Chris Froome gikk inn i årets Vuelta a España som en av de virkelige store favorittene.

Etter andreplassen i Tour de France, skulle briten endelig få være kaptein i et treukersritt. Og 27-åringen startet ritet bra, men så har det gått tyngre og tyngre for Sky-rytteren.

Før den siste tunge etappen i vueltaen, ligger Froome på fjerdeplass i sammendraget, uten særlig håp om å klatre oppover. Han må nok heller passe seg for de bak, for Froome har hatt en meget nedadgående formkurve i årets siste Grand Tour.

Har lært
- Vueltaen er hensynsløs, sier Chris Froome til feltet.dk dagen før den siste tøffe etappen opp til Bola del Mundo.

- Det er ingen muligheter for å gjemme seg, og det føles som at jeg kjemper for å fastholde formen jeg hadde under touren. Det kan jeg ikke skjule. Og det er jo tydelig for alle at jeg taper tid for hver dag.

Selv om det nå bare handler om å komme seg til Madrid for Tour de France-toeren, drar han med seg nyttig kunnskap ut av årets vuelta.

- For meg handler denne vueltaen om mer enn bare resultater. Det er første gang jeg er kaptein for et lag, og å få den muligheten og det ansvaret på mine skuldre, lærer jeg mye av. Jeg lærer også mye av å kjøre mot de spanske rytterne, som er langt mer eksplosive enn de vi møtte i touren.

(Artikkelen fortsetter under bildet)

Kampen om pallplassene
Mens Chris Froome har skuffet med sin kjøring, har Alejandro Valverde prestert langt bedre enn de fleste ville trodd. Spanjolen ligger på andreplass sammenlagt, 1.35 bak Alberto Contador. Med bonussekundene han plukket på fredagens etappe, har han 46 sekunder ned til Joaquin Rodriguez.

Nå tror Movistar-rytteren at publikum har en morsom etappe i vente.

- Det blir en hard etappe, men det er den siste kampen i løpet. Alt kan bli som det er nå, men alle plasser på podiet kan endre seg. Det kan bli en vanvittig dag, varlser Valverde.

- Med Alberto i front er det vanskelig å tenke på å forbedre andreplassen. Det er mulig, men veldig vanskelig. Men jeg går bra nå, og er fornøyd med våre resultater hittil.

Joaquin Rodriguez lå lenge an til å vinne Vuelta a España, men en horribel dag til Fuente Dé så «Purito» miste sin største sjanse til å vinne en Grand Tour noensinne. Nå håper Katjusja-rytteren å klatre fra sin tidligere lagkamerat og kaptein, Alejandro Valverde, opp til Bola del Mundo.

- Den siste delen (av bakken) er veldig vanskelig, så jeg håper at jeg kan ta noen sekunder og bli nummer to i sammendraget. Jeg vet at det blir vanskelig, men jeg vil gjøre mitt beste, lyder det fra 33-åringen.