– Jeg tror virkelig at fem lag er kapable til å gjøre noe spesielt neste år, sa Russell kort tid etter avslutningen av forrige Formel 1-sesong.

Briten har kjørt for Williams, som har vært blant sportens bunnlag, siden 2019. Fra kommende sesong deltar han imidlertid for Mercedes. Da vil det være adskillig større forventninger til ham. Mercedes har hatt den raskeste bilen og vunnet lagmesterskapet hele åtte år på rad. Med unntak av at Max Verstappen snøt Lewis Hamilton for førertittelen i fjor, har konkurrentene stort sett vært et godt stykke bak Mercedes.

Men Russell tror altså at fem lag - halve feltet - kan kjempe om titlene neste sesong. En slik kamp vil være oppsiktsvekkende med tanke på hvordan det har gått de siste årene.

Les også: Myndighetene vekker oppsikt med oppfordring før OL

Viktige endringer

Så hva er grunnen til at Russell tror på at spenningen tar seg til et nytt nivå?

I 2022 vil de 20 førerne konkurrere i helt nye biler. Disse er laget etter et regelverk som er ment å gjøre Formel 1 jevnere enn hva sporten har vært de siste årene.

Viaplays Formel 1-kommentator Atle Gulbrandsen mener regelendringene er blant de største i sportens historie. I desember var han på plass i Abu Dhabi da førerne kjørte noen tester etter sesongslutt. De kjørte riktignok ikke med de nye bilene, men hjulene var 18 tommer, slik de kommer til å være i den kommende sesongen. Tidligere var de 13 tommer.

Gulbrandsen forklarer hvordan endringene skal gjøre det lettere for førerne å ligge tett på hverandre. De nye vingene foran på bilene utgjør stor forskjell:

– Når forrige sesongs biler lå rundt ti meter bak hverandre, mistet de rundt 50 prosent av marktrykket. Luften bak en Formel 1-bil i høy hastighet er såpass turbulent at man ikke får luft på bilens vinger. Datasimuleringene viser at man med de nye bilene bare skal miste 20 prosent av marktrykket. Dermed kan du ligge tettere på bilen foran, noe som gjør at det også blir lettere å kjøre forbi, forklarer Gulbrandsen.

Les også: Mener OL bør utsettes

Kommer Ferrari tilbake?

Enklere forbikjøringer vil etter alt å dømme gi mer underholdende racing. Russell tror lag som Ferrari og McLaren kan blande seg inn helt i toppen igjen. Begge har vært et stykke unna gammel storhetstid de siste årene, men begge viste tegn på bedring forrige sesong. Regelendringene kan være det som sender dem helt til topps igjen.

– Ferrari vil være sultne etter to vanskelig år, spesielt med regelendringene. Det samme med McLaren. Lagene har infrastrukturen og talentene til å kjempe, både i ingeniøravdelingen og med sjåførene, sa Russell.

Han tenker naturligvis at hans eget Mercedes-lag og Verstappens Red Bull vil være med i toppen. Han har ikke sagt hvilket lag det femte han sikter til er, men det virker sannsynlig at han mener Alpine, som ble nummer fem i lagmesterskapet forrige sesong.

Og med endringene og tett racing kan det fort komme noen sjokkresultater i starten av sesongen, tror briten.

– Det kommer sikkert til å være noen interessante bildesign der ute. Kanskje noen underdoger vil være best i de første testene eller løpene, sa Russell ifølge Daily Express.

Les også: Verstappen sikret VM-tittelen etter vanvittig drama

Kan hende de bommer

Gulbrandsen håper Russell får rett, men er usikker på hvor realistisk det er.

– Sannsynligvis vil Mercedes og Red Bull starte 2022 som de beste. Men med regelendringene er det ingen garanti for det. Det kan hende at de bommer litt og resten er smartere.

Gulbrandsen minner om hva som skjedde i forkant av 2009-sesongen. Brawn-laget (som ble Mercedes kort tid etter) hadde ikke bilen klar til testene under sesongoppkjøringen. Da sesongen startet, overrasket de stort.

– Ingen hadde troen på dem. Så dominerte de første halvdel av sesongen, før Jenson Button vant verdensmesterskapet med dem. Grunnen var at Brawn kom på en teknisk finurlighet ingen andre hadde tenkt på. Resten av lagene forsøkte å kopiere det, men da var de en halv sesong på etterskudd. Det samme kan skje nå, sier Gulbrandsen.

Men enn så lenge tror han Mercedes og Red Bull blir de to ledende lagene, slik de har vært de siste årene.