MONTREAL (Nettavisen): Norsk ishockey beveger seg sakte, men det går framover. For første gang noensinne møtes to lag i NHL-sluttspillet med hver sin nordmann i stallen, når Andreas Martinsens Montreal Canadiens møter Mats Zuccarellos New York Rangers.

Zuccarellos lag vant første kamp 2-0 og leder dermed 1-0 i seirer. Første lag til fire seirer avanserer til andre runde. Neste match spilles fredag (01.00 natt til lørdag, norsk tid).

Opptatte

Torsdag hadde de altså fri. Selv om begge befinner seg i Montreal akkurat nå, betyr ikke det at de to norske landslagsspillerne henger sammen på fritiden.

- Jeg har ikke så mye kontakt med Andreas nå. Nå er vi rivaler, sier Mats Zuccarello til Nettavisen.

- Det er bare sånn det er. Man bruker aldri å prates med hverandre under sånne ting. Han har nok å drive med, jeg har nok å drive med. Sånn blir det bare, legger han til.

Selv brukte Zuccarello torsdagen til å trene og deretter hvile. Etter en felles morgentrening som blant annet inkluderte drilling av overtallsspillet, ble Zuccarello værende igjen på isen for litt egentrening.

Les også: Denne hockeyen er som skapt for Andreas Martinsen

Etter treningen fortalte Zuccarello til Nettavisen at han syntes Andreas Martinsen «gjorde en fin figur» og at han var passe fornøyd med sitt eget spill i den første matchen i Bell Center.

Bredde

Mens Martinsen kjemper for å holde seg inne i startoppstillingen, og ser ut til å få tillit igjen i kamp to, er Zuccarello en av stjernene til Rangers og møter motstanderlagets beste backer og defensive løpere i hver match.

- Det kommer ikke til å gå på skinner bestandig. Det er hard jobb, men sånn er sluttspill. Det er kanskje tredje- og fjerderekkene som avgjør kampene. Det så vi jo i første match, sier Zuccarello.

Den utskjelte vingen Tanner Glass ble avgjørende da, med sin 1-0-scoring i første periode.

- Det viktigste for vår rekke er at vi skaper «momentum» og er med i matchene. Når man vinner en sluttspillkamp, har man gjort en bra jobb, mener broadwaylagets nummer 36, som er mer resultatorientert når det gjelder seier og tap enn mål eller assists.

At den første kampen endte med seier til New York Rangers, skal først og fremst Henrik Lundqvist få æren for. Den 35 år gamle svensken holdt nullen for tiende gang i NHL-sluttspillsammenheng gjennom å redde 31 skudd. Flere av dem var langt ifra enkle.

- Det er klart vi må luke ned sjansene. Henke sto bra. Jeg synes vi spiller en bra match, jeg. De får noen sjanser i overtall og fra slottet, så vi får være klar over det. Men det er klart, det er et bra lag Montreal har. Det er små marginer og man må ha litt flaks, sier Mats Zuccarello til Nettavisen.

Interessert i NHL? Følg meg på Twitter: @KvatNHL

- Ikke favoritter

- De fleste ekspertene tippet Montreal som vinner. Har dere brukt det som motivasjon?

- Nei. Vi har tro på oss selv her inne. Vi jobber ikke som eksperter, så vi velger å ha tro på oss selv.

- Nå må dere regnes som favoritter, etter at dere vant kamp én?

- Nei, de er favoritter. Sånn er det bare. Vi er underdogs.

- Dere har overtatt hjemmebanefordelen, da.

- Ja, men vi er best på bortebane, smiler Zuccarello.

Det er sant. New York Rangers var NHLs beste bortelag denne sesongen og vant 27 av 41 matcher på fremmed is. Siden 2014-sluttspillet startet, er Rangers også best i ligaen i antall seirer på bortebane i sluttspillsammenheng.

Så da er kanskje Rangers favoritter likevel, siden de spiller fire av de opptil sju kampene mot Montreal på bortebane.