RING: 02060 E-POST: 02060@nettavisen.no
Ønsker du å sende video eller andre dokumenter? Benytt 02060@nettavisen.no
Kontakt oss
(Foto: Scanpix)

Ikke lenger et taperlag

Sist oppdatert:
Endelig er Ole-Kristian Tollefsen og hans Columbus i stand til å vinne mer enn de taper i NHL.

Det tok lenger tid for Columbus Blue Jackets enn for det andre laget som kom inn i National Hockey League (NHL) i 2000 - Minnesota Wild - å etablere seg som et skikkelig lag.

Aldri bedre enn 23. plass
Først denne sesongen er laget godt nok til å ha en reell sjanse til å være blant de 16 lagene som når sluttspillet. Tidligere år har sluttspillet vært utenfor rekkevidde før juletreet ble pyntet.

Mens Minnesota Wild i 2002/03-sesongen spilte seg helt fram til semifinalen i sluttspillet, var det bare to lag i ligaen som var dårligere enn Columbus den samme sesongen.

Faktisk har Columbus Blue Jackets aldri vært bedre enn nummer 23 blant de 30 lagene i ligaen.

- Det som er litt rart, er at stemningen akkurat nå faktisk er litt dårligere enn før. Vi har bare hatt rundt 12-13.000 tilskuere på hjemmekampene. Fotballaget (som bedriver den amerikanske versjonen av spillet, red. anm.) til Ohio State gjør det så bra og drar til seg all fans. Men nå er sesongen deres over, så da kommer de nok tilbake til oss, forteller Ole-Kristian Tollefsen (23) til Nettavisen.

- Men alle vi møter på gata er veldig positive og har fått med seg at vi gjør det ganske bra.

Det positive med å være et dårlig lag i NHL over så lang tid er at man får velge fra øverste hylle når de nye talentene skal fordeles på klubbene. I NHL kjøper man nemlig ikke spillere, man "drafter" (velger, kun unge eller klubbløse spillere) eller "trader" (bytter seg imellom).

Heller ikke dette har gått spesielt bra for Columbus - så langt. Det er fortsatt for tidlig å felle en dom over klubbens evne til å drafte riktig.

Shampos gamle klubb
Blant de spillerne klubben har valgt i første runde er det bare Rick Nash som kan sies å ha utviklet seg til en NHL-stjerne. Målvakten Pascal Leclaire ser imidlertid også lovende ut. Han har satt ny klubbrekord med seks shutouts (null baklengsmål) allerede denne sesongen.

I klubbens tidlige år var Espen Knutsen blant stjernene. Shampo var faktisk den første blåjakken som ble tatt ut til en All Star-kamp.

Nordmannen åpnet Columbus-karrieren svært lovende. Den første sesongen gjorde han 53 poeng på 66 kamper. Den neste sesongen gikk ikke like bra - 11 mål og 42 poeng på 77 kamper var ikke nok til å innfri klubbens og fansens forventninger.

Skader ødela den neste sesongen, og etter hvert reiste Knutsen tilbake til Europa.

Columbus fortsatte som før - som et taperlag.

Hitchcocks snuoperasjon
Snuoperasjonen - for det har utvilsomt vært en snuoperasjon - startet da klubben ansatte Ken Hitchcock som trener i november i fjor og fortsatte da ledelsen endelig forsto at Doug MacLean ikke var i stand til å løfte blåjakkene til et respektabelt nivå. Manageren fikk sparken i april i år.

Hitchcock er en av ligaens mest meritterte trenere og vant Stanley Cup med Dallas Stars i 1999. Han er kjent som en svært krevende trener og fokuserte umiddelbart etter ansettelsen på å heve kondisjonsnivået i laget.

- Han skal ha 90 prosent av æren. Han har kommet med krav til oss. Noen må komme seg i bedre form, andre må bli raskere, forteller Tollefsen til Nettavisen.

Nå spiller Columbus en defensivt ansvarlig hockey som baserer seg på knallhard forechecking for å tvinge motstanderne til å gjøre feil.

