TØFF OPPVEKST: Sam Johnson er åpen om problemene som preget barndommen.
TØFF OPPVEKST: Sam Johnson er åpen om problemene som preget barndommen. Foto: Anders Bakkerud Larsen (Nettavisen)

Sam Johnson mistet faren som 13-åring og levde i fattigdom: - Jeg hadde det utrolig vondt

Vålerengas nye stjerne hadde ikke råd til egne fotballsko da han vokste opp. Nå har han kjøpt hus til alle familiemedlemmene.

TABELLTIPSET: 6. PLASS – VÅLERENGA
(I fjor: 8. plass)

Intervjuet har vart i 20 minutter når Sam Johnsons stemme blir merkbart forandret. Frem til nå har vi pratet om ufarlige ting som fotball og proffliv, men brått har intervjuet tatt en mer alvorlig vending.

Et spørsmål om hvordan det var å vokse opp i Liberia får ham til å ta en pause på flere sekunder. Men det er tydelig at han likevel ønsker å snakke om det.

Barndommen hans er nemlig ikke som alle andres. Og den skiller seg kraftig fra hva vi er vant til fra Norge.

Sam Johnsons oppvekst i Liberia var preget av uroligheter og konflikter, og han mener det er få som vet hvor tøft det har vært å komme dit han er i dag.

Det er derfor han takker nei til å snakke om noe annet. Han vil fortelle historien sin.

- Hadde det utrolig vondt

Situasjonen i Liberia var dårlig til å begynne med. En borgerkrig i landet førte til at rundt 200.000 mistet livet, et katastrofalt blodbad i landet som i dag har rundt 4,6 millioner innbyggere, men også på det personlige plan ble det svært dramatisk for Sam Johnson.

Som 13-åring mistet han faren på ulykkelig vis etter et hjerteinfarkt, en tragedie som rammet Johnsons familie hardt.

- Det var veldig tøft, for det var han som forsørget familien og hadde jobb. Da han døde, måtte storebroren min få seg jobb, men det han tjente var ikke nok til å ta vare på oss alle sammen, forteller Johnson i dag.

Moren, som ikke hadde jobb, satt plutselig alene igjen med ansvaret for Sam Johnson, hans fem søstre og bror. Alle bodde trangt under samme tak.

Det endte med at han som 14-åring valgte å flytte inn i huset til en kamerat, for de hadde større plass og han kunne sove på et av soverommene.

På den måten lettet han byrden hos sin egen familie som bodde svært trangt.

- Jeg tok det veldig hardt og hadde det utrolig vondt, innrømmer Johnson.

VIFs nye Stjerne: Sam Johnson.

Han er den yngste av alle søsknene. Heldigvis bodde han bare ti minutter unna og kunne besøke moren hver dag.

Det ble et ungdomsliv preget av fattigdom og lite ressurser. Han hadde ikke engang råd til å kjøpe seg et par fotballsko.

- Jeg pleide å trene i joggesko. Noen ganger fikk jeg låne sko av noen kamerater jeg hadde som spilte på et annet lag enn meg. Når de ikke trente samme dag, kunne jeg låne sko av dem, forteller han.

- Kjøpt hus til alle søstrene

Men situasjonen har gradvis blitt bedre, og Sam Johnsons suksess på fotballbanen har ført til at han har kunnet hjelpe familien økonomisk.

Han har blant annet åpnet kontoer i Liberia han stadig fyller på med penger familien kan bruke til ting de trenger.

- Moren min er alt for meg. Absolutt alt. Alt hun trenger, får hun av meg. Nå kjører hun en av de fineste bilene i landet, hun bor i et av de fineste husene, forteller han.

Også søsknene nyter godt av Johnsons gavmildhet.

- Jeg har kjøpt hus til alle søstrene mine og betalt for skolegangen deres. Jeg bygget et hus til broren min, kjøpte en bil til ham og skaffet ham jobb. Hele familien min er veldig, veldig viktig for meg, forteller han.

Derfor tok han det svært tungt da moren i 2016 ringte og fortalte at en av søstrene hadde gått bort.

- Jeg har kommet hit jeg er i dag på en veldig, veldig tøff måte. Når jeg i dag møter utfordringer, sier jeg alltid til meg selv: Hvis jeg kan takle det jeg gikk gjennom i Afrika, kan jeg takle alt som møter meg her, sier han.

SE: Nettavisen viser treningskamper med norske lag

PÅ PLASS: Sam Johnson er i ferd med å finne seg til rette i Vålerenga. Her med VIF-trener Ronny Deila i Marbella.

Johnson kommer til Vålerenga fra kinesiske Wuhan Zall. Det ble et opphold med både oppturer og nedturer.

I Kina ble han en umiddelbar suksess og hjalp klubben å unngå nedrykk. Johnson scoret seks mål på sine elleve første kamper, og med VIF-spissen på topp gikk klubben fra å ligge nest sist til å ende på femteplass. Han trivdes uventet godt i landet, og utenfor banen var det bare fryd og gammen.

