N.Y. RANGERS – SAN JOSE:

NEW YORK (Nettavisen): 26. juni 2009 var det en meget fornøyd ledelse i New York Rangers som gikk opp på scenen i Bell Center i Montreal og annonserte at laget skulle bruke sitt førstevalg, nummer 19 totalt i NHL i den draften, på Chris Kreider.

Hvis noen spurte klubbledelsen om hvor høyt potensialet til 18-åringen var, ville de pekt opp mot himmelen og sagt «der oppe et sted».

Middels, middels, middels

Sommeren 2016 – sju år senere – var det ingen som snakket om en superstjerne eller kikket opp på himmelen når Kreiders navn ble nevnt.

Kreider hadde etablert seg i laget til Rangers, men var blitt 25 år og hadde ikke utviklet seg nevneverdig på tre år. 0,56 poeng per kamp sesongen 2013/14 ble etterfulgt av 0,575 poeng sesongen etter og 0,54 i fjor.

Det er middels etterfulgt av middels og mer middels.

Nå, i starten av sesongen 2016/17, er ikke Rangers’ nummer 20 til å kjenne igjen. Chris Kreider spiller som en superstjerne og står med 2,0 poeng per kamp etter de tre første matchene. Han er den første Rangers-spilleren siden superstjernen Brian Leetch i 1992/93 som åpner sesongen med seks poeng på tre kamper.

- Som jeg sa til ham under kampen: «Hvis du spiller sånn og bruker fysikken din sånn som du gjør nå, er det ingen som kan stoppe deg. Du må bare fortsette sånn», sier Mats Zuccarello til Nettavisen.

Konstant hodebry

I møtet med San Jose Sharks, bidro Kreider med ett mål, én assist og en dose hodebry for borteforsvaret som selv den amerikanske legemiddelindustrien skulle ha slitt med å stagge.

- Han har vært sånn til tider før, men hvis han klarer å holde seg sånn en hel sesong, blir han farlig, konstaterer Zuccarello.

Hva har skjedd?

- Jeg har ikke forandret så mye. Jeg har hatt den samme tilnærmingen, den samme mentaliteten, i sommer. Laget er bare i flytsonen akkurat nå. Pucken spretter rett vei og jeg spiller med gode rekkekamerater, sier Kreider selv til Nettavisen.

Akkurat.

Der jeg trodde at jeg spurte Kreider om hva han har gjort i sommer for å bli så god nå, hørte 25-åringen åpenbart «NHL-klisjeer for 100 poeng».

Trener Alain Vigneault fremstår, akkurat som Zuccarello og Kreider selv, redd for å si noe som kan ødelegge magien.

- Han har definitivt god kjemi med rekkekameratene, enten det er Mika Zibanejad eller Pavel Butsjnevitsj, eller Rick Nash i kveld. Han er en kraftving som utnytter styrkene sine og er litt vanskelig å håndtere akkurat nå, sier Vigneault.

Tilbake til Zuccarello. Noen i Rangers må innrømme at Chris Kreider er en helt annen ishockeyspiller nå enn før.

- Ja, men han må bare fortsette å jobbe. Han er en viktig spiller for oss. Når han spiller som det her, er det ikke mange som klarer å stoppe ham. Han må bare fortsette, sier Mats Zuccarello til Nettavisen.

(Artikkelen fortsetter under videoen, som viser Mats Zuccarello notere seg for tre målpoeng da New York Rangers slo San Jose Sharks natt til tirsdag.)

Veseys første mål

Treneren måtte for øvrig gjøre én endring i løperrekken til kampen mot San Jose Sharks, fordi Pavel Butsjnevitsj hadde problemer med ryggen.

Vigneault, som er i gang med sin 15. sesong som trener i NHL og sin fjerde med New York Rangers, valgte å sette inn Josh Jooris som senter i fjerderekka og skyve Brandon Pirri ut på vingen der, mens Jesper Fast ble forfremmet til tredjerekka og Rick Nash flyttet opp til førsterekka.

Mats Zuccarello spilte for tredje kamp på rad sammen med Derek Stepan og Jimmy Vesey.

Denne rekka bidro også til hjemmelagets første scoring. Vesey kjempet heroisk bak nettet, pucken havnet hos Zuccarello, som spilte en kort og smart pasning til Stepan, som i sin tur spilte fram Marc Staal i god skuddposisjon.

Idet Staal fyrte av, hadde Zuccarello kommet seg foran mål og blokkerte utsikten for keeper Martin Jones, som dermed ikke klarte å stanse slagskuddet fra veteranbacken til Rangers. 1-0!

Sharks utlignet til 1-1 gjennom Logan Couture på tampen av første periode, mens bortelaget var to spillere mer på isen, før Rick Nash ga Rangers ledelsen på ny tidlig i andre periode.

Målorgie av de sjeldne

Chris Kreider fikk en billig assist her, gjennom å sentre til kaptein Ryan McDonagh, som bevisst skjøt til side for mål slik at Nash kunne sette inn returen.

Det var imidlertid ingenting billig over det neste poenget til Kreider. Det skapte han helt selv, da han fosset inn i Sharks-sonen og viste den tålmodigheten som mange har savnet fram til nå. I stedet for å skyte idet han entret sonen, skøytet han lenger inn før han ladet kanonen.

Skuddet satt som ønsket, i nærmeste kryss. 3-1 til Rangers.

New York Rangers spilte i det hele tatt en imponerende kamp mot forrige sesongs tapende finalist i Stanley Cup og vant helt fortjent, selv om målene rant inn krafti i tredje periode.

Det ble 7-4 i favør Rangers, i en kamp der Zuccarello scoret i tomt bur og bidro med to assists, blant annet til Jimmy Veseys første NHL-mål, og der Joe Pavelski gjorde fire poeng for bortelaget, mens ni av tolv forwards hos Rangers gjorde minst ett poeng.

Målene til Rangers ble scoret av Staal, Nash, Kreider, Vesey, Kevin HayesZuccarello og Michael Grabner, mens Brent Burns (2), Pavelski og Logan Couture scoret for Sharks.

Etter tre kamper står laget nå med fire poeng. Nå er det bare 79 matcher igjen til sluttspillet starter …