TABELLTIPSET: 13. PLASS - LILLESTRØM
(I fjor: 12.-plass)

Simen Rafn fikk hele forrige sesong ødelagt av en korsbåndskade. Rafn hadde signert for svenske Gefle og så frem mot en spennende sesong i svensk fotball. Tidlig på året ble det dog klart at sesongen ikke kom til å bli helt som ventet. Med en korsbåndskade ble det i stedet måneder på sidelinjen i det han selv tidligere har beskrevet som et marerittår.

Året endte med at kontrakten med den svenske klubben ble brutt, og Rafn flyttet hjem til Norge. Der løste det seg etter hvert med kontrakt med Lillestrøm, og han forteller at han har trent hardt og godt med laget siden overgangen.

- Jeg har heldigvis fått en litt bedre inngang til dette året. Så langt virker alt veldig bra, og jeg har fått trent godt og spilt masse kamper. Jeg føler at jeg er i bedre form enn noen gang, sier Rafn til Nettavisen.

- Tenker litt ekstra på det

Under en treningskamp mot Sogndal i mars, kunne sesongen ha tatt en ny, men velkjent vending for LSK-spilleren.

Etter en duell halvveis ut den andre omgangen kjente han at han hadde litt vondt i kneet. Rafn valgte å forlate banen for å få kneet undersøkt.

- En annen spiller ville kanskje ikke tenkt over det, og fortsatt med å spille. Men med tanke på det fjoråret jeg hadde, så tenkte jeg at det var greit å være på den sikre siden, sier han.

MR-undersøkelsen viste at alt så ut til å være bra med kneet, og Rafn legger til at han merket at det ikke var noen stor smell.

- Jeg var ikke veldig urolig, men det er klart at man tenker litt ekstra på det når man har hatt et slikt år.

Nå er den tidligere Fredrikstad-spilleren klar på at han ønsker å vise seg frem på fotballbanen.

- Det er ikke tvil om at jeg ønsker å slå tilbake. Jeg føler at jeg har noe å vise på dette nivået, og jeg gleder meg til å få muligheten til å vise det fram, sier han.

Mestrer flere posisjoner

I treningskampene Lillestrøm har spilt gjennom vinteren, har Rafn fått prøve seg i flere posisjoner. Selv føler har seg mest trygg i rollen som høyreback, men sier at det også har vært spennende å få spille som ving.

Lillestrøm-trener Arne Erlandsen forteller han har brukt Rafn i begge backposisjonene, samt begge vingposisjonene i løpet av vinteren.

LSK-sjefen sier at han fortsatt kunne tenkt seg å signere flere spillere, men peker på at når troppen først er såpass tynn, er det en fordel å ha spillere som mestrer å spille i flere posisjoner.

- Det er en fordel for oss når vi kanskje ikke har det antallet spillere i stallen som vi ønsker å ha, sier Erlandsen til Nettavisen.

Rafn selv er også klar på at han ser det som en fordel å være såpass allsidig.

- Det er alltid positivt med spillere som kan bekle flere posisjoner. Da får man på en måte flere spillere i laget, selv om det er snakk om den samme spilleren, sier han.

- Det har ikke vært noen hemmelighet

Arne Erlandsen tok over jobben som Lillestrøm-trener i slutten av september i fjor. Han ledet laget i sesongens seks siste kamper. Det endte med ett tap, to uavgjort, og tre seire, noe som var nok til å sikre Lillestrøm 12.-plass og dermed også en ny sesong på øverste nivå i norsk fotball.

Den rutinerte treneren forteller at arbeidet som har blitt gjort inn mot årets sesong har vært en forlengelse av arbeidet som ble gjort for å berge plassen på slutten av forrige sesong.

- Vi har fortsatt med det vi gjorde fra 20. september i fjor. Vi har prioritert likt i det vi jobber med, og det kommer ikke til å være noe annerledes i år, sier Erlandsen.

- Hva kommer til å kjennetegne Lillestrøms spillestil i år?

- Vi prøver å gå relativt hurtig i angrep. Vi ønsker å være et lag som kan vinne ballen høyt oppe på motstanders banehalvdel, og så å kunne gå raskt i angrep igjen.

Rafn forteller at han har fått kjenne Lillestrøms treningsregime på kroppen.

- Det er ikke noen hemmelighet at det har vært en veldig hard oppkjøring. Det har vært masse mengdetrening og mange økter.

- Jeg har egentlig vært sliten vi startet opp i desember og frem til nå. I det siste har vi begynt å slippe opp litt på treningsmengden, og da er det deilig å kjenne at overskuddet kommer litt tilbake, sier Rafn når han slår av en prat med Nettavisen knappe tre uker før første seriekamp.

Han er likevel sikker på at all treningen vil gi resultater.

- Jeg er helt sikker på at det vil merkes utover sesongen at vi har trent bra. Jeg føler at vi står godt rustet til sesongstarten. Vi kan overraske mange, sier han.

Lillestrøm starter sesongen på hjemmebane mot Sandefjord 2. april. Kampen kan du følge i Nettavisens livesenter.

Analyse av Lillestrøm:

Etter at Arne Erlandsen tok over Lillestrøm-skuta med seks kamper igjen av fjorårets sesong, begynte pila som smått å peke oppover igjen for Lillestrøm.

De seks kampene endte med tre seire, to uavgjort, og ett tap.

