Gå til sidens hovedinnhold

I 21 år var Los Angeles uten et NFL-lag. Nå har byen to,  og ett av dem er i Super Bowl

NFL i Los Angeles

Kun tre år etter at Rams returnerte til storbyen er laget klar for den gjeveste kampen i amerikansk fotball.

LOS ANGELES (Nettavisen): I 1995 opplevde fans av amerikansk fotball i Los Angeles marerittet. Det året bestemte eierne av både Rams og Raiders at de skulle flytte lagene sine vekk fra den amerikanske storbyen.

Les også: Rams til Superbowl etter semifinaledrama

Los Angeles hadde hatt NFL-lag siden 1946, men på grunn av hovedsakelig problemer med arenaer, hadde byen plutselig ingen tilstedeværelse i USAs mest populære idrettsliga.

Det var imidlertid forventet at fraværet av NFL-lag skulle være kort.

Los Angeles er med sine fire millioner innbyggere den nest største byen i USA når det gjelder innbyggertall, og er et enormt viktig marked i det langstrakte landet.

Det var derfor ventet at et annet NFL-lag ville flytte til Los Angeles ved første mulighet. Slik ble det ikke, og det skulle ta hele 21 år før NFL returnerte til storbyen.

Hvordan kan de flytte?

At et lag uten videre kan flytte fra en by, er vanskelig for mange utenfor USA å fatte. Det er jo helt utenkelig at for eksempel Manchester United skulle flytte på seg og plutselig kalle seg London United.

I USA er det annerledes. Der er de profesjonelle lagene som oftest privateid, og eierne sitter med makten. Fansen kommer i andre rekke.

- Normalt er det sånn at eiere av lag i amerikansk proffidrett er ute etter å maksimere profitt, forteller NFL-ekspert Arnstein Friling til Nettavisen.

Der spiller stadion en stor rolle. Det ligger mye penger i ha en moderne stadion med gode VIP-fasiliteter, luksusbokser og andre fasiliteter som kan generere kampdaginntekter.

Det fantes ikke i Los Angeles. Rams spilte sine kamper på Los Angeles Memorial Coliseum fram til 1979 da laget flyttet til Anaheim, like utenfor Los Angeles. Da flyttet Raiders inn i Coliseum.

Coliseum ble imidlertid åpnet i 1923. Det var et slitt stadion med lite av de lukrative fasilitetene som eiere trakter etter. Heller ikke Rams’ stadion i Anaheim, Angel Stadium, klarte å generere inntekter nok til å tilfredsstille eieren.

Eierne av de to lagene håpet at Los Angeles by ville bidra til å enten renovere Coliseum eller bygge et helt nytt stadion.

- Det var ikke byen interessert i, og da ble eierne lokket bort. I en sånn situasjon er det mange andre steder som er klare for å ta imot et lag, sier Viasat-ekspert Friling, og illustrer:

- Man kan tenke seg en virkelighet der det bare var tretti elitelag i fotball i Europa. Men det finnes jo mer enn tretti store byer. Derfor ville det alltid vært noen byer som kunne tenke seg et elitelag i fotball med alle inntekter, turisme og omsetninger det fører med seg. Det er derfor politikere i byer uten NFL-lag er villige til å strekke seg langt for tiltrekke seg et lag.

For eierne av NFL-lag i andre byer, ble Los Angeles en viktig brikke i spillet med politikerne.

- Den klassiske historien var at eieren av et NFL-lag stilte krav til byen. De var misfornøyde med arenaen, ville ha skattefordeler, medfinansiering eller noe lignende, og sa de at hvis ikke de fikk det, så ville de flytte, forteller Friling.

Omtrent halvparten av lagene i NFL truet med å flytte til Los Angeles i løpet av de 21 årene byen var uten lag. Som oftest endte det med at politikerne gikk med på kravene til eierne, og laget ble i byen. Denne dynamikken er mye av grunnen til at det er så mange toppmoderne arenaer i USA.

Stilte samme spørsmål

At så mange lag viste interesse i å flytte til Los Angeles, gjorde at spekulasjonen fløt i årene Los Angeles var uten NFL-lag. Det kan Sam Farmer i Los Angeles Times skrive under på.

Han startet som NFL-kommentator i avisen i år 2000 da det ikke var noe lag i byen. Farmer dekket likevel Super Bowl for Los Angeles Times, og utviklet det som ble en slags løpende vits.

Hvert år holder NFL-sjefen, Roger Goodell, en pressekonferanse i forbindelse med Super Bowl. Og på den pressekonferansen fikk Sam Farmer alltid lov til å stille det første spørsmålet.

- Jeg stilte det samme spørsmålet hvert år, fortalte Farmer nylig under en episode av podcasten «Arrive Early, Leave Late».

- Jeg prøvde å vinkle det forskjellig og finne unike måter å stille spørsmålet på, men essensen var: Når får Los Angeles et NFL-lag?

Ettersom det lot vente på seg å få et lag til Los Angeles, ble det til at Farmer stilte spørsmålet 18 år på rad – i hvert fall nesten.

