Kaptein Giorgio Chiellini (36) sier Italia ikke er redde før de skal i aksjon som «bortelag» på Wembley søndag kveld klokka 21.

Stopperstjernen antyder likevel at han for lengst har merket seg hvor sterkt det engelske EM-landslaget ser ut.

I likhet med Marco Verratti, som tidligere har uttalt at England har et ekstra press på seg siden de aldri har vunnet EM, er Chiellini opptatt av engelskmennenes mange kvaliteter og brede EM-stall.

Les også: Åpenhjertig Mourinho: - Spillerne syntes jeg var en drittsekk

Overfor TV-kanalen RAI Sport påpeker Juventus-veteranen at han allerede før mesterskapet så England som en sterk vinnerkandidat. Uttalelsene er også gjengitt av Football Italia og Daily Mail.

- Vi trodde vi kom til å møte Spania eller Frankrike i semifinalen, siden de var store favoritter. De hadde all den kvaliteten som trengs, og erfaring fra mesterskap. Jeg trodde Frankrike var et steg foran resten, så jeg antok at veien vår mot finalen ville bli Belgia, Frankrike og England, sier 36-åringen.

Han fortsetter:

- Jeg tenkte med en gang at England kom til å bli en seriøs kandidat til å vinne EM. De har kvaliteter og fysisk styrke, er solide og godt organisert. De er kanskje ikke så underholdende, men veldig vanskelige å slå.

- Benken kunne vunnet

Chiellini påpeker at England kom seg til VM-semifinale for tre år siden, samt at oppsettet, med seks av sju kamper på Wembley, har gjort det sannsynlig at de ville komme helt til finalen nå.

Italia-kapteinen innrømmer også han er en beundrer av kapteinskollegaen hos «Three Lions». Han sier Harry Kane gjorde et godt inntrykk på ham allerede i en av sine første landskamper mot Italia i Torino.

Men ikke minst er han også imponert over hvilke valgmuligheter England-sjef Gareth Southgate har på innbytterbenken.

- England handler ikke bare om Kane. De har også enestående spillere som angriper fra kanten. Benken deres kunne vunnet EM alene, mener Chiellini, og minner om at Jack Grealish, Jadon Sancho, Marcus Rashford, Dominic Calvert-Lewin og Phil Foden tok plass blant innbytterne mot Danmark.

- Det kommer til å bli en stor fotballkamp, ingen av lagene kommer til å være redde, og vi kommer til å ha respekt for hverandre, sier Giorgio Chiellini.

Med hele 32 kamper på rad uten tap under landslagssjef Roberto Mancinis ledelse, er det kanskje ikke så rart at også italienerne har selvtilliten på plass.

Les også: Hevder dette blir Jönssons erstatter i Stabæk

Peker på England-problemer

Tidligere Italia- og Inter-trener Antonio Conte kjenner engelsk fotball godt fra årene som Chelsea-manager. Han er imponert over hjemlandets prestasjoner i EM, samtidig som han har enkelte ting å utsette på finalemotstander England.

- Et svakt punkt er at forsvaret stresses når de bygger opp spillet bakfra. De er ikke så gode som Spania til å komme seg bort fra presset. Men, hvis du presser dem veldig høyt og de likevel kommer seg ut, må du se opp for hurtigheten de har i angrepet, analyserer Conte overfor Gazzetta dello Sport.

- Til forskjell fra Spania, som har en tendens til å spille ballen bakover, prøver de alltid å angripe deg én-mot-én. Mange hyller Harry Kane for evnen han har til å få ballen og spille fram andre på laget, som da England utlignet mot Danmark, advarer Conte, før han tilføyer:

- Han er selvfølgelig god til det også, men det er i feltet han virkelig er effektiv. Som trener ville jeg alltid ha hatt ham der, fordi der ødelegger han motstanderne.

Trenerprofilen påpeker at England skaper balanse med de to dyptliggende midtbanespillere, Declan Rice og Kalvin Phillips, men at duoen ofte spiller på det trygge og sjeldent i lengderetningen.