Første del av Giro d’Italia endte med en prestisjefylt finale i Firenze denne søndagen, hvor Maxim Belkov (Katjusja) triumferte på rittets niende etappe før hviledagen mandag.

Russiske Belkov gikk først over målstreken ved Michelangelo-plassen, et populært utkikkspunkt over den kunstneriske renessansebyen, etter et solobrudd-mesterverk på de siste 50 kilometerne.

Under svært regnfulle forhold angrep den 28-årige, russiske tempomesteren fra en gruppe utbrytere i den farlige utforkjøringen fra Vallombrosa, og til tross fra at en større gruppe organiserte en helhjertet jakt på Katjusja-rytteren, hovedsakelig anført av Tobias Ludvigsson (Argos-Shimano) og Jarlinson Pantano (Colombia), holdt Belkov unna helt inn til Firenze.

- Jeg er veldig fornøyd med å vinne denne etappen. Ser man bort i fra lagtempoer er dette min første seier som profesjonell, sier Belkov, som bor i Prato, like ved Firenze, og kjenner derfor de toskanske veien godt.

Dette var Katjusja-lagets andre etappeseier i årets Giro d’Italia etter Luca Paolinis triumf på etappen til Marina di Ascea.

Klokken syntes å tikke i Belkovs disfavør på den siste stigningen, som også figurerer i årets VM-løype kommende september, da Pantano og Ludvigsson reduserte forspranget til under 1.30. Men russeren holdt hodet kaldt på de siste, dramatiske kilometerne og kunne krysse målstreken i ensom majestet.

Belkov vant foran Carlos Betancur, som støtet seg fra hovedfeltet på de siste kilometerne. Pantano ble nummer tre.

Ny Wiggins-panikk og krise for Hesjedal
Like dramatisk var det da Bradley Wiggins mistet kontakten med gruppen av favoritter i samme utforkjøring hvor Belkov la grunnlaget for sin etappeseier. Team Sky reagerte umiddelbart med å sende samtlige hjelperyttere ned for å hjelpe Wiggins opp igjen.

(Artikkelen fortsetter under bildet)

Bare colombianerne, Sergio Heano og Rigoberto Uran, slapp unna i assistansen av den åpenbart usikre Tour de France-vinneren. En luke på drøye minuttet ble heldigvis tettet og Wiggins mistet dermed ikke flere sekunder til maglia rosa Vincenzo Nibali.

Ryder Hesjedal var en annen sammenlagtfavoritt som opplevde problemer på søndagens etappe. Canadieren som vant rittet i fjor virker ikke å ha samme form inne i år. Etter gårsdagens tidstap på den krevende tempoen til Saltara, måtte Garmin-rytteren innrømme ytterlige sekunder til sammenlagtleder Nibali. Hesjedal falt dermed ut av topp ti sammenlagt, 3 minutter og 11 sekunder bak Nibali, som tar fatt på giroens første hviledag iført rosa trøye.

Resultat:
1. Maxim Belkov (Katjusja)
2. Carlos Betancur (AG2R La Mondiale) + 0.44
3. Jarlinson Pantano (Colombia) + 0.46
4. Tobias Ludvigsson (Argos-Shimano) + 0.54
5. Cadel Evans (BMC) + 1.03
6. Benat Intxausti (Movistar)
7. Danilo Di Luca (Vini Fantini-Selle Italia)
8. Mauro Santambrogio (Vini Fantini-Selle Italia)
9. Damiano Caruso (Cannondale Pro Cycling)
10. Vincenzo Nibali (Astana) alle på samme tid

Sammenlagt:
1. Vincenzo Nibali (Astana)
2. Cadel Evans (BMC) + 0.29
3. Robert Gesink (Blanco) + 1.15
4. Bradley Wiggins (Team Sky) + 1.16
5. Michele Scarponi (Lampre-Merida) + 1.24
6. Sergio Luis Henao (Team Sky) + 2.11
7. Mauro Santambrogio (Vini Fantini-Selle Italia) + 2.43
8. Przemyslaw Niemiec (Lampre-Merida) + 2.44
9. Rigoberto Uran (Team Sky) + 2.49
10. Tanel Kangert (Astana) + 3.02

Frenetisk start på en kupert etappe
Fra Arezzo og gjennom Toscana krysset rytterne treningsveiene til den italienske legenden og tredoble Giro-vinneren Gino Bartali. Den 170 kilometer lange percorso fra Sanepolcro til Firenze var dekorert med fire kategoriserte stigninger, én i hver kategori.

