ULLEVAAL STADION (Nettavisen): Norge er storfavoritter mot Latvia lørdag, og tre poeng vil gi en ren gruppefinale mot Nederland tirsdag.

Georgias 2-0-seier mot Sverige torsdag viser imidlertid at ingen kamper er vunnet før start i VM-kvaliken.

Det norske laget var fullstendig suverene i det motsatte oppgjøret i Riga i starten av september, men Rekdal er klar på at latvierne har sett langt bedre ut i de påfølgende kampene, og at 0-2-tapet mot Norge således gir et noe skjevt bilde.

- Vi fikk en påminnelse i Georgia-Sverige, og jeg har sett noen Latvia-kamper. Mot Norge var de fryktelig svake, men mot Nederland var de veldig gode. Jeg ble skikkelig overrasket, sier HamKam-treneren til Nettavisen.

Han sier latvierne også fortjente å ta ledelsen mot Tyrkia, før de sprakk mot slutten av kampen og tapte 1-2. Det er likevel et varsko til dem som tror lørdagens batalje er «a walk in the park» for Ståle Solbakkens mannskap.

- Fra å se at Latvia ikke hadde sjans mot Norge, til å se de to siste kampene deres tror jeg det kan bli litt ekkelt. Det er alltid en fare der, men jeg tror vi skal ha stor sjanse over 90 minutter, sier han.

Han sammenligner oppgjøret med en cupkamp der en storfavoritt møter en underdog, og mener sistnevntes selvtillit bare vil vokse jo lengre tid det tar før Norge scorer det første målet.

- Man skal spille kampen først, men jeg vil tippe det er 75-80 prosents sjanse for norsk seier.

Les også: Nordmannen bøtter inn mål, men nå kommer Solbakken med klar beskjed

Solbakken tror Latvia tar grep

Også landslagssjef Ståle Solbakken tror de får se en annen latvisk utgave enn den som slet stort i Riga.

- Vi kan vente at de kommer i en annen formasjon enn sist. Jeg tror det blir en femmer på midtbanen, sist hadde de fire. Jeg tror nok at det er i kampen mot oss de er blitt kjørt hardest. Jeg tror de ønsker å komme seg ut av vårt presspill og være kyniske ved å slå langt og satse på kontringer, lød første del av landslagssjefens analyse fredag.

Solbakken må klare seg uten en skadd Erling Braut Haaland lørdag, og Alexander Sørloth er ventet å kjempe med Joshua King om en plass på laget - om ikke Solbakken gjør plass til de begge to fra start.

Real Sociedad-spilleren er klar på at Norge må fortsette i samme spor som tidligere i kvalifiseringen for å bryte ned Latvia.

- Jeg ønsker at vi spiller som vi har gjort, og jeg synes vi har spilt god offensiv fotball. Vi må ha ettertrykk i boks, og jeg tror ikke vi skal gjøre noe annerledes, sier han til Nettavisen.

Semb om Latvia-fadesen i 1998: - Hender at sånne ting skjer

Lørdagens batalje blir ikke første gang Solbakken er involvert i en kvalifiseringskamp hvor Norge er store favoritter mot Latvia på Ullevaal.

53-åringen startet på midtbanen for Nils Johan Semb i EM-kvalifiseringen i 1998, i en kamp som endte med mageplask og 1-3-tap på Ullevaal.

Tapet ga en fryktelig start på kvalifiseringen for Semb, som likevel maktet å lede Norge til EM.

- Det var første kampen i kvalifiseringen. Det var den kampen vi var mest overlegne i, og den kampen viser at det kan gå feil. Vi hadde vel to-tre stolpeskudd og ballen ville ikke i mål. De scoret på straffe og to kontringer. Det hender at sånne ting skjer, erindrer Semb til Nettavisen, 23 år etter fadesen.

Han utelukker ikke at Solbakken bruker erfaringen inn mot spillerne lørdag, i en kamp som på mange måter kan sammenlignes med den i 1998, favorittstempelet tatt i betraktning.

- Det vil ikke forundre meg om han bruker den som en påminnelse. Man skal ikke slippe seg ned, men det tror jeg heller ikke de gjør, så skjerpa som det laget har vært og så nære de er nå, forteller den tidligere landslagstreneren, som endte med å lede Norge til påfølgende EM i 2000.

Også Rekdal spilte kampen på Ullevaal i 1998, og husker tilbake til at latvierne scoret tre mål på tre sjanser, mens Norge skapte 15 sjanser og bare fikk uttelling på én av dem.

Den tidligere midtbanestrategen mener dagens Norge må pøse på med både innlegg og folk i Latvias boks lørdag.

- Hvis vi spiller på tvers, blir det behagelig for dem. Vi må ha mye innlegg, og skape situasjoner.