Det var nok til å sikre Lillestrøm fornyet kontrakt på øverste nivå i norsk fotball.

Erlandsen har selv varslet at det ikke kommer til å bli store endringer i spillestil eller taktikk sammenlignet med det vi fikk se på slutten av forrige sesong.

På Lillestrøms keeperplass er det jevnere enn det har vært på mange sesonger. Daniel Fernandes' ankomst sørger for at Arnold Origi får en langt tøffere kamp om en plass i startelleveren. Origis toppnivå er høyt, men han er avhengig av å luke bort de uheldige tabbene som har preget litt for mange av kampene de siste sesongene. Fernandes skal ha vært et friskt pust i LSK-troppen, og vil enten føre eller til at Origi skjerpes av konkurransen, eller at han selv tar over startplassen. Gjennom vinterens treningskamper har Fernandes vist seg som en stabil og god keeper.

I forsvaret er det knyttet mye spenning til hvordan Frode Kippe vil takle nok en sesong på øverste nivå for LSK. Forsvarskjempen har slitt med skader i oppkjøringen til årets sesong. I tillegg ser det ut til at Marius Amundsen er på vei mot en plass i startelleveren. Ellers har Simen Kind Mikalsen fungert som midtstopper i enkelte treningskamper, og kan være et alternativ om Kippe viser seg å ikke bli klar til seriestart. Også Stefan Antonijevic kan gjøre en jobb sentralt i LSK-forsvaret. På høyrebacken ser det ut til å stå mellom Simen Rafn og Aleksander Melgalvis, mens Mats Haakenstad kan være mannen som får venstrebacken.

Bonke Innocent blir en svært viktig mann sentralt på Lillestrøms midtbane. Han danner trolig par med enten Fredrik Krogstad eller Ifeanyi Mathew. De to kan også fungere i en vingposisjon. Høyrekanten kan komme til å bli bekledd av Erling Knudzon, i tillegg til nevnte Mathew og Krogstad.

Knudzon kan også komme til å bli flyttet opp på spissplass, og dermed være et alternativ sammen med Tomas Malec, Bajram Ajeti og Tobias Gran. Nysigneringen Chigozioe Shaloze Udoji foretrekker å spille spiss, men kan også være et alternativ på kantene, noe som understreker Lillestrøms allsidige spillerstall.

Plusser:
+ Erlandsen kommer til å stramme opp forsvarsspillet.
+ Har flere spennende spillere i troppen.

Minuser:
- Har en ganske tynn tropp.
- Har ikke styrket laget nok siden forrige sesong.

Se opp for: Bajram Ajeti

Bajram Ajeti har vist seg som en spennende kar på spissplass i oppkjøringen. Den Kosovo-fødte spissen har erfaring fra en rekke klubber på lavere nivå i Norge, senest i Bryne og Moss i 2016, og kan vise seg å bli en viktig mann for Lillestrøm den kommende sesongen.

Arne Erlandsen om Nettavisens tips:
- Jeg er ikke så opptatt av hva andre mener. Jeg føler at vi bør være på et høyere nivå enn det dere tipper. Jeg har vel gutta med meg når jeg tror at vi skal havne høyere enn det.

Overganger siden forrige sesong:
INN:

Bajram Ajeti (Bryne)
Tobias Gran (Rosenborg)
Simen Rafn (Gefle IF)
Mats Haakenstad (Fram Larvik)
Aleksander Melgalvis (Strømmen)
Fredrik Krogstad (tilbake fra lån, Ullensaker/Kisa)
Arni Vilhjálmsson (tilbake fra lån, Breidablikk)
Martin Falkebom (tilbake fra lån, Ull/Kisa)
Daniel Fernandes (Rayo OKC)
Mats Haakenstad (Fram Larvik)
Stefan Antonijevic (Tampa Bay Rowdies)
Chigozie Udoji (Qingdao Jonoon)

UT:
Marius Lundemo (Rosenborg)
Mohammed Ofkir (Lokeren)
Markus Brændsrød (Strømmen)
Haraldur Björnsson (Stjarnan)
Ole Martin Rindarøy (lån avsluttet, tilbake til Molde)
Gary Martin (lån avsluttet, tilbake til Víkingur)
Bassel Jradi (tilbake etter lån, Strømsgodset)
Francis Dickoh (kontrakt utløpt)
Håkon Skogseid (kontrakt utløpt, Stabæk)
Jacob Faye-Lund (kontrakt utløpt)
Malaury Martin (Hearts)
Árni Vilhjálmsson (Jönköpings Södra)
Martin Falkeborn (lån, Frej)
Nikolas Walstad (Ull/Kisa)

Lillestrøms treningskamper:
28.01: Lillestrøm - Strømmen 5-0 (Melgalvis, Ajeti, Brenden, Malec x2)
04.02: Lillestrøm - Sarpsborg 08 4-0 (Ajeti, Mathew, Knudzon, Rafn)
10.02: Lillestrøm - Odd 1-3 (Malec)
21.02: Lillestrøm - Tromsø 2-0 (Ajeti, Malec)
04.03: Strømsgodset - Lillestrøm 2-0
09.03: Lillestrøm - Sogndal 4-0 (Udoji, Ajeti, Krogstad, Gran)
18.03: Mjøndalen - Lillestrøm 1-2 (Kind Mikalsen, Haakenstad)
24.03: Lillestrøm - Kristiansund