*Nettavisen* Sport.

VM-drømmen virker uoppnåelig, men både Sampaoli og en viss annen har tryllet før

Nettavisens VM-spesial

SJEF PÅ FELTET: Landslagssjef Jorge Sampaoli og Argentinas VM-uttatte spillere har ladet opp til VM på Barcelona treningsfelt Joan Gamper i Sant Joan Despi utenfor den katalanske storbyen. Foto: Lluis Gene (AFP / NTB scanpix)

Argentina har mange skeptikere å overbevise. Planen for et vellykket VM er likevel så simpel at den blir logisk, selv for de verste kritikerne.

16.06.18 14:55

- Det kommer til å være Lionel Messis lag i VM. Han er den beste spilleren av alle, og han har kommet til punkt i karrieren der han er moden for å bære laget på skuldrene sine. Dette kommer til å bli laget hans.

Ordene kommer ikke fra en vilkårlig fotballekspert som går for en lettvint analyse av laget den stolte fotballnasjonen Argentina sender til VM. Det er en uttalelse fra Argentinas egen landslagssjef, Jorge Sampaoli.

Det er vanskelig å tolke det annerledes enn at VM-laget blir formet etter hva som passer den ubestridte stjernespilleren deres best. Og kanskje ikke like mye hva treneren normalt ønsker å sette preg på i lagene sine.

VM-planen er i grunnen verken en stor overraskelse eller særlig kontroversielt. I 2016 skremte Messi hele nasjonen med å si han ville gi seg med landslagsfotball. Argentina hadde da tapt sin tredje strake finale i et stort mesterskap. Men fotballvidunderet ble overtalt til å fortsette. Det er ikke vanskelig å forstå at enhver trener vil gjøre nesten hva som helst for å beholde Messi i mannskapet sitt, også landslagssjefen til Argentina.

Fakta

Nettavisens VM-spesial

Sampaoli er dog ingen hvem som helst i internasjonal fotball. Han er argentineren som ledet Chile til deres første Copa América-triumf i 2015 på hjemmebane, der nettopp Argentina og Messi ble slått i finalen på straffespark. Samme år mottok han prisen som årets trener i Sør-Amerika, og var også en av tre nominerte til å vinne FIFAs egen pris for årets trener i verden.

Året etter ble han ansatt av den spanske storklubben Sevilla. I sin eneste sesong tilbake i klubbfotballen klarte Sampaoli å holde « Los Hispalenses» inne i gullkampen i La Liga helt fram til mars. Klubben kjempet side om side mot Barcelona og Real Madrid. Sampaolis Sevilla maktet også å stanse ligavinner Real Madrids 40 kamper lange rekke uten tap, og de kvalifiserte seg for Champions League.

Så ble han hentet hjem til Argentina, landet der han aldri slo gjennom i yrket sitt på toppnivået. Han dro isteden utenlands og bygde seg opp en høyt respektert trenerkarriere.

Argentinas fotballforbund var desperat etter å finne en ny landslagssjef som kunne styre Messi og kompani til VM-sluttspillet mot slutten av en meget trøblete kvalifisering. Det gikk til slutt, med nød og neppe, med den hjemvendte 58-åringen på trenerbenken.

Klikk på bildet for å forstørre.

SJEF PÅ BANEN: Lionel Messi spilte med tre ulike landslagssjefer i VM-kvalifiseringen. Jorge Sampaoli (i forgrunnen) var mannen som til slutt fikk ført Argentina til VM-sluttspillet. Eller var han egentlig det? Foto: Juan Mabromtata (AFP / NTB scanpix)

Men mannen som har blitt genierklært for det han har oppnådd i andre land, blir fortsatt sett på med skeptiske øyne av mange i Argentina. Én seier på fire kamper i kvalifiseringen er noe av forklaringen. At han står for en aggressiv og risikabel spillestil, der hele laget helst skal presse høyt i banen er en annen faktor.

Argentina har nemlig slitt voldsomt mot sterkere lag enn de møtte mot slutten av VM-kvalifiseringen. Aldrende og temposvake spillere i forsvaret og i de defensive rollene på midten er blitt pekt på som et problem landslagssjefen ikke har greid å løse.

Bar-historien

En av Sampaolis mest kjente uttalelser kom da han som Chiles landslagssjef hadde tapt 0-3 i en kamp mot Uruguay, tross et chilensk ballinnehav på 73 prosent. Han ble bedt om å beskrive hva han fikk ut av den statistikken.

