Når det kommer til brosteinsklassikere har Tom Boonen vunnet det meste. Men én tittel er han fortsatt på jakt etter.

For til tross for at belgieren har vært i verdenstoppen i flere år har han aldri klart å vinne rittet som starter klassikersesongen, Omloop Het Nieuwsblad.

Nærmest triumf var han i 2005 da daværende lagkamerat Nick Nuyens vant. Den gangen vant Boonen spurten i gruppen bak fjorårets Flandern rundt-vinner, og sikret seg med det andreplassen. Også i 2007 havnet han på pallen, da som tredjemann.

Men en seier i Omloop Het Nieuwsblad, det mangler altså Boonen.

Legger ikke press på seg selv
Oppløftende kjøring i sesongåpningen, spesielt under Tour of Qatar, har gitt både Boonen og laget hans, Omega Pharma – Quick Step, en ny giv.

- Jeg er veldig fornøyd med starten på sesongen. Dette rittet er spesielt siden det er det første i Belgia med denne fantastiske atmosfæren.

- Samtidig er det ikke verdens undergang om jeg ikke spiller en hovedrolle. Jeg føler meg sterk og skal gi mitt beste, fortalte Boonen på en pressekonferanse dagen før det hele braker løs.

En av dem som holder Boonen som favoritt er landsmann Philippe Gilbert. I motsetning til Boonen har han tidligere gått til topps i brosteinsrittet. Det gjorde han både i 2006 og 2008.

En tredje seier vil skrive belgieren inn i historiebøkene som den mestvinnende av rittet, sammen med Joseph Bruyère, Ernest Sterckx og Peter van Petegem. At han ikke er i toppform ser ikke Gilbert på som noe problem.

- De to gangene jeg har vunnet rittet har jeg ikke vært i toppform, så hvorfor skulle det stoppe meg nå, spør han sporza.be retorisk.

En mulighet for de lojale hjelperytterne?
BMC-rytteren kan nemlig kompensere for noe manglende form med en ekstra porsjon motivasjon.

- Jeg kjører med den belgiske mestertrøyen, noe som selvsagt gir litt ekstra motivasjon.

De to belgiske stjernene har begge veldig sterke lag i ryggen. Det kan ironisk nok redusere kapteinenes vinnersjanser.

- I Omloop er det vanskelig for de store favorittene å stikke av gårde i brudd, hvor rittet ofte blir avgjort.

- Det ville vært fint om en av mine lagkamerater kunne utnytte at favorittene sitter og ser på meg. Laget er bedre forberedt enn noen gang, og vi har flere som kan vinne kampen og stikke av med seieren, forklarer Boonen.

Det samme kan sies om Gilbert, som blant annet har Thor Hushovd, Greg Van Avermaet og Alessandro Ballan på laget.