*Nettavisen* Sport.

- Han var som George Best

SPILTE I ENGLAND: Alex Sabella under tiden i Sheffield United. Foto: Rex/offside (All Over Press)

Og han «reddet» Lionel Messi.

Det var Diego Maradona de skulle hente, Sheffield United, tilbake i 1978, men fenomenet fra Argentina ble for dyr for den daværende andredivisjonsklubben.

Argentinos Juniors krevde 200.000 pund for Maradona og det var en sum styret til United rett og slett ikke kunne godta. Og dermed så sto han der, da, legendariske Harry Haslam, uten mannen han hadde dratt ned for å kjøpe.

Heldigvis hadde Sheffield United-manageren gode kontakter i Argentina og det var ikke fare for at han skulle komme tomhendt hjem. I River Plate hadde Haslam fått høre om en ung midtbanespiller som slet med å få nok spilletid.

Alejandro Sabella het han, men etter ankomst balløya ble han stort sett bare omtalt som Alex Sabella. Prislappen? Den var på 160.000 engelske pund.

I dag kjenner vi Sabella best som hovedtrener for Argentinas landslag.

- Det var en armé av mennesker som fulgte meg der nede. Skal du signere han? Eller skal du signere han? Ifølge den lokale avisen hadde jeg allerede signert 22 spillere etter å ha overvært én kamp, minnes nevnte Harry Haslam.

Ballsikker
Det var imidlertid kun den 23 år gamle Alex Sabella som satt på flyet sammen med ham da Haslam returnerte til England. Men det var faktisk bare så vidt han fikk sin nye spiller ut av landet.

- Vi kom til flyplassen og mannen som skulle sjekke passene våre ville ikke slippe oss ut. Det var fordi vi skulle ta Sabella ut av landet, sier Haslam.

Britene på sin side lot seg begeistre av nyimporten.

- Faren min mener han kunne gjøre ting med en ball, som han aldri har sett noen andre gjøre siden, sier Sheffield Star og Telegraph-journalist Danny Hall.

Også de som spilte med Sabella husker ham som en spesiell kar.

- Han holdt nok høyere standard enn oss andre. Men jeg tror han slet litt med aggressiviteten i England. Det var vanskelig å tilpasse seg. Han ble utsatt for en del taklinger, men han var også den type spiller det var nesten umulig å ta ballen fra. Han var litt som George Best, sier lagkamerat Steve Charles.

- Alex brydde seg ikke så mye om at han ble sparket ned hele tiden. Det var det som var så flott med ham. Du kunne sparke ham, du kunne dra i ham, men han tok aldri igjen. Han var et naturlig talent og fotballintelligensen hans, for så ung å være, var helt utrolig, legger tidligere kaptein Mike Speight til.

Klikk på bildet for å forstørre.

HENTET SABELLA: Tidligere United-manager Harry Haslam. Foto: Rex/associated Newspapers (All Over Press)

Sabella ble i Sheffield United i to sesonger, men da klubben rykket ned til tredjedivisjon ønsket han seg videre. Neste stopp ble storklubben Leeds.

Det er likevel årene i Sheffield United Sabella huskes best for. Sannheten er at han var for treg til å lykkes på øverste nivå. Det så man tydelig i Leeds.

I Sheffield er han fortsatt en legende.

- Vi hadde aldri sett noe lignende. Første dagen han dukket opp på trening, sto alle gutta der med åpen munn, husker tidligere kaptein Mike Speight.

Leeds-flopp
Det var argentineren Antonio Rattin som hadde hjulpet Haslam med å få i stand en avtale for Sabella. Rattin huskes kanskje best fra da han ble utvist i VM-kvartfinalen i 1966 mot nettopp England, en kamp vertene vant med 1-0.

- Harry hadde sin helt egen måte å gjøre ting på. Han var forut for sin tid. Men hvem kunne trodd at han kjente Argentinas tidligere kaptein og brukte den kontakten til å hente lovende unge spillere til Sheffield? sier Speight.

Da Sheffield United rykket ned og Sabella ville dra videre kom Haslam raskt til enighet med Sunderland, som da spilte i andredivisjon, om en avtale verdt 600.000 pund, som var mye penger på den tiden. Sabella var imidlertid ikke interessert i nok en andredivisjonsklubb. Dermed endte det med Leeds.

Den tidligere storklubben la 400.000 pund på bordet for argentineren.

Tiden i Leeds ble ikke noen suksess for Sabella. Han fikk med seg 23 kamper og scoret to mål i perioden mellom 1980 og 1981. Så dro han hjem.

Jobbet med Pasarella
Etter oppholdet i England spilte den nåværende treneren for Estudiantes, Gremio i Brasil, Ferro Carrill Oeste og Irapuatu i Mexico, før han la opp i 1989. Han fikk med seg åtte landskamper for Argentina, den første i 1983.

Etter at han la støvlene på hylla tok Sabella opp treneryrket. Før han skapte seg et navn på egenhånd, var han mest kjent for sitt samarbeid med Daniel Pasarella. Sammen trente de blant annet Argentina, Parma i Italia, landslaget til Uruguay, den mexicanske klubben Monterrey og brasilianske Corinthians.

