Liverpools Roberto Firmino har akkurat avsluttet sin beste klubbsesong i karrieren. Brasilianeren banket inn 27 mål på 52 kamper for Premier League-laget og var helt sentral i klubbens imponerende sesong.

Og selv om det til slutt ble tap for Real Madrid i Champions League-finalen, er det liten tvil om at verden nå for alvor har fått øynene opp for den hardtarbeidende, målfarlige og sprudlende Liverpool-spissen.

I den nylig avsluttede sesongen har han imponert med vakre mål, kritthvite tenner og uortodokse målfeiringer, men selv om Firmino er en stor stjerne i Europa, har han fortsatt ikke samme standing i hjemlandet.

- Har ikke samme status

Firmino har blitt 26 år nå, og står bokført med 20 landskamper for Brasil. I hjemlandet blir imidlertid spillere som Neymar og Gabriel Jesus fortsatt sett på som større stjerner, selv om det er i ferd med å endre seg.

Sommerens VM-sluttspill i Russland kan bli Firminos store sjanse til å endelig vinne brassenes gunst.

Prestasjonene mot Kroatia og Østerrike i forkant av VM, der spissen scoret et vakkert mål på sin hjemmebane Anfield mot kroatene og hadde en assist til tidligere lagkamerat Philippe Coutinho mot østerrikerne, viste i hvert fall at 26-åringen kan bli en svært nyttig mann for Brasil.

Joao Castelo-Branco følger både brasiliansk og engelsk fotball tett i sin rolle som reporter for ESPN Brazil.

Han mener at mye av grunnen til at Firmino ikke har samme stjernestatus i hjemlandet, som det for eksempel Gabriel Jesus har, er at Liverpool-stjernen dro fra Brasil i svært ung alder.

Overfor Nettavisen forklarer journalisten:

- Han led lenge av at han aldri spilte for en stor klubb i Brasil. Han dro ut veldig ung til Hoffenheim, før han egentlig ble kjent i Brasil. Da han var i Tyskland var det ikke så mange i hjemlandet som visste hvem han var. Han har derfor ikke samme status som Gabriel Jesus. Han vant tittelen med Palmeiras og var en stor stjerne da han dro til England, sier han.

- Får oppmerksomhet nå

Firmino spilte kun for den lokale klubben Clube de Regatas Brasil og andredivisjonsfotball for Figueirense, før han dro til tysk fotball.

Han var kun 19 år da han signerte for Hoffenheim.

- I Brasil ser folk mer på brasiliansk fotball, enn de ser internasjonale ligaer. Premier League er også populært, men folk har sine lokale lag.

- I Europa har du selvsagt spillere som Marcelo og Dani Alves, som er store stjerner hjemme i Brasil, siden de har spilt i Real Madrid og Barcelona. Men når det er snakk om Firmino, så er det først nå han har begynt å få oppmerksomhet for det han gjør, forklarer Castelo-Branco.

ESPN-reporteren legger til at 26-åringen kun glimtvis har imponert med flagget på brystet så langt, noe som har bidratt til en viss skepsis.

- Han har ikke hatt de helt store prestasjonene. Ingen har sett Firmino for Brasil og sagt han han spilte fantastisk. Det har ikke hjulpet på, men det er ikke tvil om at han nå har hatt et par utrolige sesonger i Liverpool. Folk begynner å se på ham som en internasjonal stjerne nå, sier han.

- Det har oppstått en debatt i Brasil, og mange mener han burde få starte kamper for landslaget, men enn så lenge er han nok fortsatt innbytter.

- Jesus passer best inn

Castelo-Branco tror Firmino likevel kan bli en nøkkelspiller for Brasil i VM, selv om spissen ikke nødvendigvis får starte alle kamper.

- Gabriel Jesus er nok førstevalg. Slik vil det nok være i starten av VM, men det ville ikke overraske meg om Firmino blir mer og mer viktig utover i turneringen. Firmino har vært fantastisk, mens Jesus har slitt med skader, men han scorer fortsatt mål. Jesus er på vei tilbake mot sin beste form og har gjort det veldig bra for Brasil, sier journalisten.

Han mener at Brasil-troppen har flere spillere som kan gjøre samme jobb som Firmino, mens det ikke er like mange som kan ta Jesus' plass.

- Jesus passer bra inn i stilen til Brasil. Vi har flere spillere som kan trekke ut mot kanten i Neymar, Willian og Coutinho, og slik sett passer Jesus best som spiss. Den siste tiden har han vært et klart førstevalg, men som sagt har det blitt en diskusjon i Brasil, om Firmino bør få plassen.

- Firmino blir stadig viktigere og treneren er glad for at det er konkurranse om plassen. Det kunne faktisk vært interessant å se dem sammen, men Brasil har et utrolig lag og hvem skulle de da satt ut av laget? Det er vanskelig å se at de skal få sjansen sammen, men Firmino gir Brasil alternativer og jeg tror han kommer til å bli involvert, mener han.

- Klar om det trengs

I det nevnte møtet med Kroatia før VM gjorde Firmino en av sine bedre kamper i den brasilianske drakten og i etterkant av kampen ble det raskt et tema i sosiale medier om hvorvidt 26-åringen bør få en startplass under VM. Selv er imidlertid Firmino diplomatisk rundt det spørsmålet.

- Jeg er her for å hjelpe landslaget. Uansett hva Tite velger, kommer jeg til å respektere det hundre prosent. Jeg er klar om det trengs, og klar til å gi mitt beste for laget, sier Firmino i et intervju gjengitt av Liverpool Echo.

I den samme kampen var Gabriel Jesus kaptein for Brasil. Han kom ikke på scoringslisten, og merker nok at Firmino puster ham i nakken.

- Jeg er veldig glad på hans vegne, lagets vegne og Brasils vegne. Sunn konkurranse i laget er bra. Han har levert en fantastisk sesong, jeg har slitt med skade og har kun hatt en god sesong, sier profilen.

Landslagssjef Tite sa før VM at Jesus fortsatt er et førstevalg.

- Det er konkurranse om spissplassen, mellom de to, og Jesus har gjort det veldig bra. Firmino legger imidlertid press på ham, sier Tite.

- Jeg har fulgt Firmino nøye. Jeg så ham blant annet i 5-2-kampen mot Roma. Jeg sto oppreist gjennom hele kampen, det er første gang jeg har sett en hel kamp stående. Firmino har kvaliteter og det er derfor han er i troppen. Konkurransen mellom han og Jesus er så jevn, og Firmino kan få sjansen når som helst, men ikke på vingen. Jeg har fortstått at han er best sentralt. På vingen trenger du mer fart i overgangene og jeg føler ikke at det er hans største styrke, sier landslagssjefen om spissduellen.