Haldenseren var blant de heteste i Europa, og fikk en drømmestart på oppholdet i nederlandske Groningen.

Men 2021 har utviklet seg til å bli et eneste langt mareritt, og på søndag toppet det seg da han for første gang ble vraket fra startelleveren.

- Fotballen er så brutal noen ganger, så den siste tiden har vært ekstremt tøff, sier hovedpersonen selv.

Les også: Jørgen Strand Larsen ute av Solbakkens første Norge-tropp

- Alt ble snudd på hodet

Nettavisen ringer 21-åringen dagen etter kampen hvor Groningen leverte en plettfri bortekamp, og knuste Emmen hele 4-0. Det uten Strand Larsen i startelleveren.

- Vi spilte en meget god kamp, og hadde justert på ganske mye før avspark. Laget fikk spille mye friere i angrep, og da er det naturligvis veldig kjedelig å sitte på benken i akkurat den kampen.

Ordene kommer fra mannen som før jul var på alles lepper, for Jørgen Strand Larsen gjorde ikke annet enn å levere etter sin ankomst i Groningen. Han er faktisk klubbens nest raskeste spiller til ti målpoeng gjennom tidene, én kamp mer enn Erik Nevland.

Januar startet også godt, og den tidligere Sarpsborg 08-spilleren scoret mål. Folk begynt å snakke om landslaget, men så kom ankelskaden. På det verst tenkelige tidspunktet.

- Jeg var inne i en god periode og scoret mye mål, så kommer den ankelskaden og snur om på alt egentlig. Jeg tok leddbåndet, både foran og bak, i ankelen, som fort tar et par måneder å komme tilbake fra.

Kontrabeskjed rett før avreise

Strand Larsens rehabilitering gikk derimot bedre enn forventet, og allerede en måneds tid etter skaden var han tilbake i lett trening. Da Ståle Solbakkens første landslagstropp ble offentliggjort, fant man også haldenserens navn på lista.

Kampen mot klokka startet for å bli klar for samling, og på fredagen før alle skulle samles i Spania fikk 21-åringen klarsignalet til å dra.

Men bare noen timer før avreise kom kontrabeskjeden.

- Jeg var ferdigpakket og alt, men i siste liten hadde Ståle og sportssjefen i Groningen blitt enige om at det lureste var å la meg bli igjen i Nederland. Det var selvfølgelig jævlig bittert å melde forfall, og ikke få vist seg fram. Men jeg er ung, så muligheten håper jeg kommer senere.

Les også: Ekspert reagerer sterkt på Brann sin nye forsterkning: - Det er uvirkelig

Strand Larsen jobbet seg opp igjen etter skaden, men har aldri helt funnet veien tilbake til storformen han hadde før marerittet begynte.

- Det er klart at hele situasjonen med landslaget har nok kostet mye, både fysisk og mentalt. Samtidig har jeg ikke hatt ferie siden januar 2020, da pre-season startet med Sarpsborg. Derfor er det kanskje ikke så rart at kroppen er litt tung for tiden, svarer han ærlig.

Jevnlig dialog med landslagskompis

Både Strand Larsen og den ett år eldre Genk-spilleren Kristian Thorstvedt fikk sin første innkallelse til A-landslaget under Ståle Solbakken. Thorstvedt har hatt en lik sesong for sin nye klubb, bare i motsatt rekkefølge.

22-åringen hadde en trøblete høst og vurderte klubbytte, men har nå funnet formen og gjort ti målpoeng på de siste 13 kampene. De to talentene er gode kompiser på utsiden av banen, og prater mye sammen om erfaringene de tar med seg.

- Vi snakker ofte sammen, og vi deler mye med hverandre. Han gjorde det jo bra på samlingen sist, så tipper jeg det blir U21-uttak på meg nå neste gang. Kristian var også inne i en tung periode, men jeg er glad for at det endelig har løsnet for han også.

Groningen-spissen står foreløpig med ni mål og fem assist på 27 kamper i sin første sesong for klubben.

Lært fra Sarpsborg-tiden

Han mener selv at de siste månedene har vært de tøffeste i karrieren, men tror derimot at både tiden i Sarpsborg 08 og i ungdomsavdelingen Milan har gjort at han takler motgangen mye bedre.

- Jeg fikk mye dritt i Sarpsborg og satt en del på benken under starten i Italia, så jeg har jo vært igjennom motgang tidligere. Men det har nok vært den tøffeste perioden nå med tanke på prestasjonene jeg hadde før skaden, og at alt skulle rase sammen på én takling.

Nå venter et knippe svært viktige kamper for nordmannen og Groningen, som kjemper om en playoff-plass blant de seks beste og mulighet for Europa.

- De beskjedene jeg har fått er at jeg kan være inne i laget igjen allerede til helga, så en kamp hvile kan ha gjort godt for kroppen. Nå må vi bare fortsette formen og sikre oss den viktige plassen om playoff, avslutter 21-åringen.