Stortrives i VIF

Men så gikk det galt. I en oppkjøringskamp i Sør-Korea før 2017-sesongen pådro han seg en lårskade som satte ham ut av spill i seks uker. Da han kom tilbake, var han langt unna kampform og slet fortsatt med smerter i låret.

I juli 2017 ble han degradert fra klubbens førstelag fordi de ville bruke utenlandskvoten på spillere som var skadefrie og i form. Etter et halvt år med sporadiske kamper for reservelaget ble han enig med kineserne om å bryte kontrakten i januar 2018.

Så gikk altså ferden videre til Vålerenga, der han nå har skrevet en kontrakt med tre og et halvt år.

- Alt virker bra så langt. Folk er veldig profesjonelle her og vet hva de driver med, sier Johnson om sin første tid i klubben.

- Er du skadefri og i form nå?

- Jeg er helt skadefri, men formen er kanskje bare på 80 prosent, sier han.

Han kommer til Norge som et relativt ubeskrevet blad, men den liberiske angrepsspilleren har allerede vist hvilken kvalitetsspiller han kan være.

Han har blant annet scoret 17 mål i Allsvenskan for Djurgården og innehar kvaliteter Vålerenga fikk konkurranse om fra en rekke andre klubber. Etter det Nettavisen erfarer ville blant andre Bodø/Glimt gjøre Johnson til deres best betalte spiller om han flyttet nordover. Også APOEL, IFK Gøteborg og et tyrkisk og russisk lag skal ha vært på banen, men valget falt på VIF.

- Hos de andre klubbene enn VIF og Gøteborg var det ikke sikkert jeg ville få spille så mye. Jeg trenger spilletid etter Kina-perioden, sier han.

VIF-HÅP: Sam Johnson skal skyte Vålerenga høyere på tabellen. Her fra treningskampen mot Tromsø i Marbella.

Johnson ber om tålmodighet når han nå står overfor sin første sesong i Eliteserien.

- Jeg trenger tid til å tilpasse meg mine nye lagkamerater. Det er gode spillere, men jeg forstår ikke hvordan hver enkelt liker å spille ennå, sier han.

- Hva kan vi forvente oss av deg denne sesongen?

- Jeg kom til klubben for å score mål. Jeg skal gjøre mitt beste, jeg kan ikke gjøre noe bedre enn det, sier han.

Johnson har i tillegg til Djurgården tidligere spilt for en rekke andre svenske klubber, deriblant Assyriska, Juventus IF, Härnösands og IK Frej. Johnson har åtte kamper og én scoring for det liberiske landslaget.

Vålerenga serieåpner borte mot Kristiansund mandag 12. mars. Det blir første møte med norsk seriefotball for osloklubbens nye spiss.

Se norske lag i aksjon i Marbella på NA+

Analyse av Vålerenga:

Ikke helt i mål ennå. Det er inntrykket vi sitter igjen med etter at «prosjekt Deila» har fått nok en vinter å finpusses på. Det er ingen tvil om at Godsets tidligere gulltrener har satt i gang mye positivt i Oslo-klubben, men vi tror det fortsatt er en del som mangler før det kan bli virkelig bra.

Bakerst ser det meget sterkt ut. I Marcus Sandberg og Adam Larsen Kwarasey har VIF trolig det beste keeperteamet i Eliteserien, og særlig Larsen Kwarasey har kvaliteter som er blant de beste på norsk toppnivå.

I forsvarsfireren en spørsmålstegnene flere. Hjemkomne Amin Nouri tar høyrebacken og er en forsterkning fra forrige sesong. Nouri er etter hvert blitt en eliteserieback på høyt nivå. Midtforsvaret bekles trolig av Jonatan Tollås Nation og Felipe Carvalho, to tøffinger som har forutsetninger for å danne et godt stopperpar. Men trolig er det Ivan Näsberg som må tre inn i forsvaret mens Carvalho kommer seg etter skade. Midtforsvaret er uansett et stort usikkerhetsmoment for Deila i år.

Nykommer Sam Adekugbe ser meget spennende ut på venstrebacken, men alt i alt er det mye nytt som skal fungere på en gang i den bakre fireren for Vålerenga denne sesongen. Det kan klikke med en gang, men ikke se bort fra at det går en stund før forsvaret fungerer som det skal.

På midtbanen mangler Ghayas Zahid, Herman Stengel og Christian Grindheim fra i fjor, men en omskolert Daniel Fredheim Holm ser spennende ut i en tilbaketrukket sentral midtbaneposisjon. Han har ferdighetene som skal til for å styre midtbanen og strø pasninger dit det trengs, men har dessverre en historikk preget av skadeplager.

Deila har en rekke alternativer sentralt i banen. Magnus Lekven, Samuel Fridjonsson, Abdisalam Ibrahim er sammen med Fredheim Holm spillerne som trolig er nærmest spilletid fra første serierunde. Særlig Ibrahim skal ha skjerpet seg og tatt steg i vinter. Deila må derfor ta noen tøffe valg. Lovende Felix Horn Myhre har nok også planer om å melde seg på i kampen om en av plassene sentralt.

Fremover på banen ser det veldig lovende ut for Oslo-klubben. På spissplass er Sam Johnson er en potensiell målscorerkandidat, og når man har scoret en haug med mål i Allsvenskan kan man fort gjøre det samme i Eliteserien.

