*Nettavisen* Sport.

Mirakelet Wigan

Foto: GETTY IMAGES

«Innen ti år skal dere få se toppfotball her,» sa Dave Whelan da han overtok den lille og ubetydelige klubben Wigan i 1995. De fleste lo av ham.

De sa det ikke kunne gjøres. At klubben var for liten. For ubetydelig. At Wimbledons 80-tallslag var det siste i historien. Nå står Wigan Athletic med alle muligheter til å vise ekspertene at de tok feil.

27 år etter at klubben rykket opp og inn i det profesjonelle ligasystemet, står klubben i dørstokken til Premier League. Klubben ligger på andreplass i det som latterlig nok kalles «Championship», men som er den nest øverste divisjonen i England. To lag rykker direkte opp.

Sunderlands opprykk er klart – bare Ipswich kan stoppe Wigan fra å følge etter.

- Vi trenger bare å vinne én kamp og spiller uavgjort i den andre. Vi vet nøyaktig hva som forventes av oss, sier kaptein Matt Jackson til Manchester Evening News.

Mirakelmanageren
Den store helten i Wigan, et lag som holder til i Manchester-regionen, er manager Paul Jewell. Hvis navnet virker kjent, er det kanskje fordi banket inn bøttevis med mål for Liverpools reservelag på 80-tallet. Eller fra tiden som manager i Bradford.

Jewell klarte på finurlig vis å løfte Bradford til Premier League i 1999, og på enda mer finurlig vis å holde klubben oppe sesongen etter, takket være seier over Liverpool i siste serierunde.

40 år gamle Jewell scoret faktisk 35 ligamål på 117 kamper for Wigan i sin aktive karriere. I sin første sesong som manager i klubben, ledet han laget til en 10. plass. Det var i 2002. Året etter endte klubben med 100 poeng og et velfortjent opprykk til nest øverste divisjon.

I fjor lå Wigan på playoffplass én runde før slutt. Et mål i siste minutt ødela muligheten til opprykk til Premier League den gang. Denne gang ser det altså ut til å bli direkte opprykk.

- Ikke et kjøpelag
Mange omtaler Wigan som et «kjøpelag», mye på grunn av klubbens rike eier Dave Whelan. Han eier JJB-kjeden, og har bygd et nytt og flott stadion sponset av JJB. Det samme selskapet er også klubbens draktsponsor.

Manager Paul Jewell mener uansett at betegnelsen kjøpelag er helt feil.

- Vårt lønnsbudsjett er ikke engang halvparten av hva andre klubber i denne divisjonen har. Et stort lønnsbudsjett holder uansett ikke til opprykk. Det handler om å finne den rette miksen av spillere, og å få dem til å spille på en bestemt måte.

Klikk på bildet for å forstørre.

Foto: Getty Images

Det har Jewell klart til gagns.

Den største stjernen, og det største talentet, er Nathan Ellington. «The Duke» er en rask og teknisk bra midtspiss med gode avslutningsferdigheter. Han var selvskreven da spillerne i divisjonen stemte fram årets lag.

«The Duke» er toppscorer
Wigan fikk i tillegg til Ellington også med spissmakker Jason Roberts og midtbanespilleren Jimmy Bullard på årets lag. Ellington er toppscorer i divisjonen med sine 23 mål, mens Roberts har scoret 18.

Men det er også mye annet talent i Wigan. Venstrekanten består av den lovende backen Leighton Baines, en spiller Jewell mener umiddelbart må inn på Englands U21-landslag, og midtbanespilleren Lee McCulloch. Sentralt ligger enten Graham Kavanagh eller Alan Mahon, en tidligere Benfica- og Blackburn-spiller, sammen med Bullard.

Backup for den dyktige spissduoen er innleide Brett Ormerod. Han ble hentet inn på lån fra Southampton, men håper å gjøre låneavtalen permanent i løpet av sommeren. Ormerod har den siste tiden overtatt plassen til toppscorer Nathan Ellington.

Lørdag kan opprykket sikres. Wigan møter Preston North End klokken 13.15, mens Ipswich spiller hjemme mot Crewe Alexandra. TV 2 Nettavisen følger kampene direkte.

Nettavisen ønsker en åpen og levende debatt.

Her kan du enkelt bidra med din mening.