Det var seier nummer fem på seks oppgjør for Leif Gunnar Smeruds lag i kvalifiseringen. Norge har 15 poeng og er tabelltoer bak Kroatia, som fikk tilbake en tre poengs luke med 3-1-seieren i Østerrike i tirsdagens senkamp.

Johan Hove og Osame Sahraoui scoret de norske målene i Baku. Ti minutter før slutt reduserte Aserbajdsjan ved Ismayil Zülfügarly på et skudd som gikk via en norsk forsvarer og satte Lillestrøm-målvakten Mads Christiansen ut av spill.

– Vi var veldig påskrudd fra start og fikk en flott åpning. Resten av kampen kom vi ikke opp i nivået vi hadde håpet på. Selv om vi stort sett hadde god kontroll og skapte sjanser, klarte vi ikke å omsette dem, sa Smerud til fotball.no etter seieren.

– Da de fikk et flaksemål på slutten, kunne det faktisk gå galt. Jeg er veldig fornøyd med tre poeng og en solid høst, la han til.

Slurv

Norge gikk rett i strupen mot motstanderen fra start. De presset høyt og fikk lønn for innsatsen umiddelbart. Etter bare fire minutter sto det 0-1 på lystavla.

Sebastian Sebulonsen ble spilt fri på kanten av Sivert Mannsverk, som kjapt la tilbake til Hove. Strømsgodsets midtbanemann skjøt på direkten med et lavt skudd ned i hjørnet.

Hjemmelaget kom bedre med fram mot pause. Omgangen var kanskje litt mer jevnspilt enn Smedrud hadde sett for seg. Det var dessuten en del slurv og feilpasninger hos det norske laget.

Sju minutter etter pause økte Sahraoui til 2-0. Leo Hjelde fikk lagt inn og, og Vålerenga-profilen var våkent framme og pirket ballen i mål. Det var hans første scoring på fire kamper for U21-landslaget.

Forfall

Norge mistet blant andre Bodø/Glimts storscorer Erik Botheim, Kristoffer Askildsen og Halldor Stenevik i forkant av kampen på grunn av sykdom og skader.

Det norske laget har bare tapt 2-3 for Kroatia på bortebane i høst. Lagene møtes på norsk jord 3. juni neste år.

Gruppevinneren tar seg direkte til EM i Georgia og Romania i 2023. Det samme gjør det beste toerlaget i gruppespillet. De åtte øvrige toeren møtes i et omspill om de fire siste plassene.

(©NTB)