I 2006 tok duoen over River Plate i hjemlandet, klubben der de begge spilte i løpet av 1970-tallet. Først i 2009 prøvde Sabella å stå på egne bein da han fikk jobben som hovedtrener i Estudiantes. Han ble der fram til 2011.

Både spillere og fans protesterte da Sabella offentliggjorde at han ønsket å slutte i klubben, og på grunn av dette revurderte han avgjørelsen, men tok til slutt likevel sin hatt og gikk. Samme år ble han ansatt på Argentinas landslag.

Den nå 59 år gamle treneren skulle opprinnelig ta over klubben Al-Jazira i De forente arabiske emirater, men ombestemte seg da Argentina-jobben dukket opp. Det første han gjorde i den jobben, var å gjøre Lionel Messi til kaptein.

Klikk på bildet for å forstørre.

FLOPPET: Alex Sabella ble ingen suksess i Leeds. Foto: Imago/colorsport (All Over Press)

I biografien om Lionel Messi, skrevet av journalist Guillem Balague, forteller Sabella følgende historie om hvordan han klarte å utnevne Messi til kaptein.

Det var nemlig ikke bare, bare å frata Javier Mascherano den jobben.

Guardiola-råd
Sabella reiste til i Europa for å presentere seg for spillerne etter at han fikk jobben som landslagssjef og da han kom til Barcelona måtte han håndtere kaptein-situasjonen. Han foreslo overfor begge spillerne at Messi burde få armbåndet, men fortalte dem ikke at han allerede har bestemt seg for det.

I stedet lot han Messi og Mascherano diskutere dette seg imellom. Etter at stjernene har tatt en prat fikk Sabella en telefon fra midtbanespilleren.

- Javier ringte meg etter en stund. Han var enig. Lionel Messi måtte bli Argentinas nye kaptein, skriver Sabella i boken.

Det skal angivelig også være Sabellas fortjeneste at Messi den dag i dag fortsatt spiller på det argentinske landslaget. Det er et kjent fenomen at spillere fra Argentina som reiser ut av landet i svært ung alder, ikke har en like høy stjerne blant folket som de spillerne som blir i hjemlandet litt lenger.

Messi dro til Barcelona som 13-åring og har ikke alltid vært like populær blant de argentinske supporterne som mange av de andre spillerne. Når det går bra blir han selvsagt hyllet, men når det går dårlig, får han også fort skylden.

Tilbake i 2011, da det ikke gikk spesielt bra med Argentina, ble Messi beskyldt for å vise mer lojalitet til Barcelona enn til hjemlandet. Han ble ofte omtalt som «El Catalan» av sine landsmenn og stjernespilleren var ukomfortabel.

Messi skal ha blitt dypt såret over dette og vurderte seriøst om han skulle legge opp på landslaget. Spesielt på grunn av at Messi alltid har følt seg argentinsk, selv om han droi til Spania som ung. Da Sabella kom inn som landslagssjef tok han raskt affære for å finne en løsning som Messi kunne leve med. Etter en prat med daværende Barca-sjef Pep Guardiola, var planen klar.

Klikk på bildet for å forstørre.

GOD TONE: Lionel Messi og Alex Sabella. Foto: Pedro Ugarte (AFP / NTB scanpix)

Sabella ønsket å bruke Messi på samme måte som Barcelona og slik sett få mest mulig ut av ham. Det hadde ikke alle trenerne før ham gjort på landslaget.

- Lær deg å kjenne ham, slik at du vet hva han mener, selv når han ikke snakker, bygg laget rundt ham, gi ham ballen og aldri, aldri bytt ham ut, var det korte og enkle rådet Sabella fikk av Guardiola den gang.

Løste gåten
Sabella brukte litt tid på å løse Messi-gåten, men under møtet med Colombia den 11. november, 2011 falt alle brikkene på plass. Argentina vant kampen 2-1 og Messi scoret ett av målene. Det var dagen da argentinere på ny forelsket seg i mannen som av de fleste er omtalt som verdens beste spiller.

Sabella lot Messi operere i en ganske så fri rolle bak angrepet og sørget for at han også hadde offensive backer på hver side til å gi støtte offensivt.

Under VM denne sommeren har vi også sett at Sabella har stilt til start med tre midtstoppere, for å gi Messi mer spillerom, og mindre defensivt ansvar.

Mange har beskyldt Sabella for å danse for mye etter Messis pipe og at det egentlig er Barcelona-spilleren som styrer landslaget, men når Sabella og hans kaptein går ut til VM-semifinale mot Nederland onsdag kveld, så vet de nok begge at det er nettopp Messi som blir nøkkelen til seier og finaleplass.

Med Sabella og Messi kan Argentina vinne sitt første VM siden 1986 og da vil det vel ikke være tvil om at Messi er én av tidenes aller ypperste noensinne.

Og mannen som nok vil få en god del av æren for Messis oppblomstring på landslaget, det er den samme mannen som Harry Haslam bare så vidt klarte å få med seg ut av Argentina i 1978, Alejandro Javier «Alex» Sabella.

Kilder: FourFourTwo, Telegraph, Independent, Wkkipedia.

Semifinalen følger du i Nettavisens VM-senter


Nettavisen ønsker en åpen og levende debatt.

Her kan du enkelt bidra med din mening.

Annonsebilag