NORGE U21 - ITALIA U21 1-1:

Hvis Englands U21-gutter klarte å ta poeng fra Island i den siste gruppespillrunden i U21-EM, ville Norge være videre til semifinale uavhengig av hvordan kampen mot Italia gikk.

Sannsynligheten for det sensasjonelle var med andre ord meget stor.

Men Tor Ole Skulleruds unggutter, som har underholdt seg inn i norske fotballhjerter, var ikke ferdige med å imponere.

Norge holdt nullen mot et meget sterkt italiensk lag i samtlige 90 minutter, og da kaptein Stefan Strandberg satte inn et straffemål ett minutt før full tid, så det ut til at Norge skulle bli gruppevinner.

Italia utlignet imidlertid på overtid, og kampen endte 1-1.

Israel slo England, men ett poeng var nok for Norge, og Skulleruds gutter er klare for semifinale. Der venter Nederland eller Spania.

- Den var vond den på slutten, vi trodde vi hadde dem. Men det var mye som kunne ha blitt gjort bedre i dag, så vi er heldige som får med oss ett poeng, og vi kan jo ikke være bitre; vi er ubeseira i gruppespillet og er klare for semifinale, sa Skullerud til TV2 etter kampen.

Ni endringer fra start
Skullerud gjorde hele ni endringer i startoppstillingen fra England-kampen. Kun Thomas Rogne og Håvard Nielsen sto igjen, mens Arild Østbø kom inn i målet, og Vegard Eggen Hedenstad, Martin Linnes, Håvard Nordtveit, Anders Konradsen, Markus Henriksen, Valon Berisha, Joshua King og Yann-Erik de Lanlay på de øvrige plassene.

Også Italia hadde gjort endringer i startoppstillingen, og Norge slapp blant annet unna PSGs Marco Verratti, som var ett gult kort unna suspensjon, og Napolis Lorenzo Insigne, som er ute med en ankelskade.

Det var likevel nok av kvalitet på det italienske laget, og selv om Norge, anført av King, var friske i åpningsminuttene, var det blåtrøyene som hadde kommandoen store deler av den første omgangen.

Den norske bakrekka forsvarte seg imidlertid bra, slik den har gjort hele mesterskapet, og de første, store målsjansene kom ikke før halvtimen var passert. Først på et godt skudd fra Fausto Rossi, som gikk inn i en norsk spiller og utenfor, og så på en heading som Østbø fikk en meget viktig fingerspiss på.

Nullen holdt seg til pause, og da det også sto 0-0 i kampen mellom Israel og England, var avansement kun én liten omgang unna.

Straffescoring
Skullerud holdt nok en av sine gode garderobetaler i pausen, for det var et langt mer temposterkt og duellvillig Norge som begynte den andre omgangen.

Italia kom likevel til den første, store sjansen, da Mattia Destro kom alene med Østbø. Den norske keeperen strakte seg så lang han var, og presset Destro ut i en så spiss vinkel, at han ikke klarte å sette ballen i åpent mål.

Norge fikk minutter senere frispark i det som vanligvis, når norske ben skal skyte, er ufarlig posisjon, men Eggen Hedenstad var svært nære scoring da han fyrte av fra 30 meter. Ballen flakket i luften og sneiet til slutt feil side av tverrliggeren.

Skullerud gjorde flere bytter, og de norske ungguttene var friske de siste ti minuttene.

Samtidig kom beskjeden om at Israel overraskende hadde tatt ledelsen over England, men med ett poeng ville Norge likevel havne som nummer to i gruppa.

Så kom scoringen som så ut til å gjøre oss til gruppevinner. Innbytter Stefan Strandberg ble lagt i bakken på en corner. Kapteinen tok selv ansvar, og satte inn 1-0. Om noe ufortjent, var det i alle fall i ferd med å gjøre Norge til en meget overraskende gruppevinner.

Fire minutter på overtid kom imidlertid Italias utligning. Andrea Bertolacci sto for kampens siste spark på ballen, og det endre opp i Norges mål.

Dermed endte kampen 1-1, og ett poeng var som kjent godt nok for Skulleruds gutter.