Laget har fortsatt bare én stjerne - nevnte Nash. 23-åringen har scoret 16 mål og totalt 27 poeng på 23 kamper denne sesongen, og er nummer to på målscorerlisten i NHL bak Ilja Kovaltsjuk (19 mål).

Nikolai Zherdev, tidligere en egoistisk urokråke, har også våknet til liv under Hitchcocks ledelse. Russeren er med sine 18 poeng klubbens nest beste poengplukker.

Tøffe Tollefsen
En veteran ved navn Michael Peca bør også få litt av æren for at laget endelig har en positiv statistikk (12 seirer, 8 tap). Peca er en av NHLs beste defensive løpere og i tillegg en droppspesialist.

Blue Jackets har tatt poeng i 11 av 15 kamper med Peca på laget.

- Han har mye rutine. Det er viktig å ha en sånn spiller i laget, mener blåjakkenes norske jernback.

Ole-Kristian Tollefsen er ikke blant nøkkelspillerne - det er svært sjelden at defensive backer tilhører den kategorien - i laget, men han har likevel en viktig rolle og ikke minst en oppofrende spillestil som trener Hitchcock elsker.

Når laget mangler den gnisten som kreves for å vinne i NHL er det ofte Tollefsen som vekker sine lagkamerater ved å kline til med en murbrekkende takling eller en slåsskamp.

Han er også en spiller som motstanderne hater å møte. Fordi det gjør vondt. Hvis Tollefsen blir litt bedre med pucken kan han faktisk være den naturlige arvtageren til kaptein Adam Foote (36), som begynner å dra på årene.

- Hvordan er det å være blåjakke nå kontra tidligere, Ole-Kristian?

- Det er mer press nå. Du må prestere. Det er tøft. Vi har mange bra spillere, og akkurat nå har vi sju friske backer, svarer nesgutten.

Det er én back for mye. Etter at Tollefsen ble kvitt mageviruset har stortalentet Kris Russell blitt henvist til tribunen. Neste gang kan det være Tollefsens tur. Trener Hitchcock har i alle fall gjort det klart at han vil rotere på hvilke seks backer han bruker.

Vant over topplaget
Sesongen er for ung til at man kan trekke de store konklusjonene, men samtidig gammel nok til å konstatere at Columbus Blue Jackets endelig er et konkurransedyktig NHL-lag.

Klubben ligger i skrivende stund på sjuendeplass i vestre avdeling, hvor de åtte beste går til sluttspillet. Det er imidlertid utrolig jevnt i NHL etter at lønnstaket ble innført, og det skiller kun fire poeng til 13. plassen til Phoenix Coyotes. Samtidig er det faktisk bare Detroit Red Wings som har tatt flere poeng i vest enn nettopp blåjakkene.

Columbus møtte nettopp Detroit natt til søndag. Tollefsen & Co tok ledelsen 2-0 gjennom Manny Malhotra og Nikolai Zherdev, men Detroit reduserte og utlignet til 2-2 i løpet av fem sekunder i andre periode.

Kampen ble avgjort på straffeslag. Blåjakkene vant det ekstra poenget, takket være mål av Rick Nash, Nikolai Zherdev og Michael Peca.

- Det var gøy. Den hjemmekampen var utsolgt, og det var en sinnssyk stemning i hallen, konstaterer blåjakkenes nummer 55, Ole-Kristian Tollefsen.

Lang sesong
Seieren over Detroit er en god indikasjon på hvor mye bedre laget er blitt under Ken Hitchcocks ledelse. Men sesongen er lang. Først etter 59 kamper til - og da er vi i april - vet vi hvor bra Columbus Blue Jackets er blitt.

Én ting vet vi imidlertid allerede nå: Det er ikke lenger et taperlag.

Mest sett siste uken

Lik Nettavisen her og få flere ferske nyheter og friske meninger!

sterke meninger

Nettavisen vil gjerne vite hva du mener om denne saken, og ønsker en frisk debatt i våre kommentarfelt. Vær saklig og respektfull. Les mer om Nettavisens debattregler her.

Gunnar Stavrum
sjefredaktør

comments powered by Disqus

Våre bloggere