemoniet i England de siste 10-12 årene. De har fortsatt dominansen Liverpool selv opplevde på 70-, 80- og 90-tallet. Og det sier jeg ikke for å være respektløs overfor Everton-fansen, men jeg tror nok at den rivaliseringen er viktigst innenfor bygrensene. Manchester United er laget man virkelig har lyst til å slå i Liverpool, sier Neal.

The Smiths vs. The Beatles
Denne sesongen har avstanden mellom de to klubbene vært mindre enn tidligere, i hvert fall på tabellen.

Før jul toppet Liverpool, men en imponerende seiersrekke fra Fergusons mannskap, har overbevist de fleste engelskmenn at nok en skalp vil havne i klørne til byen som har fostret rockeband som The Smiths, New Order og Oasis.

Et nytt ligatrofé til Old Trafford vil nemlig bli det 18. i rekken, altså like mange som beboerne fra Beatles-byen lenger vest har kunnet glede seg over.

- Som å se Ian Rush
Det er imidlertid grunn til optimisme på Merseyside også. Etter 4-0-seieren over Real Madrid begynte en ny «vi-skal-vinne-ligaen-neste-sesong-epidemi» å bre seg blant røde scousere.

Spørsmålet er om det nok en gang skal vise seg å være et engangstilfelle, eller om Liverpool er i stand til å puste kunstig åndedrett inn i tittelracet.

- Jeg tror Rafael Benitez og spillerne må gå tilbake og se på prestasjonene de gjorde tidligere i sesongen. Da slo de United, uten både Torres og Gerrard. De slo Chelsea to ganger og de spilte jevnt med andre storlag på bortebane. Dette er den første sesongen under Benìtez at Liverpool har gitt topplagene så god motstand. Det var også årsaken til at vi lå øverst på tabellen før jul.

- Hva fortalte Real Madrid-kampen deg?

- Jeg må innrømme at det var den mest eksplosive starten på et europeisk oppgjør jeg har sett på lenge. Vi kneblet dem og jobbet hardt sammen. Å se på Fernando Torres, var som å se Ian Rush jobbe på topp for oss i gamle dager, sier han.

Med dét spissparet på topp kunne kanskje Premier League bevart spenningen ut mai også.

Sjekk siste fotballnytt her!
Sjekk siste sportsnytt her!

Vil du ha sportsnyheter tilsendt på mobilen? Send SPORT START til 1930. Tjenesten koster 2,- per melding.

Les sportsnyheter på mobilen: Send NETT til 1930 (gratis bokmerke)

Nettavisen ønsker en åpen og levende debatt.

Her kan du enkelt bidra med din mening.