TOKYO (Nettavisen): Karsten Warholm er klar for finalen på 400 meter hekk under Tokyo-OL. Det ble klart søndag da nordmannen leverte varene i semifinalen.

Søndagens semifinale var det første møtet mellom Warholm og hans antatt argeste rival Rai Benjamin denne sesongen. De møtes igjen til superduell i finalen.

Warholm løp inn til tiden 47.30 sekunder og løp helt jevnt med rivalen Benjamin.

Warholm: - Det minst viktige i dag

Det var likevel Warholm som vant heatet, med Benjamin som nummer to.

Etter løpet var Warholm ekstremt i sin egen boble og droppet igjen en rekke intervjuer på vei gjennom den såkalte pressesonen. Han stoppet imidlertid opp for å snakke med Nettavisen, Aftenposten, NTB, Dagbladet, VG og TV 2, som sto samlet.

- Nei, altså jeg skulle bli topp to, men begge to var på siden der, så jeg tenkte at et lite ekstra trykk på en fot der så var jeg forbi. Så gjorde jeg det da, sier han.

Han virket ikke særlig opptatt av at det ble seier over rivalen Benjamin, men sier han ble gledelig overrasket da han fikk se sin egen tid etter løpet.

- Det skulle være det minst viktige i dag. Topp to og komme seg videre, men en bra tid. Nå skal jeg ut og jogge ned. Jeg synes det gikk veldig bra. Overrasket da jeg så tiden, sier han.

Benjamin: - Lyktes ikke

- Gir dette et psykologisk overtak (før finalen)?

- Tirsdagen vil vise det, da, sier Warholm til Nettavisen etter å ha brukt like lang tid i mixed zone som han brukte på selve 400-meteren.

Nettavisen stilte også det samme spørsmålet til Rai Benjamin etter løpet, om innspurten var et psykologisk spill fra Warholms side.

- Hvis det var det, så lyktes han ikke, men som jeg har sagt, han er en konkurransemann og han ønsker å vinne. Jeg klandrer ham ikke for det, men vi får bare vente til finalen og se, sier han til Nettavisen.

Amerikaneren legger imidlertid ikke skjul på at han senket farten mot slutten med vilje og hadde fullt fokus på å spare krefter til finalen.

- Jeg bestemte meg for å ta det rolig på slutten. Det er en ego-greie for oss begge, ingen liker å tape. Men jeg bestemte meg for å være smart, jeg vet hvor viktig det er å spare energi inn mot finalen, forteller Benjamin.

Amerikaneren påpeker imidlertid at forholdet mellom ham og Warholm er langt bedre enn det han mener mediene gir uttrykk for.

- Vi snakker mye på bakrommet. Jeg føler at media prøver å lage en greie. Han er en kul fyr. Det er ikke sånn at vi ikke snakker sammen i det hele tatt. Vi snakket sammen før løpet i dag, sier Benjamin og fortsetter.

- Jeg liker ham. Vi er konkurrenter. Han løper fort, jeg løper fort. Vi ønsker begge å bli bedre utøvere. Det er det som gjør at vi løper så fort. Vi har snakket ut om det som har vært skrevet, og vi ordnet opp mellom oss. Vi forstår hverandre. Det er ikke noe ondt blod mellom oss.

Tirsdag skal det altså løpes finale på 400 meter hekk i Tokyo.

- Benjamin så skummel ut

NRK-kommentator Jann Post mener amerikaneren også så bra ut.

- Han kunne nok tatt dette Benjamin hvis han hadde gitt gass. Warholm ville ha dette og gir det lille ekstra slutten, sier NRK-profilen.

- Jeg synes Rai Benjamin så skummelt god ut, sier Post videre.

NRK-ekspert Vebjørn Rodal mener det ikke var noe optimalt løp av Warholm.

- Det var nok ikke Warholm på maks. Jeg så at Benjamin sparket i hekk nummer tre og jeg hørte en lyd på første eller andre hekken, så mulig han var borti der også, sier Rodal.

Bovim: - Veldig interessant

Eurosport-ekspert Ingvild Måkestad Bovim fikk inntrykk av at Benjamin åpnet løpet litt for hardt og var overrasket over det hun fikk se.

- Jeg så at Rai Benjamin åpnet mye hardere enn det han pleier å gjøre. Det var veldig interessant å se. Han var borti i en hekk, så muligens er det uvant for han å åpne så hardt, sier hun under kanalens sending.

- Denne finalen blir utrolig spennende, når man ser hva Benjamin gjør her. Han gir jo semifinalen til Karsten Warholm her, og leder jo faktisk inn på oppløpet. Det pleier å være motsatt, så jeg tror Benjamin tar med seg en skikkelig godfølelse, sier hun.

Gullfavoritt

25-åringen fra Ulsteinvik har vært i strålende form denne sesongen, til tross for at han har løpt få konkurranser. Under Bislett Games 1. juli løp han inn til ny verdensrekord og slettet med det Kevin Youngs gamle rekord fra 1992.

Warholms rekord lyder på 46,70 sekunder og det er ventet at han må løpe opp mot det eller raskere i OL-finalen for å sikre gullet i et knallsterkt felt.

Det er altså ventet at amerikaneren Rai Benjamin er nordmannens største rival i gullkampen. Han imponerte stort under det amerikanske uttaket med tiden 46,83.