Gå til sidens hovedinnhold

Slik kan de finne liv i universet

Forskerne får hjelp fra overraskende hold.

Ved å utnytte et fenomen kalt jordskinn har forskere funnet frem til en metode som kan avduke om det eksisterer liv på andre planeter i universet.

Metoden ser ut til å fungere. Astronomer har allerede lykkes i bruke metoden til å oppdage liv i universet - på jorda.

«Å finne liv på hjemplaneten vår kan virke som en triviell observasjon, men den originale metoden som en internasjonal forskergruppe står bak, kan føre til framtidige oppdagelser av liv andre steder i universet», skriver European Southern Observatory (ESO) på sine nettsider.

Om jorden ikke var jorden

Metoden går ut på å observere månen med ESOs Very Large Telescope (VLT), nærmere bestemt det lyset jorda kaster tilbake.

- Vi utnyttet et fenomen kalt jordskinn for å se på jorda som om den var en eksoplanet. Når sola skinner på jorda rundt nymåne, reflekteres en del av lyset mot månen. Måneoverflaten fungerer videre som et stort speil og kaster lyset fra jorda tilbake til oss. Det er dette lyset vi har observert med VLT, sier hovedforfatteren av forskningsartikkelen, Michael Sterzik fra ESO.

Eksoplaneter, eller ekstrasolare planeter, er ganske enkelt planeter som går i bane rundt andre stjerner enn solen. De tilhører derfor andre solsystemer enn vårt. Per 25. januar 2012 var det oppdaget 729 eksoplaneter.

Astronomene analyserte det svake jordskinnet på jakt etter tegn på organisk liv, som visse kombinasjoner av gasser i jordas atmosfære. I fremtidige letinger etter liv på planeter utenfor vårt eget solsystem, kan observasjonene på jorda brukes som referanse.

Ny bruk av teknologi

Forskerne bruker en en teknologi som kalles spektropolarimetri, hvor en undersøker lysets polaritet. Og resultatet var utvetydig:

Ved hjelp av en teknologien kunne forskerne tydelig se biosignaturene i det reflekterte lyset fra jorda.

- Lyset fra en fjern eksoplanet drukner i det sterke skinnet fra moderstjernen og er derfor svært vanskelig å analysere. Det blir litt som å studere et støvkorn ved siden av en kraftig lyspære, sier medforfatteren av forskningsartikkelen, Stefano Bagnulo ved Armagh-observatoriet i Nord-Irland.

- Men lyset som reflekteres fra en planet, er polarisert, mens lyset fra moderstjernen ikke er det. Polarimetriteknikken hjelper oss derfor å fange opp det svake reflekterte lyset fra en eksoplanet og skille det fra det blendende sterke stjernelyset, forklarer han videre.

Finner liv etter 2022?

ESO skriver at vi begynner å nærme oss reelle muligheter for faktisk å oppdage liv utenfor vår egen planet.

- Å finne liv utenfor solsystemet vårt avhenger av to ting. Hvorvidt liv overhodet eksisterer der og hvorvidt vi har de tekniske løsningene for å oppdage det. Dette arbeidet er et viktig steg mot å gjøre oss i stand til å oppdage liv, sier medforfatter Enric Palle ved Instituto de Astrofisica de Canarias på Tenerife i Spania.

«Neste generasjon teleskoper, slik som European Extremely Large Telescope (E-ELT), kan meget vel være i stand til å bringe oss den ekstraordinære nyhet at jorda ikke er eneste livbærende klode i det enorme universet», skriver ESO.

European Extremely Large Telescope skal være ferdig bygget i 2022.

Videoen nedenfor viser hvordan månens overflate blir belyst, ikke bare av solen, men også av lys som reflekteres fra jorden:

HTML EMBED

Kommentarer til denne saken