Slik ble Hangelands nye sjef steinrik

Foto: Richard Sellers / PA / NTB scanpix

- Om han kan hente et par nye spillere, er det velkommen, sier nordmannen.

STOCKHOLM / OSLO (Nettavisen): I 1997 brukte Mohamed Al Fayed rundt 60 millioner kroner på en klubb i krise. Fulham var et bunnlag på fjerde nivå i engelsk fotball.

Dette var starten på et eventyr for londonklubben. Ved hjelp av penger og kløkt styrte egypteren laget opp til toppen av ligasystemet.

Opprykk fulgte opprykk og i 2001 var Fulham oppe i Premier League. De siste ti årene har klubben sakte, men sikkert etablert seg i det gode selskap.

I sommer var det imidlertid slutt på Al Fayed-perioden på Craven Cottage. Den eksentriske egypteren solgte seg ut, og inn kom pakistaneren Shahid Khan.

Den populære 61-åringen, som også har hatt stor suksess som klubbeier i USA, betalte rundt 1,8 milliarder kroner for å ta over Premier League-laget.

- Tiden får vise
Nå håper Brede Hangeland at mannen med en formue på rundt 14 milliarder kroner kan løfte Fulham det neste steget på veien mot noe stort.

- Ja, vi kan håpe på det. Men dette handler mye om økonomi. Det kreves mye penger for å bli et topplag i Premier League, sier landslagskapteinen til Nettavisen.

Khan var i 2012 den 179. rikeste personen i USA og den 491. rikeste personen i verden, ifølge magasinet Forbes.

- Tiden får vise om han er mannen som kan ta Fulham et steg videre, fortsetter Hangeland.

Så langt har ikke Khan åpnet lommeboken for de helt store spillerkjøpene, men det er fortsatt tid igjen av overgangsvinduet. Fulham har likevel gjort noen fornuftige signeringer.

Adel Taarabt og Darren Bent har kommet på lån, samtidig som klubben også har sikret seg Maarten Stekelenburg, Fernando Amorebieta, Derek Boateng og Sascha Riether.

Hangeland legger likevel ikke skjul på at det fortsatt er potensial for forbedring av troppen.

(artikkelen fortsetter under bildet)

Foto: Max Nash / PA / NTB scanpix

- Om den nye eieren bestemmer seg for å åpne lommeboken og hente et par nye spillere, så er det velkommen, sier den rutinerte midtstopperen.

- Har dere merket noe forskjell etter at han kom inn?

- Nei, egentlig ingenting, ennå. Men det er ganske kort tid siden han tok over klubben. Vi spillerne har fått møte ham, men bortsett fra det har vi ikke merket noe, sier 32-åringen.

Flyttet til USA
Men selv om Shahid Khan enn så lenge ikke har satt sitt merke på sitt nye prosjekt, kan nok Fulham-fansen få mye glede av sin nye eier i årene som kommer.

Khan, som også eier det amerikanske fotballaget Jacksonville Jaguars, samt bildelefirmaet Flex-N-Gate, er nemlig en svært populær og suksessrettet person.

Historien om gründeren startet i Lahore, Pakistan, der en ung Khan tidlig oppdaget et talent for å tjene penger. Faren oppmuntret også sønnen til å utvikle talentet.

Som unggutt tjente Fulham-eieren penger på å bygge og selge radioer. Han tok seg også betalt for å låne ut tegneserier til venner og bekjente.

- Han hadde et instinkt for forretninger og det bodde en entrepreneur i han fra ung alder, sier faren i et intervju med aktualitetsmagasinet 60 Minutes.

Oppveksten i Lahore var trygg og familien klarte seg bra, men 16 år gammel valgte Khan å reise til USA. Reisebudsjettet var på fattige 500 dollar.

Gründeren fikk studieplass ved Universitetet i Illinois og bodde på et KFUM-rom til to dollar natten i starten. Khan livnærte seg som oppvaskhjelp. Lønnen var 1.20 dollar i timen.

- Da jeg fikk jobben, tenkte jeg: «Ja, jeg kommer til å klare meg. Jeg kan styre min egen skjebne. 1,20 i timen var store penger, mer enn hva 99 prosent av folk i Pakistan tjente da».

Skapte egen formue
Under studietiden ble Khan også medlem av brorskapet Beta Theta Pi. Der knyttet han verdifulle kontakter, og traff også kvinnen som senere ble han kone.

Khan hadde hele veien store ambisjoner. I 1971 gikk han ut av universitetet som ferdig utdannet ingeniør, med industri og mekanikk som hovedfelt.

Under studietiden hadde pakistaneren jobbet i et firma ved navn Flex-N-Gate, og etter at utdannelsen var i havn ble han ansatt som direktør i dette firmaet.

Flex-N-Gate skulle senere bli hovedkilden til Khans formue. I 1980 kjøpte han opp firmaet for 800.000 dollar og i løpet av ti år utviklet han det til en svært, svært lønnsom bedrift.

Takket være en eksklusiv kontrakt med Toyota og en spesialdesignet støtfanger, som Khan selv hadde vært med å utvikle, strømmet pengene inn

I 1989 var selskapet verdt rundt 17 millioner dollar, mens det i 2010 var verdt svimlende to milliarder dollar. I 2011 hadde selskapet til Khan en omsetning på rundt tre milliarder dollar.

