- Jeg hører hjemme i Liverpool

Foto: Toby Melville / Reuters / NTB scanpix

Liverpool mot Chelsea setter fortsatt følelser i sving.

«Rafa! Rafael! Rafa! Rafael! Rafa! Rafael! Rafael Benitez!».

Det var det de sang, Liverpool-supporterne, for sin kjære manager i perioden 2004 til 2010. I den røde klubben trykket de spanske Rafael Benítez til sitt hjerte.

Kanskje ikke så rart. Han ledet klubben til to Champions League-finaler, der én ble vunnet på dramatisk vis. Han ledet også klubben til en andreplass i Premier League ett år.

Da Liverpool ble nummer to 2008/09-sesongen var de den klubben som scoret flest mål av samtlige lag i ligaen og også blant de lagene som slapp inn færrest baklengs.

Det var lenge siden innbyggerne i Beatles-byen hadde hatt så mye å glede seg over fotballmessig, men da Liverpool skulle ta det siste skrittet, ja, da gikk det meste galt igjen.

- Glemmer det aldri
Benitez kom på kant med eierduoen Tom Hicks og George Gillett, gjorde noe ukloke handlinger på overgangsmarkedet, og vips, så var drømmen om ligagull igjen en fjern drøm.

I dag er Benitez manager for en av Liverpools største rivaler under spanjolens regime, Chelsea. Mye tyder likevel på at 53-åringen sitter i managerstolen der på lånt tid.

Skal han i hele tatt ha noe som helst håp om å overleve i jobben på Stamford Bridge - han har kontrakt fram til sommeren - må nettopp Liverpool slås på Anfield søndag.

I et stort intervju med avisen Daily Mail avslører Benitez at han fortsatt har sterke følelser for den røde klubben, noe han for så vidt aldri har lagt skjul på.

- Jeg kommer aldri til å glemme tiden der. Følelsen, atmosfæren, suksessen, forholdet til fansen og hele byen. Det er hjemmet mitt, det er der jeg hører hjemme, men søndag vil jeg likevel vinne mot dem, sier Benitez.

- Det kommer til å bli følelsesladd, men jeg må konsentrere meg om kampen. Spillerne må ha troen på at jeg klarer å håndtere situasjonen og hjelpe dem om det trengs, sier han.

Benitez mener denne «myke siden» han her snakker om, er noe som har kommet med alderen.

- Jeg er egentlig ikke den emosjonelle typen, men etter som jeg har blitt eldre, har det kommet mer følelser inn i bildet også, sier den tidligere Valencia-sjefen.

(artikkelen fortsetter under bildet)

Foto: Rebecca Naden / PA Photos / NTB scanpix

- Et nytt miljø
Benitez ble hentet til Anfield i 2004, etter stor suksess i hjemlandet Spania. som erstatter for Gérard Houllier, og manageren er overrasket over hvor fort han forelsket seg i Liverpool.

- De er arbeidere, de kjemper og de er lojale. Når du har et slik forhold med en by, tilbringer mer og mer tid der, og blir mer og mer kjent med folk, føler du deg bra, sier han.

- Vi kom fra Spania og inn i et helt annet miljø. Alle var snille. Det var fantastisk atmosfære på alle kamper. Vi kom på femteplass første sesongen, men alle hygget seg.

Den magiske kvelden i Istanbul, der Liverpool hentet inn 0-3 mot AC Milan i andre omgang av Champions League-finalen og til slutt vant, er selvfølgelig et helt spesielt minne for Benitez.

- Vi vant Champions League for første gang på 21 år. Året etter vant vi FA-cupen, Community Shield og Supercupen. Liverpool-fansen hadde grunn til å være stolte, sier manageren.

Under tiden på Merseyside ble Benitez stadig stødigere i engelsk. Manageren leste tekster fra gamle Beatles album for å forbedre uttalen av ordene. Da manageren i desember 2010 dro til Inter Milan, beholdt familien huset i Liverpool. Benitez mener at den engelske byen har blitt familiens nye hjem.

- Vi flyttet til Italia sammen, men da vi kom tilbake til Liverpool så jeg smilet på alles fjes. Vi har vennene våre der, og den lille tror hun er fra Liverpool. Hun har bodd der hele livet, sier han.

De blå rivalene
Oppholdet i Italia ble altså kortvarig og det skulle gå noen år før Benitez var tilbake i manesjen. Høsten 2012 tok han over for Roberto Di Matteo i Chelsea. Det var lite populært.

Under tiden som Liverpool-manager møttes Liverpool og Chelsea hele 26 ganger. 16 av disse møtene var i den perioden da José Mourinho ledet det blå londonlaget.

- Når du vinner og går til finaler, ønsker du også å vinne finalene. Du må forsvare din klubb, og ditt lag. Det var nok derfor vi var så store rivaler på den tiden, minnes Benitez.

- Vi møttes i ligacupen, i Champions League og i Premier League. Vi møttes i FA-cupen og i Community Shield. Det var tøffe kamper hvert år, og vi ble større og større rivaler.

- Men det er slik fotballen er. Det var ikke noe vi fikk gjort med dette. Vi møtte Chelsea gang på gang. Det var bare slik det var, forteller spanjolen.

Det er nok de tøffe kampene, de bitre ordene og de dramatiske episodene fra denne tiden som er mye av grunnen til at Chelsea-fansen ikke liker at Benitez nå leder deres klubb.

«Rafa Out!», har vært å lese på tribunen på Stamford Bridge siden managerens første dag på jobben, og når resultatene samtidig har vært varierende, har misnøyen bare blitt større.

(artikkelen fortsetter under videoen)

HTML EMBED
Get Adobe Flash player
addCustomPlayer('1llly6b4r2ttx1lnaknugkvgdw', 'C4473D7CA3E4464BB37427E0BB13D300', 'h2nqf0f7kzpt1v7tw4cik619k', 575, 524, 'perf1llly6b4r2ttx1lnaknugkvgdw-h2nqf0f7kzpt1v7tw4cik619k', 'eplayer14');

Dette til tross for at den spanske taktikeren kan lede klubben til både FA-cupsuksess og Europa League-triumf denne våren, om alt klaffer for stjernene fra London.

- Jeg ønsker at klubben skal stå sammen. Vi må dra i samme retning og støtte opp om det vi har her. Jeg gjorde det i Liverpool, og håper å gjøre det samme i Chelsea, sier Benitez.

Når Benitez går ut på Anfield-matta søndag, har han 15 poengs forsprang på den røde klubben i ligaen. Chelsea kjemper om Champions League-plass, mens Liverpool er hektet av.

Uansett hva som skjer i selve kampen vil du nok få høre følgende ord fra The Kop i løpet av kampen: «Rafa! Rafael! Rafa! Rafael! Rafa! Rafael! Rafael Benitez!».

I Liverpool er Rafa Benitez fortsatt en helt.

Kampen mellom Liverpool og Chelsea, og alle de andre kampene i Premier League kan du følge minutt for minutt i Nettavisens livesenter.

Nettavisen ønsker en åpen og levende debatt.

Her kan du enkelt bidra med din mening.