- En kveld dro jeg på en bar. Jeg var der sammen med en kvinne. Vi snakket hele natten, lo og flørtet. Rundt klokka fem på morgenen kom det en fyr inn, tok henne i armen og dro henne med på toalettet. Han hadde sex med henne og hun dro hjem sammen med ham. Det betyr ikke noe, for jeg hadde mest «possession» den natta.

«Possession»-fotballen, det å holde ballen i eget lag mest mulig, er et annet av Sampaolis varemerker. Da Argentina spilte seg til finale i 2014 under Alejandro Sabellas ledelse, klarte laget bare å dominere ballinnehavet i én av fire kamper etter gruppespillet.

Nå er det andre tider. I Sampaolis tre første VM-kvalifiseringskamper som landslagssjef - borte mot Uruguay, og hjemme Venezuela og Peru - hadde Argentina ballen henholdsvis 80 prosent, 76 prosent og 66 prosent av spilletiden. Å score mål var derimot et større problem. Et selvmål fra Venezuela var den eneste nettkjenningen i de nevnte oppgjørene, og Sampaolis Argentina fikk bare med seg tre poengdelinger fra kamper som burde vært vunnet.

De skuffende resultatene tvang fram en annen tilnærming til det som ble en helt avgjørende bortekamp mot Ecuador. I Quito på over 2700 meter høyde var Argentina underlegne vertene i ballinnehav, men Lionel Messi sendte dem til VM med tre mål i oppgjøret som var deres aller siste sjanse til å skaffe nok poeng.

Selv om VM-deltakelsen ble berget, vil de fleste fotballfrelste argentinere likevel si at landslaget deres ikke er blant gullfavorittene i 2018. Til det har resultatene både under Sampaoli det siste året, og i VM-kvalifiseringen for øvrig, vært for svake.

Klikk på bildet for å forstørre.

OMDISKUTERT UTTAK: Argentina-sjefen har ofte levert bra i trenerkarrieren sin, også på pressekonferanser. Her er Jorge Sampaoli avbildet under seansen der han presenterte de 23 uttatte spillerne til VM i Russland. Foto: Agustin Marcarian (Reuters / NTB scanpix)

Det berømte bildet

Trenerkarrieren til Jorge Sampaoli begynte å skyte fart da han ble observert oppe i et tre på midten av 1990-tallet. Der sto han og ropte ut beskjeder til spillerne på amatørlaget han trente på hjemstedet sitt i Santa Fe-provinsen i Argentina.

Den 1,67 meter høye energibunten hadde funnet seg et utkikkspunkt over banen, en bane som for øvrig ikke hadde tribuner. Sampaoli var nemlig bortvist fra benken av kampens dommer for protester, noe som på ingen måte var uvanlig for ham.

Som unggutt nådde han aldri lengre enn til å spille på juniorlaget hos den lokale storklubben Newell’s Old Boys i Rosario. Et dobbelt beinbrudd han pådro seg som 19-åring satte et punktum for den korte karrieren ute på fotballbanene. Utenfor banemerkingene har det vist seg at han skulle oppnå langt mer.

En lokalavis fotograferte Sampaoli oppe i det nevnte treet, og Eduardo Lopez fra klubbledelsen i nettopp Newell’s Old Boys fattet interesse for den engasjerte skikkelsen han så på trykk.

Historien er tidligere gjengitt av blant andre AFP. Den fortsatte med at Sampaoli ble tilbudt en trenerjobb i Newell’s samarbeidsklubb Argentino de Rosario, som på den tiden spilte i landets 2.-divisjon. Derfra begynte ballen å rulle Sampaolis vei, bokstavelig talt.

- Ja, det stemmer at alt startet med den jobben. Lopez så bildet, ringte meg og ba meg om å trene Argentino i 1996. Siden da har jeg aldri sluttet med å trene fotballag, har hovedpersonen forklart.

Bielsa-koblingen

Inspirert av den ambisiøse og energiske fotballfilosofien til Marcelo Bielsa, den meste kjente trenerprofilen fra Rosario, oppnådde Sampaoli sterke resultater.

Tidligere Argentina-trener Bielsa har vært et forbilde for Sampaoli i en årrekke. Det er til og med blitt hevdet at den nåværende landslagssjefen har som vane å høre på Bielsas trenerforelesninger når han er ute på joggeturer.

Marcelo Bielsa selv er ikke så komfortabel med sammenligningen. Under et TV-sendt intervju i Brasil i fjor, noen dager før Sampaoli ble bekreftet som ny Argentina-sjef, beskrev trenerlegenden den påståtte læregutten sin som en bedre fotballtrener enn ham selv.

Klikk på bildet for å forstørre.

