Den norske Vuelta a España-kometen Carl Fredrik Hagen (27) fullførte torsdagens tøffe etappe i det spanske treukersrittet på en meget sterk sjetteplass.

Hagen syklet over målstreken på fjelletappen fra Colmenar Viejo til Becerril de la Sierra som førstemann i en forfølgergruppe ba de beste. Avstanden opp til etappevinner Sergio Higuita (EF Education First) fra Colombia var på 1.16 minutter.

Den norske Lotto Soudal-proffen, som deltar i sitt første Grand Tour-ritt i karrieren, klatret med torsdagens innsats et hakk opp fra niendeplassen sammenlagt. Hagen passerte briten James Knox og er nå nummer åtte i Vuelta a España.

Celebert selskap

I mål på torsdagens etappe spurtet 27-åringen inn foran sterke sammenlagtryttere som Louis Meintjes (Dimension Data) og Nairo Quintana (Movistar). Sjetteplassen er også nordmannens beste enkeltresultat i en Vuelta-utgave som blir stadig mer imponerende fra hans side.

Foruten etappevinner Higuita, var sammenlagtleder Primoz Roglic (Jumbo-Visma), samt de store profilene Alejandro Valverde (Movistar), Rafal Majka (Bora-hansgrohe) og Miguel Ángel López (Astana), de eneste som kom foran Carl Fredrik Hagen i mål.

- Se de navnene som er foran på lista. Det er helt ellevilt, kommenterte TV 2s Christian Paasche.

Torsdagens innsats gjør at Carl Fredrik Hagen er 11.50 minutter bak Roglic, og altså åttende best i Vuelta a España. Etter etappen ble han spurt om hvordan det er å kjempe mot noen av verdens beste syklister.

- Det der er de store gutta, jeg skal ikke legge skjul på det. For meg er det bare en stor motivasjon. Jeg er bare en vanlig gutt fra Oppegård som liker å sykle. Å være i så bra form at jeg kan kjempe med de, er bare kjempegøy. Jeg synes det er gøy å sykle om dagen, og det tror jeg er det viktigste, sa Hagen til dansk TV2.

Følger klar plan

Hagen påpekte i det samme intervjuet at han har vært bevisst på at han ikke skal «kjøre seg helt i senk» på noen av Vuelta-etappene, altså at han ikke skal bruke opp det han har av krefter. Den gode formen gjør likevel at han føler han kan grave djupt på hver etappe og samtidig restitiuere seg kjapt, forklarer 27-åringen.

Ingen nordmenn har tidligere fullført en Grand Tour, altså et av de tre største rittene på UCI-kalenderen (Giro d'Italia, Tour de France og Vuelta a España), på en sterkere plassering enn nummer ti. Dag Erik Pedersen endte på tiendeplass i Giro d'Italia i 1984.

Hagen debuterer i et såkalt Grand Tour-ritt, som sykles over tre uker, i årets utgave av vueltaen.

Den tidligere skihopperen Roglic leder Vuelta a España med 2.50 minutter på superveteranen Valverde. Sistnevnte har andreplassen sammenlagt, og 41 sekunders luke ned til den tredjeplasserte lagkameraten Quintana.

Også Edvald Boasson Hagen og Rasmus Tiller deltar i rittet for Dimension Data, men de to nordmennene hevdet seg som ventet ikke blant de sterkeste i fjellene.