- Det var ett år jeg ikke spurte, og da ble NFL helt rare. Det kom så mange bort til meg, til og med NFL-sjefen, og sa: «Vi har forberedt et svar om Los Angeles, men du stilte ikke spørsmålet», forteller Farmer, og legger til at han ikke stilte spørsmålet det året fordi han var lei av å få samme standardsvar hvert år.

Hjemkomsten

I 2015 begynte det imidlertid å skje noe konkret. Mangelen på en moderne stadion hadde hele tiden vært ankepunktet mot et NFL-lag i Los Angeles. Men det året ble det klart at det skulle bygges et flunkende nytt stadion i bydelen Inglewood i storbyen.

Mannen bak stadionbyggingen het Stan Kroenke - eieren av Rams, som på den tiden holdt til i St. Louis. Det satte naturligvis fart på ryktene om at Rams ville flytte til Los Angeles.

Rams hadde utfordringer med stadion i St. Louis, men Stan Kroenke – som også eier Premier League-klubben Arsenal – nektet å kommentere ryktene, noe som ga ham tilnavnet «Silent Stan».

I 2016 ble imidlertid katta sluppet ut av sekken: Rams kom til å forlate St. Louis og flytte til Los Angeles det året.

På den tiden hadde også Raiders, som hadde flyttet til Oakland i 1995, og San Diego Chargers også vist konkret interesse for å flytte til Los Angeles.

Og i 2017 ble det klart at Chargers ville flytte til Los Angeles etter at byen San Diego ikke ville bidra til å finne en løsning på deres stadionproblem.

Dermed hadde Los Angeles, etter å ha gått 21 år uten, plutselig to NFL-lag.

For Sam Farmer i Los Angeles Times førte det en noe kinkig situasjon. Han hadde tross alt spurt om når Los Angeles skulle få et NFL lag i 18 år.

Farmer fant imidlertid en løsning. Han endret rett og slett på spørsmålet.

- Jeg spurte: «Nå som vi har Rams og Chargers, når skal Los Angeles slutte å få lag?». Det ble en artig greie.

Slet i starten

NFLs tilbakekomst til Los Angeles har imidlertid ikke skjedd uten utfordringer. Rams spiller sine hjemmekamper på Coliseum før de flytter inn i den splitter nye Los Angeles Stadium i 2020.

Chargers skal også spille sine hjemmekamper på Stan Kroenkes stadion, og spiller i StubHub Center – der også Ola Kamara og LA Galaxy spiller sine hjemmekamper – fram til 2020.

Begge lagene slet med tilskuertallene i sine første sesonger. Av og til virket det som det var flere fans av motstanderlaget enn Los Angeles-laget på tribunen. Det var tross alt omtrent en generasjon siden sist byen hadde NFL-lag.

- Slike ting tar tid, sier Viasat-ekspert Arnstein Friling til Nettavisen.

- Los Angeles er et typisk fragmentert sted med en enorm befolkning som ikke har tilknyttet til byen. Det er veldig mange innflyttere, legger Friling til.

Det hjalp ikke at lagene heller ikke imponerte på banen. Verken Rams eller Chargers klarte å ta seg til sluttspillet i deres første sesong i Los Angeles.

Etter hvert har imidlertid ting snudd.

Snuoperasjon

Den inneværende sesongen, 2018-sesongen, har vært sportslig god for begge lag.

Los Angeles Chargers vant 12 kamper og tapte 4, og tok seg med det til sluttspillet. Der tapte de mot New England Patriots i kvartfinalen. Patriots spilte seg siden fram til Super Bowl.

For Rams har sesongen vært eksepsjonelt god. De vant åtte strake kamper i starten av sesongen, og endte til slutt med 13 seire og 3 tap.

I sluttspillet er de hittil ubeseiret og er med det klare for Super Bowl.

Det er spesielt imponerende når man tar i betraktning at laget for to sesonger siden tapte 12 av 16 kamper.

Den sesongen førte til et trenerbytte, noe som forvandlet Rams. De ansatte den da 30 år gamle Sean McVay, som med det ble den yngste NFL-treneren i moderne tid.

- Han er åpenbart en flink fyr. Han har tatt utgangspunkt i det defensive, og det har blitt knallsterkt. I tillegg har de fått inn to-tre sterke spillere offensivt. De har gjort veldig mye riktig, sier NFL-ekspert Arnstein Friling.

Rams hadde draftet quarterback Jeff Goff sesongen før ansettelsen av McVay, og sammen med Todd Gurley har de vært Rams‘ store offensive stjerner.

Det har ført til at Los Angeles Rams har spilt seg helt fram til Super Bowl, sluttspill-finalen, i det andre året laget er ledet av Sean McVay (33).

Om Rams fikk en litt lunken mottakelse i sin hjemkomst til Los Angeles, er Arnstein Friling sikker på at suksessen denne sesongen vil hjelpe på lagets popularitet i filmbyen.

- Åpenbart. Det skal ikke mer til enn en noen få gode sesonger og noen spillere som blir profiler. Amerikanere er ikke vonde å be sånn sett.

Super Bowl LIII mellom Los Angeles Rams og New England Patriots spilles i Atlanta søndag 3. februar. Kampen begynner 00:30 natt til mandag norsk tid og sendes på Viasat 4.

Les også

Hollywood-skiltet: Konflikt mellom beboere og turister har pågått i årevis

Kommentarer til denne saken