OVERMANN? Marcelo Bielsa mener Argentinas nåværende landslagssjef overgår ham selv som trener. Foto: Francois Lo Presti (AFP / NTB scanpix)

- Sampaoli er ikke læregutten min. For det første liker jeg ikke det begrepet, og for det andre har han vist at han er bedre enn meg, konstaterte Bielsa.

Mannen som var argentinsk landslagssjef fra 1998 til 2004, og nylig ble ansatt som ny Leeds-manager, begrunnet påstanden med følgende argument: Han mener Sampaoli er mye mer tilpasningsdyktig, og justerer seg bort fra egen idealtaktikk når det blir nødvendig.

Den lange reisen

Etter «oppdagelsen i treet» og tida i argentinsk 2.-divisjon, tok Sampaoli etter hvert fatt på nye jobber i en rekke ulike land, heller ikke det helt ulikt Bielsa. Og nesten alle steder ble han anerkjent for arbeidet sitt.

Årene i utlendighet tok slutt da den nå 58 år gamle treneren for andre gang fikk spørsmålet om han kunne overta hjemlandet Argentinas underpresterende landslag. Da den første forespørselen kom året i forveien, hadde han akkurat skrevet under for Sevilla i to sesonger.

Jorge Sampaoli la ikke skjul på at han gjerne ville ta over ansvaret for landslaget. En løsning ble forhandlet fram året etter, da Sevilla fikk kompensasjon for å la ham dra hjem. Fra 1. juni i 2017 sto Sampaoli plutselig med ansvaret med å få selveste Lionel Messi og kompani til å fungere igjen.

- Denne drømmen har jeg hatt i flere tiår. Jeg har alltid sett på jobben med beundring. Den avler fram mange drømmer og entusiasme, bemerket den nye landslagssjefen da Argentinas fotballforbund (AFA) kunngjorde ansettelsen.

Men etter et års arbeid er oppgaven med å bygge opp et velfungerende lag rundt Messi fortsatt et stykke unna å lykkes. At et landslag, med en av de mest dominerende spillerne i klubbfotballens historie, ikke får ut vinnerpotensialet de fleste argentinere mener de bør, har vært en kilde til irritasjon i årevis.

Med Barcelona har den snart 31 år gamle Messi vunnet 30 trofeer gjennom en eventyrlig karriere. Ikledd Argentinas landslagsdrakt er OL-triumfen fra 2008 den eneste store tittelen en av klodens største fotballstjerner gjennom tidene har oppnådd.

Ti kamper er spilt siden Sampaoli overtok landslaget for et år siden. Argentina har vunnet fem av dem, men bare én seier er kommet i et oppgjør som betyr noe. De fire øvrige er vunnet i treningskamper, mot Brasil i Sampaolis trenerdebut for hjemlandet, samt mot Indonesia, Russland og Italia.

Sampaolis høye antall spillere på landslagssamlinger, deriblant haugevis av spillere uten erfaring fra nivået, og stadig eksperimentering med laguttakene har heller ikke vunnet mange argentinske fotballhjerter. Tvilende landsmenn er overhodet ikke overbevist om at landslagssjefen er riktig mann for jobben.

Spania-fadesen

Argentina så nemlig langt ifra ut som en VM-favoritt da de reiste til Madrid for å teste seg mot Spania i slutten av mars. Lionel Messi var med på landslagssamlingen, men spilte ikke. Grunnen skal ha vært en skade på baksiden av låret.

Noen dager i forkant hadde Argentina taklet fraværet til Barcelonas lille gigant greit. De hadde vunnet 2-0 mot et Italia-lag som ikke skal til VM. Men Spania-kampen skulle nok alle som holdt med de argentinske gjestene vært foruten. Spanjolene knuste Sampaolis menn med hele 6-1.

Klikk på bildet for å forstørre.

NESESTYVER: Jorge Sampaoli er ikke kjent for å være av den roligste trenersorten langs sidelinjene. Fjerdedommeren hadde nok noen påpekninger også da Argentina ble smadret av Spania i vår. Foto: Gabriel Bouys (AFP / NTB scanpix)

På stillingen 5-1 til Spania, 15 minutter før slutt, forlot Messi tribuneplassen på Wanda Metropolitano. Likevel lot han seg intervjue etter fadesen i Madrid. Mediene ville vite hva ledestjernen mente om VM-sjansene etter et sånt nederlag, om det fortsatt gikk an å tro på et gull i mesterskapet.