Jacksonville Jaguars
Allerede i 2010 gjorde Khan sitt første forsøk på å få eierskap i en sportsklubb. 61-åringen var nær en avtale for en andel i St. Louis Rams, men oppkjøpet ble stoppet.

For selv om NFL godkjente oppkjøpet på 60 prosent av klubben, satte Arsenal-eier Stan Kroenke foten ned. Han kjøpte i stedet andelen i klubben, der han tidligere var deleier.

Et drøyt år senere skulle det likevel lykkes for Khan. Han kjøpte Jacksonville Jaguars i Florida fra Wayne Weaver. Prisen for den lille klubben lå på rundt 760 millioner dollar.

61-åringen ble dermed den første med minoritetsbakgrunn som eide et lag i NFL, men Khans pakistanske bakgrunn ble ikke utelukkende godt mottatt av Jacksonville-beboerne.

(artikkelen fortsetetr under bildet)

Foto: Getty Images / All Over Press

Muslimen ble omtalt som «terroristen fra Pakistan» og fansen lurte på om man fikk et bønneteppe med på kjøpet om man gikk til anskaffelse av sesongkort.

- Jeg reagerte på dette på samme måte som jeg har reagert på slik hele mitt liv. Dette er deres problem, ikke mitt, men det var vel ikke Jacksonvilles beste øyeblikk, sier Khan.

Gründeren sier likevel at hetsen han opplevde aldri fikk han til å vurdere å trekke seg fra kjøpet.

- Jeg var kanskje overrasket over holdningen, men om jeg ikke var bestemt på å lykkes før dette skjedde, så var jeg i hvert fall bestemt på å lykkes etter, sier milliardæren.

- Det var skjebnen
Nå har skepsisen så definitivt lagt seg. Khan har blitt en meget populær eier i Jacksonville, og 78 prosent av fansen har full tillit til hans måte å drive klubben på.

Eierens jordnære og direkte involvering i klubben har også blitt populær. Før kamp finner du han ofte ute på parkeringsplassen foran stadion for å snakke med supporterne.

Blant fansen har 61-åringens bart også blitt en stor hit, og løsbarter går som varmt hvetebrød i klubbens supporterbutikk.

Pakistaneren, som for øvrig fikk statsborgerskap i USA i 1991, er klubbens kommersielle ansikt utad, men sier at han overlater det sportslige i klubben til de som er mer kvalifisert.

Khan har likevel store utfordringer med Jacksonville Jaguars. Laget er ansett som det svakeste i NFL og spillergruppen er langt svakere enn hos de fleste andre konkurrentene.

(artikkelen fortsetter under videoen)

HTML EMBED

61-åringen ser likevel lyst på denne utfordringen, og har en langsiktig plan for Jacksonville Jaguars.

- Jeg kjøpte det som var tilgjengelig. Det er ikke slik at disse klubbene ligger til slags på «Craigs List». Det var skjebnen som førte meg hit, sier den eksentriske rikingen.

Khan mener også oppkjøpet av Fulham nå i sommer var skjebnebestemt. Han beskriver det som et «grip sjansen»-øyeblikk.

61-åringen har lenge vært en beundrer av Premier League, men det var først etter en samtale med Arsenals Stan Kroenke og Manchester Uniteds Malcolm Glazer, han tok sjansen.

- De sa at Fulham var en spesiell klubb, og at engelsk fotball var noe helt unikt. Begge sa til meg at de gjerne skulle ha kjøpt seg inn i fotballen mye tidligere, sier Khan til Daily Mail.

- Et godt inntrykk
Khan kjente godt til sjarmen med lille Fulham, før han åpnet lommeboken og punget ut rundt 1,8 milliarder for londonklubben.

- Jeg hadde sett en del kamper. Jeg så blant annet Fulham slo Liverpool i 2007. Clint Dempsey kom fra benken og scoret. Det ga meg et godt inntrykk av klubben, sier han.

Lørdag kunne Fulham-eieren notere seg en svært god start på den inneværende sesongen. Pajtim Kasami sikret tre poeng i premieren borte mot Sunderland.

Khan var ikke på plass i Sunderland for å overvære kampen, men kommer til å være på plass når Fulham tar imot Arsenal i neste Premier League-kamp.

Kaptein Brede Hangeland derimot var på plass på Stadium og Light, og nordmannen spår en svært tett og jevn sesong i Premier League.

- Det er vanskelig å spå hvem som vinner. Jeg er ikke sikker på hvem som vinner. Det blir jevnere og jevnere for hvert år, føler jeg, sier Hangeland til Nettavisen.

- Men det kommer nok til å handle om tre lag (Manchester United, Manchester City og Chelsea). Det blir spennende, sier han videre.

I løpet av sommervinduet har flere av de mindre klubbene handlet klokt, og Hangeland tror dette vil føre til at de mindre lagene, som Fulham, vil plukke mye poeng.

- Ja, det kan tenkes. Det er ingen lette kamper. Vi vet alt om hvor vanskelig det er å vinne, så det blir nok et bikkjeslagsmål i år igjen, sier midtstopperen.

Nettavisen ønsker en åpen og levende debatt.

Her kan du enkelt bidra med din mening.