Arsenal har ikke havnet blant de fire beste lagene i Premier League siden 2015/16-sesongen – samme år som Leicester sjokkerte en hel fotballverden med sitt seriemesterskap.

Frustrasjonen har til tider vært enorm blant Arsenal-tilhengerne, men nå ser det lysere ut enn på mange år. Helt i spissen er Martin Ødegaard med kapteinsbindet rundt armen.

Dag Solheim anslår at han har vært på omtrent 400 Arsenal-kamper, både som ihuga supporter og som tidligere sportssjef og programleder for Premier League-sendingene til Canal+.

Han hyller valget av Ødegaard som kaptein, og forteller at nordmannen har en skyhøy status blant de fotballfrelste i den nordlige delen av London.

– Statusen er enormt høy. Jeg følger veldig mange markante Arsenal-personligheter i sosiale medier, og de har vært på dette lenge: Hvilket røverkjøp det er og hvilken fantastisk fotballspiller han er, sier Solheim til Nettavisen.

Les også: Hevder City-ansatte ble overrasket over Haaland: – Veldig uvanlig

Prøvde å overtale Haaland

Martin Ødegaard er ikke den eneste norske fotballspilleren med høy status i England. I sommer kom også Erling Braut Haaland til Premier League etter å ha skrevet under for Manchester City.

I et intervju med Football365 forteller den norske landslagskapteinen at han forsøkte å lokke superspissen til London.

– Ja, jeg prøvde. Da Arsenal-fansen la ut bilder av meg og ham i Arsenal-drakt, så sendte jeg dem til ham. Jeg jobbet alltid, men dessverre var det ikke nok, sier Ødegaard.

Han røper at Haaland kun svarte med latter og legger til at han er en morsom fyr.

– Han bare lo, forklarer Ødegaard.

Midtbanespilleren forteller også at han har jevnlig kontakt med City-spissen.

– Vi snakker nesten hver dag. Vi har en gruppe på Snapchat med noen av gutta fra landslaget, så vi snakker mye.

– Jeg tror, dessverre for oss, at han vil være en flott signering for dem. Han kommer garantert til å score noen mål. Jeg ønsker ham alt godt, bortsett fra når vi spiller mot dem.

Frykter Ødegaard-salg

Tidligere år har Arsenal-supporterne vært vitner til at klubben har solgt sine aller største stjerner. Robin van Persie, Cesc Fàbregas, Alexis Sánchez og Nicolas Anelka, for å nevne noen.

Ødegaard ble solgt fra Real Madrid til Arsenal for omtrent 400 millioner kroner. Solheim mener det var et scoop, og håper nordmannen blir værende i mange år.

– Det var en fornuftig investering når man ser på prisnivået der ute. Det er mye penger, men i den sammenhengen, så er det ikke det. Han er en dyktig fotballspiller, en kaptein og en leder. Om han skulle forsvinne, så vil det være en bunnsolid investering, for da ville Arsenal tjent mye penger.

– Jeg må innrømme at jeg ikke hadde trodd han skulle dominere sånn som han gjør. Han har også blitt bedre av at Jesus har kommet, mener Solheim.

Den ivrige Arsenal-supporteren tror Ødegaard blir værende i Arsenal en stund, og synes det virker som at drammenseren «har kommet hjem».

– Det kan selvfølgelig skje at han blir solgt, slik er det alltid når klubben ikke er størst, så det er en fare for det. Martin har spilt for Real Madrid og vært andre steder, så jeg tror han føler seg komfortabel nå. Det er nok ikke noen overhengende fare den kommende tiden, mener han.

Imponert over Ødegaard

Arsenal-trener Mikel Arteta begrunnet valget av Ødegaard under torsdagens pressekonferanse i forkant av fredagens sesongstart borte mot Crystal Palace.

– Vi valgte Martin som har vært med oss i 18 måneder og representerer klubbens verdier på en perfekt måte. Han er respektert av alle i garderoben og godt likt av støtteapparatet. Jeg er glad for å ha en som ham. Han nyter ansvaret, og han kommer til å trenge støtte, forklarte Arteta.

Solheim mener det var lite overraskende at Ødegaard ble kaptein for sitt kjære Arsenal, men hyller valget av nordmannen.

– Det er jo imponerende i så ung alder. Det sier mye om statusen han har i Arsenal. Rett og slett imponerende, forteller han.

Også Pål Lydersen, som er den eneste nordmannen i tillegg til Ødegaard med offisielle kamper for Arsenal, mener det var et riktig valg.

– Det blir utrolig spennende, og jeg tror det kommer til å gå veldig bra. Ødegaard er positiv og målbevisst. I tillegg har han skikkelig «passion» for det, sier den tidligere forsvarsspilleren til Nettavisen.

Fra frustrasjon til optimisme

Denne sesongen har både Solheim og Lydersen klokkertro på at Arsenal ender blant de fire beste på tabellen og med det sikrer en plass i den gjeve turneringen Champions League.

Inn portene på Emirates Stadium har også Manchester City-duoen Gabriel Jesus og Oleksandr Zintsjenko kommet, sammen med portugisiske Fabio Vieira. Det bidrar til optimisme blant Arsenal-tilhengerne.

– Det er at mange har satt spørsmålstegn rundt Arteta. Han fikk en knallstart, men så har det gått litt tråere. Mange ønsket endringer, men etter forrige sesong så mange at laget har tatt store steg. Det var skader som ødela en topp fire plassering, mener Solheim.

Les også: United-legenden er skråsikker: Slik ville Sir Alex løst Ronaldo-dramaet

Arsenal har vunnet samtlige av de fem treningskampene de har spilt i oppkjøringen. Til sammen har de scoret 20 mål.

– Optimismen er større enn noen gang. Det var en periode der det var en del misnøye og man spekulerte i om Arteta var feil mann, men det er helt borte nå, avslutter han.

Martin Ødegaard får sin første mulighet til å bære bindet som permanent kaptein i serieåpningen av Premier League mot Crystal Palace fredag klokken 21.00.