- Argentina er en kandidat på grunn av hva landslaget er, hva det står for ute i verden, hvordan de andre nasjonene ser på oss og den respekten de har får landslagstrøya vår. Men vi er nødt til å innse at vi ikke er i en god periode nå, og at vi ikke er favoritter. Det er sant at Argentina-trøya gir oss mye respekt, men som lag er vi langt unna der vi bør være, var erkjennelsen fra Messi.

På pressekonferansen etter samme kamp var Sampaoli opptatt av at spillerne hans ikke skulle klandres for prestasjonen, men at 1-6-slakten lå på hans skuldre. Landslagssjefen nektet også å skylde på Messis lårskade, som han hevdet ikke var så ille at det var helt umulig å bidra på banen.

- Jeg tar på med skylda for målene, ikke pek ut spillerne, oppfordret etter ydmykelsen.

- Messi har trent med oss, men følte seg sliten og kunne ikke spille. Han har vært med spillergruppa hele tida fordi han er veldig sentral før VM. Han har holdt seg i nærheten av landslaget, og har hjulpet de nye spillerne, påpekte Sampaoli.

Reaksjonene i argentinske medier etter stortapet var naturlig nok heller ikke oppløftende. De var samstemte om at kvelden i Madrid må ha svekket spillernes tro på at de kan ta steget opp fra VM-sølvet i 2014.

- Uten Messi finnes det verken et paradis eller ambisjoner. Landslaget blir bare et lag i mengden. Sampaoli kommer til å se videobildene av denne foruroligende 6-1-kampen tusen ganger. Han kommer til å trekke konklusjoner og gjøre valg. Lite eller ingenting kommer til å være som før kvelden på Wanda Metropolitano. Dette er et slag som gir knockout, men de må likevel komme seg opp, konkluderte La Nacion.

- La oss håpe drømmen blir til virkelighet og at laget dukker opp. Men i lys av det ødeleggende scenarioet denne enorme julingen ga oss, virker det som landslagets muligheter for hver anledning begrenser seg mer til hva Messi kan gjøre først, så hva Messi kan gjøre seinere og hva Messi kan gjøre etter det igjen, bemerket Diario Olé.

Icardi-debatten

Sampaoli har utforsket mye, og er blitt nødt til å gjøre noen harde prioriteringer. Valg man er nødt til å ta et land med har mange offensive fotballprofiler med kvaliteter som andre nasjoner kan se langt etter. Det har gått ut over blant andre Mauro Icardi, lagkapteinen til Inter, og den siste sesongens toppscorer både i storklubben fra Milano og i Serie A.

Superspissen har nådd 100 seriemål på bare fem år i Inter. Verken Icardi eller Juventus’ stjerneangriper Paulo Dybala ble tatt ut til de nevnte kampene mot Italia og Spania. Dybala er seinere hentet inn igjen i varmen.

- Sammenhengen mellom Icardis prestasjoner for Inter og for Argentina har ikke vært den beste. Jeg har innsett det, og følte at vi må jobbe mer med det. Men det har vi ikke nok tid til. Kanskje han trenger lengre tid på å omstille seg. Jeg skal ikke avskrive ham, men vi må konsentrere oss om samspill på banen, sa Jorge Sampaoli under samlingen i mars.

Tidlig i mai rapporterte La Nacion at landslagssjefen ikke kom til å inkludere Icardi i den endelige VM-troppen. 25-åringen hadde fått beskjed om at han ville få plass i bruttotroppen i oppkjøringen mot mesterskapet, men ikke når de 23 spillerne som skulle være med til Russland skulle pekes ut.

Klikk på bildet for å forstørre.

DÅRLIG MATCH: Lionel Messi og Mauro Icardi ble forsøkt sammen i Argentina-angrepet kvaliken mot Venezuela hjemme i Buenos Aires. Det fungerte ikke som det skulle. Foto: Alejandro Pagni (AFP / NTB scanpix)

Rapportene stemte. Icardi ble vraket. Begrunnelsen for valget var ifølge samme kilde at Serie A-målmaskinen ikke klarer å tilpasse seg øvrige spillere på det argentinske landslaget. Underforstått, et fungerende samspill mellom Icardi og Messi har vist seg å være vrient å få til.

At en spiss som er blitt toppscorer i Serie A to ganger bare står med fire landskamper siden debuten i 2013, understreker at flere har lagt merke til det samme. Protestene mot at en såpass profilert spiller ikke fikk være med kom like fullt. Kanskje aller mest fra Europa, der Icardi har et mye større navn blant fotballinteresserte.

