UFCs tungvektsmester Francis Ngannou tapte de to første rundene og var på vei til å miste beltet sitt til franske Ciryl Gane i Anaheim natt til søndag.

Da gjorde mannen, som har blitt kjent som en knockoutartist noe MMA-verdenen aldri hadde sett ham gjøre før.

Da han tapte de stående slagvekslingene endret han kampplanen fullstendig, tok kampen til bakken i de tre siste rundene og beholdt dermed tittelen i møtet med den tidligere thaibokseren.

- Hva er det som skjer? undret MMA-journalist Luke Thomas, som var en av flere som var overrasket over hvordan Ngannou klarte å endre kampbildet.

Kneskadet

Ngannou var lettet da han etter kampen fikk beltet rundt livet igjen.

- Jeg visste at han ville bli en tøff motstander, uten tvil. Jeg kjente til ham. Jeg overrasket over at han holdt til slutten av kampen, men han var veldig bra. Jeg gjorde det jeg måtte gjøre, sa Ngannou da han ble intervjuet av ekspertkommentator Joe Rogan etter kampen.

35-åringen stilte med store bandasjer på begge knærne og avslørte at oppladningen ikke hadde vært optimal.

- For tre uker siden skadet jeg kneet. Jeg skadet korsbåndet fullstendig og ville avlyse kampen, men jeg kunne samtidig ikke se meg gjøre det. Jeg ønsket å vise meg fram her i kveld.

Gane kontrollerte åpningen

Allerede i første runde ble det tygelig at Gane ønsket å korte ned distansen og bruke klinsjen for å la Ngannou bære vekten hans og slite ut kameruneren.

Planen så ut til å fungere, for allerede etter første runde var det en tungpustet tittelholder som gikk tilbake til hjørnet sitt.

I den andre runden endret Gane tilnærming og holdt distansen til motstanderen runden gjennom. Franskmannen vant mesteparten av slagvekslingene.

Endret planen

Ngannou skjønte at han måtte noe for å endre rytmen i kampen, og i starten av tredje runde tok han Gane ned og endte opp i sidekontroll, før utfordreren kjempet seg på beina igjen.

Dette var første gang noen har tatt Gane ned i løpet av UFC-karrieren hans, og det er første gang knockout-artisten Ngannou har tydd til bryting for å endre kampbildet.

I slutten av runden sikret Ngannou en ny nedtakning, som trolig også sørget for at han vant runden.

Midtveis i den fjerde runden lyktes Ngannou med å ta Gane ned enda en gang og holdt ham nede resten av runden, uten å lande det helt store fra toppen.

I den femte og siste runden var det Gane som tok Ngannou ned. Mesteren reverserte imidlertid posisjonen og endte på topp, før Gane forsøkte seg på en beinlås.

Siste halvdel av runden var det Ngannou som kontrollerte kampen fra topposisjon, ute nå gjøre den helt store skaden. Det var likevel nok til å beholde tittelen.