I 98-modellene Chidera Ejuke og Peter Godly Michael har Vålerenga to meget spennende spillere, og førstnevnte har allerede bevist sine kvaliteter på norsk toppnivå. Hvis han fortsetter utviklingen blir han ikke lenge i Norge. Unggutten med det herlige navnet Peter Godly Michael har i tillegg vært så lovende i vinter at han fort kan bli en publikumsfavoritt hvis han finner seg til rette i norsk fotball allerede i år. Har en fysikk, fart og råskap som gjorde at Vålerenga signerte ham på en langtidskontrakt som strekker seg ut 2021-sesongen.

Når man i tillegg har spillere som Bård Finne, Fitim Azemi og Simen Juklerød å ta av, står angrepet frem som Vålerengas sterkeste lagdel. Selv om Azemi av ulike årsaker sliter med å få ting til å fungere i den blå drakten etter overgangen fra Israel. De unge 19-åringene Aron Dønnum, Ernest Agyiri og Magnus Grødem gir ytterligere bredde i stallen.

Alt i alt ser det spennende ut i Oslo, men det er etter vårt syn for mange spørsmålstegn til at vi tror det blir medaljekamp allerede i år. Særlig bakover på banen ser det sårbart og tynt ut. VIF har tatt en sjanse på Felipe Carvalho, og den gamblingen må nok lykkes om det skal bli en bra sesong. For dekningen på stopperplass er svak.

Vi tror det blir en sesong på det jevne, og at Vålerenga ender opp på en sjetteplass.

VIL HA FREMGANG: Ronny Deila jobber for at Vålerenga skal lykkes.

Plusser:

+ Har spilt nok på Intility Arena til å få en hjemmebanefølelse de kanskje manglet i fjor.

+ Deila har fått nok tid på seg til at systemet hans bør begynne å sitte spikret hos VIF-spillerne.

+ Klanen er fortsatt blant Norges beste supportere.

+ Blant lagene med best dekning på keeperplass i både Adam Larsen og Marcus Sandberg.

+ Bedre ressurser enn på lenge, har fortsatt midler etter salgene av Ghayas Zahid og Sander Berge.

Minuser:

- Stort press fra omgivelsene.

- Sårbare for skader i sentrale posisjoner.

- Må få frem en spiss som scorer. Herman Stengel (6 mål) var toppscorer i fjor. Ingen garanti for at Sam Johnson fungerer.

- Forsvaret må opp flere hakk fra i fjor om det skal bli suksess. Slapp inn for mange enkle mål i fjor, og 46 baklengsmål på 30 kamper er minst ti for mange om man skal kjempe i toppen.

Se opp for: Felix Horn Myhre (19)

Midtbanespilleren har bare to innhopp i Eliteserien fra før, men det kan endre seg fort i år. Har fått en del spilletid i vinter, og virker å ha tatt store steg på kort tid. 19-åringen, som nettopp hadde bursdag, har glimrende ballegenskaper og er en smart midtbanespiller som evner å spille kloke pasninger gjennom rom. Den tidligere Ullern-guttens overblikk er allerede i topp eliteserieklasse, og det blir spennende å se hva han kan utrette allerede denne sesongen.

Ronny Deila om Nettavisens tips (6. plass):

- 6. plass i år høres fornuftig ut. Vi har som mål å bli bedre hvert år, og havner vi på 6. plass er det noen hakk opp fra 2017.

Vinterens treningskamper:

VIF – Strømmen 3-0
VIF – Xamax 0-1
VIF – CSKA Moskva 0-0
VIF – Silkeborg 2-1
VIF – Kristiansund 2-1
VIF – Kongsvinger 4-0
VIF – Stabæk 4-2
VIF – Tromsø 0-3
VIF – Rubin Kazan 0-3
VIF – Molde 1-1
VIF – Start 2-1

Vinterens overganger:

INN:
Felipe Carvalho (Malmö)
Amin Nouri (Brann)
Sam Adekugbe (Vancouver Whitecaps)
Ernest Agiyri (lån, Manchester City)
Magnus Grødem (tilbake fra lån, Ull/Kisa)
Sam Johnson (klubbløs)
Peter Godly Michael

UT:
Christian Grindheim (Haugesund)
Herman Stengel (Strømsgodset)
Mohammed Abdellaoue (legger opp)
Robert Lundström (AIK)
Madhusan Sandrakumar (Bærum)
Kristoffer Hay (lån, Tromsdalen)
Bilal Njie (Odd)
Thomas Elsebutangen (Bærum, lån)
Markus Nakkim (Viking, lån)
Henrik Kjelsrud Johansen (Brann)

sterke meninger

Nettavisen vil gjerne vite hva du mener om denne saken, og ønsker en frisk debatt i våre kommentarfelt. Vi vil helst at du er med på diskusjonen under fullt navn, men aksepterer at det kan finnes gode grunner for å være anonym. Vær saklig og respektfull. Les mer om Nettavisens debattregler her.

Gunnar Stavrum
sjefredaktør