Sampaoli har i det minste forsøkt mer enn forgjengerne sine. Icardis tre siste landskamper ble spilt i fjor høst under den nåværende landslagssjefens ledelse. Inter-profilen startet to av dem, men Argentina greide ikke å vinne verken borte mot Uruguay eller hjemme mot Venezuela.

Effekten som uteble

Sampaoli overtok jobben med fire kamper igjen av den søramerikanske kvalifiseringen. Argentina lå utsatt til på femteplassen som bare ville gitt omspill om en VM-plass mot kvalikvinneren fra Oseania.

Hva han fikk som instruks var temmelig åpenbart: Sørg for å styre hjemlandet ditt til sluttspillet i Russland. Og unngå at Argentina mister sjansen til å være med i turneringens siste fase for første gang på 48 år.

Med bare 360 spilleminutter igjen å gjøre det på, hadde ikke den nye landslagssjefen fått mye rom til å prøve seg fram. De første tellende resultatene gikk heller ikke den veien som Sampaoli, tilbakevendte Icardi, AFA-president Claudio Tapia eller noen av landsmennene hadde ønsket seg.

Tre strake uavgjortkamper, først mot Uruguay, og deretter mot antatt svakere Venezuela og Peru, førte faktisk Argentina ned på sjetteplassen før den aller siste runden. Der måtte « La Albiceleste» vinne på bortebane mot Ecuador for å fortsatt ha et lite VM-håp.

Skrekkscenarioet i den svært jevne kvalikinnspurten var følgende: Trepoengere til tre av de fire andre nasjonene som kjempet om to direkteplasser til VM, mens Argentina mislyktes med å vinne også en fjerde gang under Sampaolis ledelse. Da ville fiaskoen vært et faktum. Messi og de andre stjernene ville endt opp som nummer seks eller sju av ti nasjoner i kvalifiseringen.

Hvem som likevel skulle bli redningsmannen kunne veldig mange tippet på forhånd. Da kvelden i Ecuador var kommet, sjokkerte vertene og målscorer Romario Ibarra med å sette inn 1-0 i første spilleminutt. Men de sårt tiltrengte tre poengene til bortelaget sørget selvfølgelig Lionel Messi for. Barcelona-virtuosen ordnet tre scoringer på Ecuadors fryktede hjemmebane, og seier på en arena på nesten der Argentina ikke hadde vunnet siden 2001.

Klikk på bildet for å forstørre.

ORDNET OPP: Da det så som verst ut tok kaptein Lionel Messi ansvaret selv og ordnet VM-avansement for Argentina borte mot Ecuador. Foto: Juan Ruiz (AFP / NTB scanpix)

Kampen endte 1-3, samtidig som Argentina fikk håndsrekninger fra alle hold i de øvrige kampene, og endte på tredjeplassen bak Brasil og Uruguay. VM var reddet, men etterpå var inntrykket naturligvis at det var Messi som fikk Argentina ut av knipen, og ikke landslagssjefen eller de øvrige spillerne.

Fjellstø i troen

Tida etter kvalikdramaet har ikke bidratt til å løfte tilliten til Sampaoli nevneverdig. Dette var perioden da han virkelig skulle få satt laget og spillestilen han ønsket å innføre. Argentina skulle igjen bli et offensivt, energisk og ambisiøst landslag som ikke alltid trengte hjelp av Messis individuelle begavelser.

Argentina vant riktignok 4-0 over Haiti for noen uker siden, etter tre Messi-mål, og en assist fra samme mann før Sergio Agüero satte inn den siste scoringen. En klar hjemmeseier over en nasjon som ligger på 108.-plass på FIFA-rankingen er ikke mer enn det argentinske fotballfans forventer.

Den planlagte siste testen foran VM mot Israel i Jerusalem ble avlyst. Argentinske spillere ønsket ikke å spille kampen etter den økende volden ved grensen mellom Gaza-stripen og Israel de siste ukene.

At generalprøven før VM-sluttspillet aldri fant sted var uansett en ny strek i regningen for Sampaoli. Likevel står treneren fast ved at mannskapet hans blir å regne med i Russland. Som han har gjort i månedsvis.

Når Argentina møter Island for aller første gang i lagenes VM-åpning i Moskva 16. juni, vet landslagssjefen at bare seier er godt nok.

- Det eneste jeg kan si til fansen vår er at vi kommer til å gjøre Argentina stolt. Jeg har også den beste spilleren i historien. Det er alltid et pluss, har Sampaoli fastslått.

Kilder: AFP, La Nacion, ESPN, Independent, Goal.

Nettavisen ønsker en åpen og levende debatt.

Her kan du enkelt bidra med din mening.