Angrepene haglet på starten av søndagens etappe og mange var tydelig lystne på å komme se avgårde på denne niende konkurransedagen mange antesiperte som en gunstig anledning for bruddspesialistene. Og de fikk rett.

Etter 20 kilometer hadde tolv ryttere revet seg løs fra hovedfeltet. Stefano Pirazzi (Bardiani Valvole), Giovanni Visconti (Movistar), Juan Manuel Garate (Blanco), Fabio Felline (Androni Giacattoli), Robinson Chalapud (Colombia), Jarlinson Pantano (Colombia), Ricardo Mestre (Euskaltel), Maxim Belkov (Katjusja), Michel Golas (OPQS), Tobias Ludvigsson (Argos-Shimano), Alessandro Proni (Vini Fantini) og Evgeni Petrov (Saxo-Tinkoff).

Kampen om blå
Pirazzi og colombianeren Chalapud kjempet om dagens første poeng i klatrekonkurransen. Pirazzi lå på andreplass i den konkurransen før dagens etappe og ville gi bruddkameraten Giovanni Visconti, bæreren av den blå klatretrøyen, kamp om den prestisjefylte tekstilet.

Ni poeng på Passo dello Consume gikk til Pirazzi idet han og Chalapud gikk over toppen alene med 30 sekunder på bruddkameratene. I utforkjøringen fikk duoen besøk av Maxim Belkov fra Katjsuja-laget, mens Toscanarytteren Visconti ledet jakten i gruppen bak.

Kontrollert av Astana og maglia rosa Vincenzo Nibali, lå hovedfeltet drøye fem minutter bak troikaen i front, idet som var stadig mer regnfulle forhold. Etter den krevende tempoen til Saltara lørdag var derimot ingen i bruddet noen nevneverdig trussel til Nibalis rosa ledertrøye.

Til tross for den lite flatterende karakteristikken som en «uintelligent Virenque», gitt til ham av Eurosports kommentator og tidligere proffsyklist Sean Kelly, tygget Pirazzi sin overtakelse av klatretrøyen med å ta nye poeng på førstekategorien Vallombrosa 60 kilometer før mål. Men det var alt den klatresterke italieneren skulle få som belønning denne dagen.

Stormende Belkov
En våt og farlig utforkjøring fulgte, hvor en uredd Belkov distanserte både Pirazzi og Chalapud som falt tilbake i restene av den opprinnelige gruppen på tolv mann. Russeren Belkov kjørte forrykende over den våte, toscanske asfalten og fikk fort en voksen ledelsen på over 1.40.

Samtidig mistet Bradley Wiggins kontakt med hovedfeltet idet «den lille baronen», som han kalles i italienske presse, fortsatte sin uvørne sykling i våte utforkjøringer. Også Ryder Hesjedal fortsetter sin dårlige girotrend i året utgave. Canadieren som kjører for å forsvare sin triumf fra i fjor kjempet hardt i stigningene og tapte tid til resten av favorittfeltet.

Men ledende Belkov kjørte etter hvert like dårlig oppover som han raste eksplosivt avgårde i utforkjøringene. Russerens forsprang minket dramatisk da Chalapuds lagkamerat og landsmann, Jarlinson Pantano, tok opp jakten sammen med svenske Tobias Ludvigsson, men duoen klarte aldri å tette luken.

Inne i Firenze ble Ludvigsson hentet av Carlos Betancur (AG2R) på den slakte stigningen til Michelangelo-plassen. Colombianeren Betancur kjørte med ødelagt radiokommunikasjon og hadde ikke fått med seg at Belkov krysset målstreken før ham da han jublet for seier.