TOKYO (Nettavisen): Karsten Warholm satte inn en liten sluttspurt i semifinalen på 400 meter hekk og slo dermed sin antatt største rival Rai Benjamin på oppløpet.

Begge de to hekkeløperne er klare for finalen, og 3. august blir det en ny superduell.

Der Warholm hastet gjennom pressesonen og knapt hadde tid til å prate, fordi han skulle jogge ned, tok amerikaneren seg litt bedre tid med journalistene.

Han ble pepret med spørsmål av både amerikanske og norske pressefolk, og forholdet til nettopp Warholm ble raskt er tema.

Benjamin forteller at rivaleriet dem imellom langt på vei er medieskapt og at det som skjer bak i kulissene er noe helt annet.

Benjamin: - Snakker mye sammen

Han avslører at de to stjernene har et godt forhold når de møtes på «bakrommet», der TV-kameraene ikke slipper til og de er alene sammen.

LES OGSÅ: Warholm til OL-finale på 400 meter hekk

- Vi snakker mye sammen, der ingen egentlig kan se oss. Jeg føler at det er media som noen ganger prøver å sette oss opp mot hverandre, men det er faktisk ikke sånn. Karsten er en skikkelig kul type, forteller Benjamin til Nettavisen og et titalls andre norske og amerikanske medier etter semifinalen i Tokyo.

Han avslører at de to rivalene var i kontakt med hverandre før semifinaleheatet, uten at TV-kameraene fanget det opp.

- Vi ønsker begge bare å gå ut der og løpe skikkelig raske tider. Det er ikke slik at han sitter der og jeg ikke prater med ham. Vi hadde helt klart en samtale før vi gikk ut her og jeg ga ham en «fist pump». Jeg tror ikke det kom med på TV, men jeg vet ikke.

Warholm har lenge vært suveren på 400 meter hekk, men denne sesongen har Benjamin kommet som et skudd. Under det amerikanske uttaket var han nær ved å slå Kevin Youngs verdensrekord fra 1992, før Warholm tok rekorden noen dager senere.

Nordmannen løp 46.70 under Bislett Games 1. juli i år. Benjamin klokket inn på 46.83 sekunder under uttaket. Youngs gamle rekord lød på 46.78 sekunder.

LES OGSÅ: Gjert hisset seg opp i OL-landsbyen: - Har fått beskjed om å respektere reglene

I kjølvannet av dette har duellen mellom de to hekkeløperne blitt bygd voldsomt opp av media både i Norge og USA, men selv tar de to det med knusende ro.

- Det er ganske casual, slik vil jeg beskrive forholdet mellom Karsten og meg.

- Ønsker å slå ham hver gang

Benjamin sier også det er en forskjell på personlig rivaleri og konkurranserivaleri.

- Personlig tenker jeg at jeg liker denne fyren, men jeg ønsker å slå ham hver eneste gang. Jeg har ikke snakket så mye med ham og jeg sier noen tvilsomme ting om ham, men dette er en konkurransegreie, der han løper raskt og jeg løper raskt.

- Alle løper raskt. Det er litt en PR-greie. Jeg ønsker å være den beste og han ønsker også å være den beste. Det er det som pusher oss til å løpe så fort, sier Benjamin.

LES OGSÅ: Italiensk stortalent offer for teknisk feil i kvalifiseringen: - Gjør at man stiller spørsmål

Nettavisen snakket med Warholm om Benjamin kort tid etter at nordmannen satte sin verdensrekord 1. juli. Da sa Ulsteinvik-gutten at han er veldig glad for at nivået på 400 meter hekk er så bra og mener det er bra for sporten.

- Det er med på å gjøre den øvelsen som jeg bruker mye tid på veldig, veldig spennende. Det er sånne dueller folk liker å se, jeg liker i hvert fall å se slikt på TV når det er tøffe og harde tak. Vi må nyte det, også, det er egentlig en bra ting. Det vi driver med er brød og sirkus og dette er med på å gjøre det enda mer sirkus, sa Warholm.

- 47-tallet er tregt nå

Benjamin deler de samme tankene som Warholm og mener nivået på øvelsen nå er skyhøyt. Han påpeker at det er flere enn ham selv om Warholm som kan vinne. Han trekker fram Abderrahman Samba og Alison dos Santos som sterke utfordrere.

- Ingen har løpt så fort, på samme tid i historien. Edwin Moses dominerte lenge og så kom Kevin Young og satte verdensrekorden. De to møtte hverandre aldri. Jeg møter Warholm, Samba, og dos Santos, som løper som en gal. Hver gang dos Santos går ut der, så er han fenomenal. Det er tøft - en fra Italia løp ned på 47-tallet også.

LES OGSÅ: Norges grep i Tokyo-varmen: - Uvurderlig

- 47 er faktisk tregt nå, for å være ærlig. Semifinalen i dag er den enkleste 47-tiden jeg har løpt i mitt liv, sier den amerikanske OL-stjernen om nivået på langhekken.

Det blir med andre ord mest sannsynlig en finale for historiebøkene tirsdag 3. august. NRK-kommentator Jann Post har uttalt til Nettavisen at han tror det må løpes ned mot ny verdensrekord for å sikre gullet under lekene i den japanske hovedstaden.

- Når vi vet at det er den største konkurransen på fem år, det trykket som blir, det kan få fram noen historiske prestasjoner, sa han etter Bislett Games den 1. juli.